"2004 zal ik niet snel vergeten. Ik kwam vanuit de Oberliga in de Bundesliga terecht en kreeg op mijn twintigste verjaardag van bondscoach Jürgen Klinsmann zelfs een oproeping voor de nationale ploeg. Het gaat allemaal een beetje snel, maar ik blijf rustig", zo verklaarde de boomlange Per Mertesacker (1,97 meter) onlangs nog in Welt am Sonntag.
...

"2004 zal ik niet snel vergeten. Ik kwam vanuit de Oberliga in de Bundesliga terecht en kreeg op mijn twintigste verjaardag van bondscoach Jürgen Klinsmann zelfs een oproeping voor de nationale ploeg. Het gaat allemaal een beetje snel, maar ik blijf rustig", zo verklaarde de boomlange Per Mertesacker (1,97 meter) onlangs nog in Welt am Sonntag. Tijdens de winterstop, toen de Mannschaft een rondreis maakte in Azië, konden ook Oliver Kahn en Michael Ballack hun bewondering niet wegsteken. "Het is een zeer robuuste kerel, ongelofelijk sterk met het hoofd", zo sprak de doelman. Dezelfde geluiden waren te horen bij Ballack : "Ik speel niet graag tegen Per, want hij is bijzonder krachtig in de duels." Het zijn woorden die tellen voor Mertesacker, die vorig jaar in maart afscheid moest nemen van Ralf Rangnick, de man die hem vanuit de jeugd in de eerste ploeg bracht van Hannover 96, maar daarna werd ontslagen. Gelukkig won Mertesacker ook het vertrouwen van opvolger Ewald Lienen. "Ik ben geen twijfelaar en laat me ook niet echt beïnvloeden. In de jeugd behoorde ik nooit tot de uitblinkers, maar ik kreeg altijd de raad nooit op te geven. Ik was niet het grootste talent, maar raakte er toch." Opvallend gegeven daarbij is dat Mertesacker een heel faire verdediger is. In 25 wedstrijden incasseerde hij slechts één gele kaart. "Ik ben niet het type dat uit pure frustratie een zware fout maakt. Dat is nooit mijn speelwijze geweest", weet de man die nog tot 2008 onder contract ligt bij Hannover en wiens transferwaarde ondertussen steeg naar drie miljoen euro. Maar Mertesacker blijft bescheiden. Als afwisseling voor "de glamour van het voetbal" vervult hij momenteel zijn burgerdienst in een gesloten instelling voor mentaal gehandicapten. "Daar pas besef je hoe gelukkig je bent", ervaart hij. (FV) International Thomas Hitzlsperger (23) verlaat op het einde van het seizoen transfervrij Aston Villa. De middenvelder tekende tot 2007 bij VfB Stuttgart. De Oostenrijker Kurt Jara (54), die op 3 februari 2004 Erik Gerets opvolgde, verliet vorige woensdag met onmiddellijke ingang Kaiserslautern. Hans-Werner Moser, verantwoordelijke van de amateurs, zal de rest van het seizoen als interim-trainer fungeren. Dick Advocaat verwees Marcelo Pletsch, Markus Hausweiler en Igor Demi naar de amateurs van Gladbach. De Nederlander Thijs Waterink werd door de disciplinaire commissie van de DFB voor vier maanden geschorst wegens zijn aandeel in het Duitse omkoopschandaal. Er wordt hem onsportief gedrag en het aannemen van tienduizend euro smeergeld verweten. (FV)TOPSCHUTTERS : 1. Mintal (Nürnberg) 22 goals ; 2. Buckley (Bielefeld) 15 goals ; 3. Marcelinho (Hertha BSC) ; 4. Ailton (Schalke), Klose (Bremen) 13 goals.