Zo'n 285 kilometer scheiden Brugge van Saint-Ode, het dorpje in de Ardennen waar Thomas Meunier opgroeide. Nochtans is de Rode Duivel misschien wel de meest Brugse van alle Bruggelingen. Op zijn 24e is hij alleszins de speler met de langste staat van dienst in de kern van Michel Preud'homme. De mentaliteit van blauw-zwart heeft geen geheimen voor hem. Vans aan zijn voeten, een hoodie om de schouders en een eenvoudig horloge: we zijn even in de war dat een voetballer zo sober kan zijn. 'Ik weet dat het erbij hoort, maar poseren voor foto's is niet zo mijn ding', zegt hij. 'Maar interviews geven, dat doe ik wel graag.' Dat komt dan goed uit. De flankspeler praat ruim anderhalf uur lang openhartig, rechtuit en zonder blad voor de mond.
...

Zo'n 285 kilometer scheiden Brugge van Saint-Ode, het dorpje in de Ardennen waar Thomas Meunier opgroeide. Nochtans is de Rode Duivel misschien wel de meest Brugse van alle Bruggelingen. Op zijn 24e is hij alleszins de speler met de langste staat van dienst in de kern van Michel Preud'homme. De mentaliteit van blauw-zwart heeft geen geheimen voor hem. Vans aan zijn voeten, een hoodie om de schouders en een eenvoudig horloge: we zijn even in de war dat een voetballer zo sober kan zijn. 'Ik weet dat het erbij hoort, maar poseren voor foto's is niet zo mijn ding', zegt hij. 'Maar interviews geven, dat doe ik wel graag.' Dat komt dan goed uit. De flankspeler praat ruim anderhalf uur lang openhartig, rechtuit en zonder blad voor de mond. THOMAS MEUNIER: 'Het is mijn vijfde seizoen bij Club, ik heb zoiets al eerder meegemaakt. Ik weet dat de supporters eens het trainingsveld bestormden, de dag nadien wonnen we met 4-0 van Anderlecht. Maar ik begrijp perfect hun onvrede over de huidige resultaten. We moeten een paar dingen herbekijken, maar de wederopstanding mag niet te lang uitblijven. Wat onze supporters vooral choqueert, denk ik, dat is als we vier of vijf goals binnen krijgen.' MEUNIER: 'Dat is een kwestie van mentaliteit. Vorig seizoen was wat dat betreft zo voorbeeldig dat we misschien dachten dat er ons niks kon gebeuren. Op enkele maanden tijd is alles veranderd. Mouscron-Péruwelz of OHL komen naar hier en vinden dat ze een kans hebben, terwijl ze in principe zouden moeten denken: laten we bidden dat we er geen vier tegen krijgen. Men is niet meer bang van Club Brugge.' MEUNIER: 'Ons blok vertoont af en toe scheurtjes, zodat je, zoals in Moeskroen, het idee krijgt dat Club niet langer solide is. In de periode die we meegemaakt hebben, schuilt het gevaar erin dat je gaat zeggen: er is toch geen oplossing, en dat je in een straatje zonder eind belandt. Het is nog niet zo erg als bij Standard maar het is erg on-Brugs. Maar deze groep kan het, want er is amper iemand vertrokken tegenover vorig seizoen, buiten Obbi Oulare en Tom DeSutter. En Mathew Ryan natuurlijk, het is bijna onmogelijk om een even goede doelman te vinden. Maar het is niet dat er zes man weg is en we met zes nieuwelingen moeten beginnen. Het is vooral onze mentaliteit die moet veranderen. We waren zo gewend aan rozengeur en maneschijn dat we in de lastige periode die we opeens meemaakten het hoofd niet boven water wisten te houden. We moeten onszelf in vraag stellen, individueel en collectief.' MEUNIER: 'Ik heb me onlangs de vraag gesteld: welke coach zou het beter doen dan Michel Preud'homme? Geen enkele. Het is de beste die ik al gehad heb, samen met de beloftetrainer van Virton. Die leefde net als Michel helemaal voor het voetbal. Als we op verplaatsing speelden, hadden we de neiging om in de auto het stuur van hem over te nemen, want terwijl hij reed, was