J osé Mourinho droomde al van een titel begin april, maar een onverwachte nederlaag bij Middlesbrough, strijdend in de kelder van het Engelse klassement, bezorgde dat zelfvertrouwen een kleine deuk. Vier dagen later bewees de ploeg van Steve McLaren dat de zege geen toevalstreffer was. Donderdag klopte Middlesbrough, dat in de competitie thuis ook al van Man. United won, Stuttgart in eigen huis met 1-2. Mocht Brugge alsnog voorbij AS Roma raken, dan worden de Engelsen vrijwel zeker de volgende tegenstander.
...

J osé Mourinho droomde al van een titel begin april, maar een onverwachte nederlaag bij Middlesbrough, strijdend in de kelder van het Engelse klassement, bezorgde dat zelfvertrouwen een kleine deuk. Vier dagen later bewees de ploeg van Steve McLaren dat de zege geen toevalstreffer was. Donderdag klopte Middlesbrough, dat in de competitie thuis ook al van Man. United won, Stuttgart in eigen huis met 1-2. Mocht Brugge alsnog voorbij AS Roma raken, dan worden de Engelsen vrijwel zeker de volgende tegenstander. En zeggen dat de fans McLaren twee weken geleden buiten wilden. Eén week voor de match tegen Chelsea verloor Middlesbrough immers zwaar met 0-4 van Aston Villa, dat de Noord-Engelsen op die manier mee in het degradatiedebat trok. McLaren, drie maanden geleden nog door de supporters verkozen tot 'de beste manager die ze ooit hadden' kreeg bergen kritiek. Hij zou de controle over de kleedkamer kwijt zijn en te veel bezig zijn met zijn werk als assistent-bondscoach. Voorzitter Gibson negeerde de kritiek en behield het vertrouwen in zijn coach. Steve McLaren, de man die Middlesbrough twee seizoenen na mekaar naar de UEFA-cup loodste en twee jaar geleden de Ligabeker won, beseft beter dan ooit dat hij nooit Mr Popular zal worden aan de Teeside. Bryan Robson, daar liepen de fans mee weg, ook al won Robson ondanks drie finales op Wembley geen enkele trofee, zakte hij één keer en had hij, na een directe promotie, de hulp nodig van Terry Venables om een tweede degradatie af te wenden. Daarom kwam in de zomer van 2001 McLaren, tot dan de tweede man bij Man. United. Toen een verrassende keuze, nu wordt de coach alom gewaardeerd, ook door Sven-Göran Eriksson, die hem gebruikt als tweede assistent. McLaren kiest voor bekende namen. Achterin vind je Southgate, Quedreu, Ehiogu, Rigott of Boateng, centraal Rochemback, Mendieta of Downing, en voorin naast Viduka ook Hasselbaink of Yakubu. Een dure ploeg, maar onder impuls van McLaren zal dat veranderen. Hij liet veel geld pompen in een vernieuwde jeugdpolitiek. In 2004 won de ploeg de FA Youth Cup en die spelers moeten nu doorstromen naar de A-ploeg. Alan Smith brak zaterdag tegen Liverpool zijn linkerbeen en zal maanden out zijn. Liverpool heeft zich versterkt met de 22-jarige Argentijnse verdediger Gabriel Paletta. Die komt aan het einde van het seizoen over van Banfield, een club uit Buenos Aires. Eind dit seizoen komt ook Mark Gonzalez, een Chileen die Liverpool bij Real Sociedad parkeerde. Engels onderzoek bij de supporters wijst aan dat maar liefst zestig procent van de fans minder naar het stadion komt. De reden : ze verkiezen meer wedstrijden thuis of in de pub op tv te volgen. Nicky Butt heeft boel met Steve Bruce. Toen die maandag zijn zoon Alex in de basis verkoos boven Butt, pakte de gewezen international gewoon zijn biezen. Butt was op het WK 2002 nog een van de sterkhouders van de nationale ploeg, maar kon bij Newcastle, dat hem in 2004 overnam van Man. United, nooit overtuigen. Daarom leende die ploeg hem uit aan Birmingham City. Butt kreeg van de club een boete van 120.000 euro, het equivalent van twee weken salaris. FA Cup, uitslagen uit de vijfde ronde : Liverpool-Man. United 1-0, Newcastle-Sunderland 1-0, Bolton-West Ham 0-0, Charlton-Brentford 3-1, Aston Villa-Man. City 1-1, Chelsea-Colchester 3-1, Preston-Middlesbrough 0-2 en Stoke City-Birmingham 0-1.25/02 West Bromwich - Middlesbrough, Tottenham - Wigan, Newcastle - Everton, Man. United - West Ham, Liverpool - Man. City, Chelsea - Portsmouth, Charlton - Aston Villa, Bolton - Fulham, Blackburn - Arsenal, Birmingham - Sunderland 1. Van Nistelrooy (Man. United) 19 goals ; 2. Henry (Arsenal) 15 goals ; 3. Lampard (Chelsea), Yakubu (Middlesbrough), D. Bent (Charlton) 13 goals.PTK