Beter dan verwacht

De competitiestart oogde erg lastig voor de promovendus, met na de opener tegen Eupen affiches tegen de PO1-kandidaten Genk en Charleroi, en wat later ook Standard en Gent. Maar de keuze voor Marc Brys als opvolger voor de in juni doorgestuurde Vincent Euvrard bleek de juiste. De Antwerpenaar staat bekend als iemand die hard en lang traint en daarmee een goede conditionele basis legt. Hij kent de Belgische competitie en bewijst nog maar eens dat het geheel veel meer is dan de som van de individuen.
...

De competitiestart oogde erg lastig voor de promovendus, met na de opener tegen Eupen affiches tegen de PO1-kandidaten Genk en Charleroi, en wat later ook Standard en Gent. Maar de keuze voor Marc Brys als opvolger voor de in juni doorgestuurde Vincent Euvrard bleek de juiste. De Antwerpenaar staat bekend als iemand die hard en lang traint en daarmee een goede conditionele basis legt. Hij kent de Belgische competitie en bewijst nog maar eens dat het geheel veel meer is dan de som van de individuen. Ondanks het aanvankelijke leed waarmee OH Leuven werd geconfronteerd, door de langdurige blessures van de routiniers Kenneth Schuermans en Katuku Tshimanga en later ook Yannick Aguemon, toonde het team zijn collectieve sterkte. Ze deden het beter dan verwacht en hadden nu al meer punten gehad als de VAR aan de kust had gewerkt en twee cruciale fases (geen buitenspel en een niet toegekende penalty) juist beoordeeld waren. De voormalige politieman zorgt voor rust binnen de gelederen. Geen uitbundige euforie bij zeges, maar eveneens niet uitvoerig klagen bij nederlagen. Brys werkt en kneedt liever zijn ploeg tot een onwrikbaar en leep geheel, dat maximaal profiteert van onachtzaamheid bij de tegenstanders op stilstaande fasen en het rendement van bepaalde spelers ferm verhoogt. Exponenten hiervan zijn diepe spits Thomas Henry, voor het eerst aan de slag op het hoogste niveau, maar vooral het opportunisme en de creativiteit van de lichtvoetige pocketvoetballers Xavier Mercier en Kamal Sowah. Aanvankelijk werd gevreesd voor een inloopperiode, terwijl analisten een moeilijk seizoen hadden voorspeld onder aan het klassement met onder andere Excel Mouscron en Waasland-Beveren. Brys zorgde voor blokvorming, strijdbaarheid en veel atletisch vermogen. Maar de Antwerpenaar waarschuwt ook graag en durft de werkpunten te benoemen: minder tegendoelpunten slikken, geen onnodige overtredingen begaan en nog meer controle krijgen in bepaalde gedeelten van een wedstrijd. Pas dan kunnen de noodzakelijke punten worden gesprokkeld. Door de grote blessuregolf vroeg en kreeg de technische staf op 19 augustus met de Bulgaarse veertienvoudige international Kristiyan Malinov (26) de gewenste ervaring op het middenveld. Aan CSKA Sofia werd ongeveer 400.000 euro betaald voor de 1,70 meter grote werkmier, die tot 2023 tekende en zich aan de zijde van aanvoerder David Hubert, als schokbreker voor de verdediging, vrij probleemloos integreerde. Met dank aan zijn erg goede fysieke testen. Malinov is een bijtertje, die graag en veel de fysieke duels aangaat, uitblinkt door zijn onophoudelijke inzet en met zijn zin voor verantwoordelijkheid de ploeg op sleeptouw durft te nemen. Hij schrikt er ook niet voor terug om af en toe een professionele fout te begaan, zolang de ploeg daar maar baat bij heeft. Hij speelde al Europees in de voorrondes van de Europa League. Zijn aanwezigheid is essentieel voor het evenwicht. Hij vervult ook zijn taken bij balbezit, want de rechtsvoetige middenvelder durft initiatief te nemen en ballen op te vragen. Top: Kamal Sowah De 20-jarige Ghanese middenvelder, die sinds januari 2018 wordt gehuurd van Leicester City, is dé openbaring. Hij infiltreert gemakkelijk door zijn groot loopvermogen en wijkt op het gepaste moment uit naar de flanken. Flop: Aboubakar Keita Vorig seizoen was de 22-jarige Ivoriaan nog een sterkhouder op het middenveld, maar zijn gebrek aan duelkracht en zijn nonchalance, zoals bij de veroorzaakte penalty in Gent, spelen hem nu duidelijk parten.