Vincent Vlieghe (48) herinnert het zich alsof het gisteren was, die avond in juni 2007, toen hij voor eerst langsging in 's Gravenbrakel, bij de familie Hazard. Zes maanden eerder had de Fransman (met Vlaamse voorouders) de jonge voetballers in het Centre de Formation van Lille OSC uitgelegd hoe ze later hun budget moesten beheren. Onder hen de toen bijna zestienjarige Eden Hazard. Nadat die met België op het EK U17 had uitgeblonken en eind mei 2007, als een van de jongste voetballers ooit in Europa, zijn eerste (driejarig) profcontract had ondertekend bij Lille, nodigden Thierry en Carine de financieel expert uit, op zoek naar advies voor hun zoon die plots een pak euro's verdiende. Ten huize Hazard ontmoette Vlieghe voor het eerst de Waalse tiener. "Eden maakte meteen een goede indruk: kalm, luisterbereid, volwassen én overtuigd van zijn kwaliteiten als voetballer. Een onmiskenbaar talent, maar dat hij tot zó'n vedette zou uitgroeien en dat ik nu, acht jaar later, nog altijd zijn financiële raadgever zou zijn, had ik toen niet durven te vermoeden."
...

Vincent Vlieghe (48) herinnert het zich alsof het gisteren was, die avond in juni 2007, toen hij voor eerst langsging in 's Gravenbrakel, bij de familie Hazard. Zes maanden eerder had de Fransman (met Vlaamse voorouders) de jonge voetballers in het Centre de Formation van Lille OSC uitgelegd hoe ze later hun budget moesten beheren. Onder hen de toen bijna zestienjarige Eden Hazard. Nadat die met België op het EK U17 had uitgeblonken en eind mei 2007, als een van de jongste voetballers ooit in Europa, zijn eerste (driejarig) profcontract had ondertekend bij Lille, nodigden Thierry en Carine de financieel expert uit, op zoek naar advies voor hun zoon die plots een pak euro's verdiende. Ten huize Hazard ontmoette Vlieghe voor het eerst de Waalse tiener. "Eden maakte meteen een goede indruk: kalm, luisterbereid, volwassen én overtuigd van zijn kwaliteiten als voetballer. Een onmiskenbaar talent, maar dat hij tot zó'n vedette zou uitgroeien en dat ik nu, acht jaar later, nog altijd zijn financiële raadgever zou zijn, had ik toen niet durven te vermoeden." Datzelfde jaar begon Vlieghe samen te werken met Marie Armand (33). Met haar richtte hij in 2011 de in Rijsel gevestigde vennootschap AV Team Conseil op en beheert hij sinds die eerste meeting in 's Gravenbrakel Hazards kapitaal. Over hoe zij dat aanpakken en waarin de Chelseaspeler zijn geld investeert en belegt, is echter beroepsgeheim. "Maar", geeft Vlieghe wel mee, "in Edens geval is het er in de loop der jaren niet simpeler op geworden: hij is Belg, heeft in Frankrijk een vermogen opgebouwd, krijgt nu een salaris in Engeland... Daarom laten we ons ook begeleiden door fiscalisten uit elk land en door een advocaat die alles op juridisch vlak controleert." Een nieuwe mijlpaal in de samenwerking tussen Hazard en het duo Vlieghe/Armand volgde in het najaar van 2012. "Tot dan", vertelt Marie, "had Eden met John Bico een manager die alles voor hem regelde, op het beheer van zijn vermogen na. Na Edens transfer van Lille naar Chelsea heeft hij echter gebroken met Bico. Veel makelaars hebben hem toen benaderd. Op verzoek van Eden hebben we er enkelen ontmoet, maar uiteindelijk vroeg hij ons om een kader rond hem te creëren: met verschillende specialisten in plaats van één manager, én in samenwerking met zijn vader Thierry - een uitdrukkelijke wens van Eden." Vlieghe en Armand namen daarop onder meer Eventeam in de arm. Dat Parijse organisatie-en-communicatiebureau heeft heel wat Franse showbizzsterren in zijn portefeuille en is hospitalitypartner van onder meer Roland Garros, het Belgische en Frans Olympisch Comité, de Franse voetbalbond en de World Cup rugby in Engeland. Marie: "Hun verantwoordelijke voor sporters en celebrities, Frantz Lecomte, behandelt nu met ons en met de press officer van Chelsea alle media-aanvragen voor Eden. Vorig jaar is ook Andrew Dart erbij gekomen. Hij stond bij Chelsea acht jaar in voor het beheer van de portretrechten, maar regelt nu met zijn eigen firma alle sponsorcontracten van Eden, in overleg met ons en de image rights manager van Chelsea." De gesprekken met Blues-directeur Marina Granovskaja over Hazards nieuw miljoenencontract - in februari verlengd tot 2020 - namen Vlieghe, Armand en hun Engelse advocaat zelf in handen. "Ook Thierry was daarbij aanwezig", zegt Vincent. "Hij is erg betrokken, woont ook de meeste andere vergaderingen bij en geeft zijn mening. Van Thorgan is Thierry nu zelfs de 'makelaar'. Diens transfer naar Borussia Mönchengladbach heeft hij alleen onderhandeld." "Wij beheren ook het vermogen van Thorgan, zoals voor nog andere cliënten, maar Eden is de enige rond wie we een team gecreëerd hebben", aldus Marie. "In hem steken we de meeste tijd, onder meer met één à twee vergaderingen per maand bij hem thuis in Londen. Eden is daarin trouwens heel aanwezig: hij luistert, discussieert, stelt vragen... Niets - ook niet dit interview - doen we trouwens zonder zijn toestemming. Wij doen wel voorstellen, zijn de directeurs die alles regelen zodat hij op zijn