Fulham FC nam een vliegende start van het seizoen. Het opende de competitie met een 1-0-stuntzege tegen Newcastle, favoriet voor de titel in de Championship, de Engelse tweede klasse. Uitblinker in die wedstrijd was Denis Odoi (28), die deze zomer Lokeren inruilde voor een eerste avontuur in het buitenland. Met een 'rugdribbel' die de wereld rondging, ontpopte de verdediger zich meteen tot publieksheld en als vaste rechtsachter had hij een aandeel in de uitstekende start (11 op 15) van Fulham.
...

Fulham FC nam een vliegende start van het seizoen. Het opende de competitie met een 1-0-stuntzege tegen Newcastle, favoriet voor de titel in de Championship, de Engelse tweede klasse. Uitblinker in die wedstrijd was Denis Odoi (28), die deze zomer Lokeren inruilde voor een eerste avontuur in het buitenland. Met een 'rugdribbel' die de wereld rondging, ontpopte de verdediger zich meteen tot publieksheld en als vaste rechtsachter had hij een aandeel in de uitstekende start (11 op 15) van Fulham. Vanaf oktober begon de motor echter te sputteren en ook Odoi betaalde daarvoor het gelag. Het maakt dat hij ondanks 23 wedstrijden in de benen toch niet helemaal tevreden is over zijn eerste zes maanden in buitenlandse loondienst. Privé heeft de Leuvenaar het geweldig naar zijn zin in Londen - op het moment dat we hem spreken is hij op weg naar een cursus als barista (koffiemaker) - maar sportief moet er hem iets van het hart: 'Na veertien opeenvolgende basisplaatsen werd ik aan de kant geschoven voor Ryan Fredericks. Sindsdien kom ik nog maar in de helft van de wedstrijden aan de aftrap. Onze coach roteert graag in zijn defensie, afhankelijk van de tegenstander. Fredericks is enorm snel en offensief sterker, zo vindt hij, ik ben dan weer de meer defensieve keuze... Ik heb het daar moeilijk mee, ja. Zeker als je zo veel gespeeld hebt in het begin, wil je meer van dat.' Naast Odoi lopen er bij Fulham nog twee spelers rond met een Belgisch verleden: Neeskens Kebano (ex-Charleroi en -Genk) en Gohi Bi Cyriac (ex-Standard, -Anderlecht en -Oostende). Cyriac kwam er pas tijdens de winterstop bij, om een nijpend tekort aan diepe spitsen te verhelpen. Na de transfer van Matt Smith naar QPR bleef nog enkel de Schot Chris Martin over. Kebano zit er al sinds de zomer, maar heeft het moeilijk om zich door te zetten. 'Er is voor zijn positie veel concurrentie,' legt Odoi uit, 'maar Kebano wil ervoor vechten. Een uitleenbeurt wimpelde hij af, dat toont zijn strijdlust.' Fulham bengelt nu in de middenmoot. Een plek bij de top zes en deelname aan de play-offs blijft echter de ambitie. Odoi: 'De ploegen bovenaan zijn niet beter dan wij. Zeker voetballend behoren wij bij de betere ploegen in Championship. Alleen lieten we te veel punten liggen door een gebrek aan efficiëntie. Zo misten we zeven van de negen strafschoppen die we kregen. Die punten maken een wereld van verschil.' Sowieso ligt de focus op die play-offs voor promotie naar de Premier League. De derby tegen Tottenham in de achtste finales van de FA Cup is enkel een leuke bonus, vertelt Odoi. 'Die FA Cup leeft natuurlijk wel, het is de bekendste nationale bekercompetitie ter wereld. En wij ontvangen de Spurs bij ons thuis, in één wedstrijd kan alles. Zeker met hun drukke programma is het afwachten welke ploeg ze op het veld zullen brengen. Daar liggen misschien kansen voor ons.' Odoi hoopt dat hij in de basis staat, zeker omdat het tegen zijn maatje Mousa Dembélé is, met wie hij geregeld iets gaat eten in Londen. 'Maar die match wil iedereen spelen uiteraard, we zien wel', besluit Odoi. Afspraak nu zondag om 15 uur. MATTHIAS STOCKMANS