Opluchting, maar ook verwondering bij de Lierse-spelers vorige week. Van Emilio Ferrera kregen ze te horen dat ze wegens de interland van België in Kroatië vrij kregen van woensdag tot zondag. Een haast ongekende luxe, want tot voor kort, en dat al een heel seizoen lang, hield de trainer er een strak trainingsritme op na. Bijna dagelijks werden de spelers op de club verwacht. Maar nu, in afwachting van het zware programma van de komende weken - met wedstrijden tegen Anderlecht, Club Brugge, Lokeren (allen thuis), Bergen, RC Genk, Sint-Truiden en GBA (allen uit) -, achtte Ferrera het moment rijp om zijn voetballers in de huiselijke kring de batterijen te laten opladen. Zelf genoot hij ondertussen van een vierdaagse stage in het kader van de Pro License bij het Spaanse Valencia. Eind deze week ten slotte gaat Ferrera met zijn spelers de topper tegen Anderlecht in alle rust voorbereiden in De Panne.
...

Opluchting, maar ook verwondering bij de Lierse-spelers vorige week. Van Emilio Ferrera kregen ze te horen dat ze wegens de interland van België in Kroatië vrij kregen van woensdag tot zondag. Een haast ongekende luxe, want tot voor kort, en dat al een heel seizoen lang, hield de trainer er een strak trainingsritme op na. Bijna dagelijks werden de spelers op de club verwacht. Maar nu, in afwachting van het zware programma van de komende weken - met wedstrijden tegen Anderlecht, Club Brugge, Lokeren (allen thuis), Bergen, RC Genk, Sint-Truiden en GBA (allen uit) -, achtte Ferrera het moment rijp om zijn voetballers in de huiselijke kring de batterijen te laten opladen. Zelf genoot hij ondertussen van een vierdaagse stage in het kader van de Pro License bij het Spaanse Valencia. Eind deze week ten slotte gaat Ferrera met zijn spelers de topper tegen Anderlecht in alle rust voorbereiden in De Panne. Tot vorige donderdag het aangekondigde forfait van Lommel onduidelijkheid zaaide over het vervolg van het kampioenschap, stond Lierse-Anderlecht van aanstaande zondagavond in het teken van de tweede plaats. Die geeft na 34 wedstrijden recht op het tweede Champions League-voorrondeticket. Het vertrouwen dat dit voor hen zal zijn, is (zonder aftrek van de zes punten die Lierse eerder behaalde tegen Lommel) bijzonder groot in Lier. Door voor een vaste veldbezetting en duidelijkheid voor de spelers te kiezen, en door van de nodige peptalk gebruik te maken, toverde Emilio Ferrera de verliezende selectie van vorig seizoen om tot een groep zelfbewuste winnaars."Maar," zegt werkmier Kristof Imschoot, "het zou wat hautain klinken om nu al te stellen dat we na Club Brugge de beste ploeg van het land zijn. Laat de anderen, zoals Arnar Gretarsson van Lokeren, maar zeggen dat zíj de beste zijn. Aan dat spelletje doen wij niet mee, al staan wij even sterk in onze schoenen als Anderlecht en Lokeren. Na de winterstop verloren we nog niet, hé. Misschien brengen we niet altijd het meest sprankelende voetbal, maar we spelen gewoon heel efficiënt. Het is een kunst op zich om de countermogelijkheden maximaal uit te buiten via de snelheid van Stein Huysegems en Arouna Kone." "We kunnen Anderlecht zeker verslaan", weet aanvoerder Karel Snoeckx, die vorige week een nieuwe overeenkomst voor twee jaar ondertekende. "Dat hebben we in de heenronde toch al laten zien ( lachje) ? Maar ik vind het toch wat te vroeg om al over die tweede plaats te spreken. We moeten ervoor gaan, dat is zeker, maar we mogen niet te euforisch worden. Wat heb je eraan hoge verwachtingen te scheppen, als je op het einde van de rit op je bek gaat ? Hoe minder hoog we zelf de lat leggen, hoe groter de voldoening zal zijn als we een prijs zouden pakken. Sowieso zijn wij al de revelatie van het huidige seizoen." "Moeilijk te zeggen wie van de drie ploegen - Lokeren, Anderlecht en Lierse - over de beste papieren beschikt voor de tweede plaats", oordeelt Jonas De Roeck aanvankelijk heel diplomatisch. Hij is samen met doelman Yves Van der Straeten de steunpilaar van de solide verdedigingsgordel, die dit seizoen