'Atletisch zijn we goed, maar aan de bal moet het beter.' Dat was de analyse van de bondscoach van Noord-Ierland Michael O'Neill, al sinds 2011 aan de slag bij de federatie. Hij wist Noord-Ierland te plaatsen voor het EK in Frankrijk, waar de debutant op dit tornooi zelfs de eerste ronde overleefde, om te sneuvelen tegen Wales. Op weg naar het WK in Rusland bleven de Noord-Ieren onder meer Tsjechië voor, maar de barragewedstrijden tegen Zwitserland (0-1, 0-0) waren de horde te veel. De sterkte van de ploeg? Stug en stevig, atletisch, maar met weinig scorend vermogen. Op het EK maakten ze twee goals in vier wedstrijden. En in de Nations League was het al niet veel beter: slechts twee goals in vier duels tegen Oostenrijk en Bosnië. De degradatie naar League C was meteen een feit.

Op weg naar dit EK zitten ze tot dusver op koers. In een groep met Duitsland en Nederland deed O'Neill wat hij moest doen: zowel uit als thuis tegen Wit-Rusland en Estland winnen. Maar op de vorige speeldag liep het thuis tegen de Duitsers voor geen meter: amper 26 procent balbezit, vier schoten op doel, één tussen de palen en een logische 0-2. Of er een tweede EK op rij komt, hangt af van de komende duels tegen Nederland: op 10 oktober uit, op 16 november thuis.

Thuis spelen - in Windsor Park, Belfast - is voor de Noord-Ieren toch altijd weer een beetje politiek. Niall McGinn (Aberdeen) scoorde in maart tegen Estland de openingstreffer. Achteraf sprak hij in de pers vooral zijn afschuw uit over de dood van drie tieners op Sint Patrick's Day vlak bij Tyrone, waar McGinn opgroeide. McGinn is een katholiek, die, toen hij nog voor Celtic voetbalde, acht jaar geleden door Noord-Ierse 'fans' een kogel kreeg opgestuurd met de post. Die brief werd door de politie onderschept. Fans van Noord-Ierland zingen tijdens de wedstrijd nog steeds ' We hate Catholics'. Waar sta je dan als een katholieke speler scoort?

'Atletisch zijn we goed, maar aan de bal moet het beter.' Dat was de analyse van de bondscoach van Noord-Ierland Michael O'Neill, al sinds 2011 aan de slag bij de federatie. Hij wist Noord-Ierland te plaatsen voor het EK in Frankrijk, waar de debutant op dit tornooi zelfs de eerste ronde overleefde, om te sneuvelen tegen Wales. Op weg naar het WK in Rusland bleven de Noord-Ieren onder meer Tsjechië voor, maar de barragewedstrijden tegen Zwitserland (0-1, 0-0) waren de horde te veel. De sterkte van de ploeg? Stug en stevig, atletisch, maar met weinig scorend vermogen. Op het EK maakten ze twee goals in vier wedstrijden. En in de Nations League was het al niet veel beter: slechts twee goals in vier duels tegen Oostenrijk en Bosnië. De degradatie naar League C was meteen een feit. Op weg naar dit EK zitten ze tot dusver op koers. In een groep met Duitsland en Nederland deed O'Neill wat hij moest doen: zowel uit als thuis tegen Wit-Rusland en Estland winnen. Maar op de vorige speeldag liep het thuis tegen de Duitsers voor geen meter: amper 26 procent balbezit, vier schoten op doel, één tussen de palen en een logische 0-2. Of er een tweede EK op rij komt, hangt af van de komende duels tegen Nederland: op 10 oktober uit, op 16 november thuis.Thuis spelen - in Windsor Park, Belfast - is voor de Noord-Ieren toch altijd weer een beetje politiek. Niall McGinn (Aberdeen) scoorde in maart tegen Estland de openingstreffer. Achteraf sprak hij in de pers vooral zijn afschuw uit over de dood van drie tieners op Sint Patrick's Day vlak bij Tyrone, waar McGinn opgroeide. McGinn is een katholiek, die, toen hij nog voor Celtic voetbalde, acht jaar geleden door Noord-Ierse 'fans' een kogel kreeg opgestuurd met de post. Die brief werd door de politie onderschept. Fans van Noord-Ierland zingen tijdens de wedstrijd nog steeds ' We hate Catholics'. Waar sta je dan als een katholieke speler scoort?