hij heel de tijd de tactiek aan het uitleggen. Michel is ook zo, extreem nauwgezet. Het is toch zijn fout niet dat de spelers niet respecteren wat hij voor stilstaande fases heeft voorbereid. Hij is heel erg intelligent, hij zit altijd al twee stappen verder, ook in zijn communicatie. Je realiseert het je misschien niet, maar wanneer een journalist hem een vraag stelt, zit hij in gedachten al bij de volgende vraag.' MEUNIER: 'De motivatie is aanwezig wanneer we het veld op komen. Dan is het van 'komaan, we pakken ze'. Maar bij de 1-3 tegen Midtjylland bijvoorbeeld werd daar totaal geen vervolg aan gebreid. Ze scoren twee keer op een stilstaande fase, terwijl we daar tijdens de week specifiek op getraind hadden. Dat zijn beginnersfouten.' MEUNIER: 'Dat niveau is voor ons wel te hoog gegrepen. Wij boksen in een andere categorie. Idem tegen Manchester United thuis: ze krijgen hier zes kansen en maken er daarvan moeiteloos vier af. Daaraan zie je het verschil tussen de Belgische Jupiler League en een grote buitenlandse competitie. Je kunt wel eens stunten, zoals Anderlecht tegen Manchester in 2000, maar zij hadden spelers als Jan Koller en Tomasz Radzinski, die goed genoeg waren om elders te voetballen. In onze ploeg zijn er niet veel die ooit in de top van de Premier League zullen spelen...' MEUNIER: 'Ik denk dan aan Dennis Praet en Youri Tielemans. Ze hebben onmiskenbaar talent, maar ze moeten goed omringd worden om hun beste niveau te halen. Andy Najar ook. Voor de rest? Bij ons? Hans Vanaken of Laurens De Bock. Laurens krijgt te veel kritiek, hij is nog jong. Hij kan nog grootse prestaties leveren.' MEUNIER: 'Ja, ik ook, denk ik. Ik heb alleszins de ambitie. Als ik mij in juli niet blesseer, dan zit ik nu in het buitenland, daar ben ik van overtuigd.' MEUNIER: 'Alleen al wat de individuele kwaliteit betreft, is er een hemelsbreed verschil. Ik kan me niet herinneren dat ik één speler van Napoli een balcontrole heb zien missen. Ze zijn ook beter georganiseerd, de spelers hebben de verschillende schema's sneller onder de knie. Het zijn ook allemaal internationals.' MEUNIER: 'Ja, en ik vind dat heel plezant. Bij de Rode Duivels gaat het veel sneller, er zit geen afval in het spel, iedereen praat, er is inzet. Training of niet, men gaat ervoor. Je hebt de indruk dat iedereen beseft dat hij de kans krijgt om in een groot voetballand te spelen, behoorlijk wat geld te verdienen en vooral zijn droom waar te maken. In België vindt men het soms allang goed, terwijl men nog nergens staat.' MEUNIER: 'Hoe vaak kreeg ik bij de Beloften niet te horen dat Yassine El Ghanassy hét aanstormende talent was. En vandaag zou ik niet eens weten waar hij uithangt.' MEUNIER: 'Ha, bon. Daar is het koud hé! (lacht) Hij was nochtans fantastisch in die tijd.' MEUNIER: 'Als je spelers als Romelu Lukaku, Axel Witsel of Jan Vertonghen ziet trainen: die gaan er vol voor. Als ze het mes moeten bovenhalen om de bal af te pakken, dan zullen ze dat doen, training of niet.' MEUNIER: 'Jawel, hij probeert dat echt. In zijn tijd zette men nog meer het voetje dan nu. Dat was een bende smeerlapjes! (lacht) ik herinner me van toen ik in eerste provinciale naar mijn vader ging kijken - die van dezelfde generatie is als Michel Preud'homme - dat er daar even intens werd gespeeld: tackles, engagement, soms ontspoorde het in ruzie, daar trok men zich niks van aan. Achteraf gingen ze samen een pint drinken.' MEUNIER: 'Ik vind dat er tegenwoordig te veel grenzen gesteld worden. Ik herinner me een tackle van Vinnie Jones (destijds een gewelddadige verdediger van Wimbledon, nvdr) na amper vijftien seconden, waarbij