de minste doelpunten toestond. "Het wordt een thriller tot het eind van het seizoen. Wij beschikken zeker over de beste verdediging. Daar zullen we, voornamelijk in de onderlinge confrontaties, op moeten teren. Die topduels worden levensbelangrijk, want allemaal verloren we weinig punten tegen de zogenaamd mindere goden. Wij teren niet echt op een ijzersterke thuisreputatie, maar nu is het toch aan ons om het thuisvoordeel maximaal uit te buiten." "We gaan wél resoluut voor die Champions Leagueplaats", klinkt Imschoot plots veel optimistischer. "Op acht speeldagen voor het einde moet je kleur durven te bekennen. Als we als tweede zouden eindigen, zal dat alleen maar onze eigen verdienste zijn. Eigenlijk is ons seizoen nu al geslaagd, want we presteren hoe dan ook beter dan in de vorige campagne.""Ons vertrouwen in een goede afloop is alleszins groot", weet ook De Roeck. "Wij hebben evenveel recht op de Champions League als Anderlecht en Lokeren. We zien nu dat onze resultaten uit de heenronde geen toeval waren : na de winterstop hebben we alleen maar de bevestiging gekregen van onze goede vorm. Het geloof in het behalen van die tweede plaats is groot, ook al beseffen we al te goed dat we niet kunnen tippen aan het niveau van het grote Club Brugge of het grote Anderlecht. Wij moeten het niet hebben van ons technisch meesterschap, wij zijn veeleer de knokkers die zwoegen voor een overwinning. Samen met een gezonde portie lef zijn dat de kwaliteiten waarmee we dat Europees ticket eventueel kunnen bemachtigen.""De betrachting is gewoon om in de eerste drie te eindigen", predikt Snoeck weer realisme. "Grootspraak is echt niet aan ons besteed, wij zijn en blijven nuchtere jongens. De onderlinge duels zullen een doorslaggevende factor vormen in die strijd om de tweede plaats. Omdat wij sowieso kunnen terugvallen op een sterke verdediging, moeten we verder hopen op de individuele bevliegingen van Stein Huysegems en Arouna Kone."De Roeck voelt de spanning toenemen. "Het zullen nog acht cupmatchen worden. Mits winst kunnen we Anderlecht een serieuze mentale dreun uitdelen. Dat valt zeker niet te onderschatten, want de druk zal dan alleen maar toenemen bij hen. Zij móéten absoluut een Europese plaats afdwingen, dat zijn ze aan hun status verplicht, terwijl het voor ons mooi meegenomen zou zijn.""Toch," moet Jimmy Smet bekennen, "zou de ontgoocheling groot zijn als we uiteindelijk maar vierde worden. We hebben toch een ongelofelijk mooi parcours afgelegd, niet ? Dus moet er een beloning volgen, hé. Sinds de winterstop zijn we al negen wedstrijden ongeslagen. Nergens hebben we echt punten gestolen, behalve dan misschien in de laatste minuut op Anderlecht." "Mentaal staan we enorm sterk", weet Imschoot. "Zelfs bij een onverwachte achterstand kunnen we vaak enorm sterk reageren. Vaak hebben we scheve situaties op een paar minuten tijd rechtgezet. Hopelijk kunnen we ook het uitvallen van Marc Schaessens goed opvangen. Daar ben ik wel wat bang voor : hij is en blijft een persoonlijkheid op en naast het veld. Hij steekt het vuur in de wedstrijd, soms ook door eens te provoceren." Ondertussen nam Lierse per direct Stijn Haeldermans over van het afhakende Lommel. "Hij stond alleszins hoog op Emilio's verlanglijstje voor volgend seizoen," vertelt assistent-trainer Patrick Deman, "en vormde nu een leuke opportuniteit aangezien hij onmiddellijk inzetbaar is. Hij kan een troefkaart worden in onze strijd voor Europees voetbal. Door de zware blessure van Marc Schaessens kunnen we hem goed gebruiken. Stijn is balvast, creatief, heeft een groot loopvermogen en moet samen met Marius Mitu het technisch vermogen op het middenveld verhogen. Bovendien beschikt hij over een goed en gericht schot op doel." "Voor Lierse is het nu of nooit", besluit Deman. "Waarom zouden we niet voluit voor die tweede plaats gaan ? Een club als Lierse krijgt niet elk jaar die kans."door Frédéric Vanheule'Of we Anderlecht kunnen verslaan ? Dat hebben we in de heenronde toch al laten zien.'