hij zijn tegenstander haast doormidden trapte. Maar die stond direct weer op en gaf hem een hand. Nu zou hij daar tien weken schorsing voor krijgen. Ik vind dat men overdrijft in de bescherming van spelers, zeker in België. Je merkt dat in Europese wedstrijden, waar we soms verbaasd zijn dat de arbiter niet fluit.' MEUNIER: 'Ja, ik heb graag dat het er hard aan toegaat. De spelers van Brugge zijn soms te lief. Soms is die agressiviteit wel aanwezig, maar ik zou graag zien dat ze er altijd is.' MEUNIER: 'Ik denk dat ze wel weten dat ik altijd het beste van mezelf probeer te geven. Op Gent had ik na de vierde goal ontmoedigd kunnen zijn, een blessure kunnen veinzen en om mijn vervanging kunnen vragen, maar zo zit ik niet ineen. Onze fans eisen totale inzet. Ook al speel je slecht en win je maar met 1-0, als je inzet toont, is het publiek tevreden. En als je jezelf moet opofferen en een rode kaart pakken om een doorgebroken speler neer te halen, dan is dat onderdeel van de job.' MEUNIER: 'Ja. Toen ik zelf nog geen prof was, dacht ik ook dat alle profvoetballers luieriken waren die hun tijd verdeden. Ik dacht om negen uur te kunnen opstaan, om halftien op de training aan te komen en om elf uur weer thuis te zijn. In werkelijkheid ben ik al om negen uur op de club en vertrek ik weer om twee uur 's middags.' MEUNIER: 'Ik heb in de fabriek gewerkt, ik weet dat het daar van acht tot vier is, maar voetballer zijn brengt andere verplichtingen met zich mee.' MEUNIER: 'Het is geen hobby meer. Als ik in mijn vrije tijd met vrienden zou zaalvoetballen, dat zou een hobby zijn.' MEUNIER: 'Toch wel. Het plezier is er, maar het is ook een verplichting. Ik zie het als een aangename job, die me bevalt. Toen ik in de fabriek werkte, vond ik dat ook fijn als ik in een toffe ploeg stond. Wanneer ik op het eind van de maand mijn loonbriefje zie, is er wel een verschil. Ik werkte dagelijks van acht tot vier en op het eind van de maand stond er 1250 euro op mijn bankrekening.' MEUNIER: 'Timmy Simons ook, dacht ik. Ik zou het een goed idee vinden om voetballers naar een fabriek te sturen voor een teambuilding, zodat ze beseffen hoe goed ze het hebben. Vooral de jongeren zou men wakker moeten schudden, want als je 28 bent en je hebt het nog niet begrepen, dan is het verloren moeite.' MEUNIER: 'Als collega's, ook al kun je natuurlijk een goede band met hen hebben, zoals kappers die in hetzelfde salon werken. Mijn maten, dat zijn de gasten met wie ik naar school ging, met wie ik ben beginnen uit te gaan en mijn eerste stommiteiten heb uitgehaald. In het voetbal kun je ook mensen hebben met wie je goed opschiet, maar mijn echte vrienden lijken allemaal wat op mij: ze werken, houden van voetbal en een pint, amuseren zich graag... Het zijn allemaal jongens die ik totaal kan vertrouwen. Het zijn ook vriendschappen die al jaren duren, terwijl je elkaar in het voetbal vaak na een paar jaar uit het oog verliest.' MEUNIER: 'Neen, al is mijn parcours wel atypisch. Je neemt je verleden niet mee wanneer je profvoetballer wordt. Sommigen weten dat ik gewerkt heb of dat ik kunsthumaniora heb gedaan, maar de meesten niet. Hier denken de mensen alleen aan voetbal.' MEUNIER: 'Neen, want ik praat alleen op de club over voetbal. Het gebeurt dat ik thuis eens een heruitzending van onze wedstrijd bekijk, maar daar houdt het op. Ik kijk nooit naar de Champions League. Als op onze training iedereen over de goals van de vorige avond praat, dan ben ik verloren. Ik lees boeken, ik doe heel andere dingen.' MEUNIER: 'Ik begrijp ergens wel dat voetballers zo weinig mogelijk verkondigen op de sociaalnetwerksites, want de minste uitspraak veroorzaakt tegenwoordig al commotie. Ik weet nog dat ik eens ironisch gereageerd heb op de wedstrijd Maribor-Club uit 2011, die zogezegd vervalst geweest zou zijn. Ik schreef toen dat ik 50.000 euro gekregen had - terwijl ik die match niet eens gespeeld had. Meteen kreeg ik de persverantwoordelijke van de club aan de lijn en moest ik de tweet direct weghalen omdat de media erbovenop zouden springen.' MEUNIER: 'Ja, uiteraard. Ik schrijf niet echt meer wat ik denk. Laat ons zeggen dat ik hoffelijk blijf.' MEUNIER: 'Ik zeg mijn gedacht maar met het nodige respect. Toen we er zelf vier slikten op Gent gaven de fans van Standard me van hetzelfde laken een pak. Dat vind ik oké, daar kan ik zelfs om lachen. Maar soms is het erover en wordt mijn familie beledigd.' MEUNIER: 'Momenteel zit ik in een goeie periode en heb ik dus een goed idee van mezelf. Maar als ik vijf slechte matchen op rij speel, zal ik niet aarzelen om toe te geven dat ik al een maand waardeloos speel.' MEUNIER: 'Ik denk dat het mijn stijl is die in de smaak valt en dat het niks uitmaakt waar ik vandaan kom. Toen ik na het verlies op Gent langs onze supporters passeerde en ze bepaalde spelers wilden aanpakken, heb ik geen enkele negatieve opmerking gekregen. Die mensen waren ook dol op Max Lestienne of Jonathan Blondel, een echte pitbull, omdat die op het veld alles gaven.' MEUNIER: 'Ik ben close met jongens als Sébastien Bruzzese of Michaël Cordier, maar ik voel me ook goed bij Timmy Simons, of Tom De Sutter voor hij vertrok. We praten over van alles, ook politiek. Over communautaire zaken? Neen, ik weet wat zij denken en zij zijn in de meerderheid. (lacht) Ze voelen zich meer Vlaming dan Belg. Ik voel me meer Belg dan Waal, maar in de eerste plaats voel ik me Ardennees. Ik heb een sterke band met de plek waar ik vandaan kom.' MEUNIER: 'Ik zie dat als een vorm van uitdagen, meer niet. Het is ook niet uitsluitend een Vlaams probleem. Ik speelde bij Virton samen met acht Fransen met een donkere huidskleur. Ik hoor enkele mensen uit mijn entourage nog zeggen (imiteert het lokale dialect): 'Ze zouden beter teruggaan van waar ze komen.' Maar dat soort uitlatingen slaat nergens meer op in de wereld van vandaag - zelfs al vind ik dat het belangrijk is om je te integreren in het land waar je terechtkomt.' MEUNIER: 'Dat is niet de schuld van de spelers. Het systeem is een beetje doorgedraaid en daardoor kunnen voetballers onredelijke sommen verdienen.' MEUNIER: 'Dat hangt van persoon tot persoon af. Sommigen gaan ermee gokken, anderen zijn intelligenter en steken het in immobiliën.' MEUNIER: 'Ik zie niet waarom ik een misstap zou begaan met het risico alles kwijt te raken. Maar het klopt dat bepaalde meisjes daarop uit zijn, zeker via Instagram. Ik heb gemerkt hoe sommige zich uitschreven op mijn account en nadien weer inschreven, in de hoop zo mijn aandacht te trekken. En dan moet je die poses zien, je zou denken dat ze allemaal mannequin zijn! (lacht) Mijn vriendin houdt alles bij wat er op mijn account gebeurt, dat is voor haar bijna een voltijdse job geworden.' (lacht) MEUNIER: 'Ik hoop gewoon op een dag wat hoger te spelen dan nu als rechtsachter. En ik zou ook nog eens graag als nummer 10 spelen.' DOOR THOMAS BRICMONT - FOTO'S BELGAIMAGE - JASPER JACOBS'Ik heb me onlangs de vraag gesteld: welke coach zou het beter doen dan Michel Preud'homme? Geen enkele.' - THOMAS MEUNIER 'In België vindt men het soms allang goed, terwijl men nog nergens staat.' - THOMAS MEUNIER 'Ik praat alleen op de club over voetbal. Kijken naar de Champions League doe ik nooit.' - THOMAS MEUNIER