gezin en het voetbal kan focussen, maar Eden neemt de eindbeslissing. Hij is de chef d'entreprise, de CEO die zijn 'bedrijf' perfect leidt." "Velen zouden het hem door zijn speels imago als voetballer niet nageven," vertelt Vincent, "maar ook als zakenman heeft Eden veel kwaliteiten: een uitstekend geheugen - hij weet heel goed wat hij waar geïnvesteerd heeft - en vooral heel besluitvaardig. Zich niet druk makend om details, recht op zijn doel af, zoals ook op het veld." En, beklemtoont Vincent: "Hoewel Eden de chef is, is zijn vertrouwen in het team rond hem bijzonder groot. Dat hij na acht jaar nog altijd met ons samenwerkt, zegt alles. Uitzonderlijk nochtans, zo'n lange termijn in het hedendaagse topvoetbal. Hoeveel voorstellen van andere financiële adviesbureaus, managers en makelaars heeft hij al niet gekregen? Telkens beloven ze hem fortuinen, maar dat slaat Eden meteen af. Hij laat de deur niet eens op een kiertje. 'Geen interesse!' Op dat vlak een héél loyale kerel, die in al die tijd ook geen spat veranderd is: nog altijd joviaal, goedlachs - absoluut geen vedetteallures." Hazard zag niet alleen het grote belang van een betrouwbare entourage in, hij beseft ook steeds meer dat zijn imago belangrijk is. "Dat is in heel korte tijd erg geëvolueerd", stipt Marie aan. "Vroeger gaf Eden nauwelijks een interview, maar nu staat hij daar meer voor open - het hoort er nu eenmaal bij als topvoetballer. Toch wil hij het nog enigszins binnen de perken houden. Elke dag in de kranten en op tv verschijnen is niet zijn doel." Vincent: "In het Frans bestaat het spreekwoord: pour vivre heureux, vivons caché (om gelukkig te zijn, leid een afgeschermd leven, nvdr) en daar let Eden sterk op. Niet eenvoudig, want sinds de aanloop naar de wereldbeker in Brazilië is de media-aandacht geëxplodeerd. Niet meer alleen vanuit België, Engeland en Frankrijk, maar vanuit de hele wereld, vooral vanuit Azië, waar Eden een grote ster geworden is. Met Frantz Lecomte beantwoorden we alle verzoeken, al kunnen we onmogelijk op alles ingaan. Bovendien moet je bereid zijn om lang te wachten en ook vaak verschillende aanvragen indienen. "Niettemin trekken we voor de internationale media - de interviews met de Engelse pers regelt Chelsea zelf - om de twee maanden een halve dag uit in Londen: zo'n zestal journalisten kunnen er elk apart een halfuur met Eden spreken. Op voorwaarde dat het alleen gaat over voetbal: Chelsea, de nationale ploeg... Zéker niet over zijn privéleven en ook niet over maatschappelijke onderwerpen en wereldproblemen. Eden heeft daar wel een mening over, maar hij kent zijn plaats, hij voelt niet de behoefte om dat aan iedereen te verkondigen." "Voor Eden moeten het ook niet per se de kranten of magazines met de grootste oplage zijn. Voor het WK in Brazilië stond hij er zelfs op om een interview aan de regionale tv-zender Antenne Centre uit 's Gravenbrakel te geven", aldus Marie. "Langere interviews doet hij wel het liefst in het Frans. Eden begrijpt Engels nochtans perfect, maar om zich uit te drukken voelt hij zich - zoals iedereen - toch meer op zijn gemak in zijn moedertaal." Ook aan sociale media is de Chelsea-aanvaller, in tegenstelling tot veel andere topsporters, niet verslaafd. "Nike (Hazards schoenensponsor, nvdr) beheert zijn Facebookpagina, om er reclamespots op te plaatsen", vertelt Vincent. "Zijn Twitteraccount zou Eden ook kunnen commercialiseren, maar dat doet hij bewust niet. Hij beschouwt dat als privé, een middel om te communiceren met zijn volgers (intussen 3,7 miljoen, nvdr). Niet door elke dag tien banale tweets te posten, wel door af en toe iets te accentueren wat hij leuk vindt of wat hem na aan het hart ligt." De geringe interesse van Hazard om zich in de media te profileren heeft één grote reden, aldus Marie: "Eden spendeert zijn schaarse vrije tijd buiten het voetbal het liefst aan zijn vrouw Natacha en zijn twee zoontjes Yannis (4) en Leo (2). Niets is belangrijker dan dat." Aan de hand van die prioriteiten, familie en voetbal, beperkt Eden Hazard ook zijn persoonlijke sponsorcontracten, met onder meer Nike, computerspelontwikkelaar EA Sports en Nivea Men. "Daarin kruipt veel tijd", verklaart Marie. "Reclamespots opnemen, meet-and-greets, persconferenties... Niet gelijk welk merk komt in aanmerking. Voor Eden is het belangrijk dat hij zich op zijn minst verbonden voelt met de waarden ervan. Nivea was het perfecte voorbeeld: een product dat hij zelf als kleine jongen gebruikte, dat gelinkt wordt aan familie, aan een verzorgd uiterlijk..." "Vergeet ook niet", nuanceert Vincent, "dat Eden pas zijn derde seizoen bij een topclub als Chelsea speelt. In Engeland is zijn marketingwaarde fel gestegen en dat - gepaard met de interesse van potentiële sponsors - zal steeds meer toenemen naarmate hij voor Chelsea een nog belangrijkere rol zal spelen dan nu al het geval is. Ook Edens imago als familieman en zijn grote naturel creëert op dat gebied opportuniteiten." "Dat merken we aan de sponsoraanvragen die binnenstromen", aldus Marie. "Momenteel bewandelen we enkele pistes die concreet zullen worden in aanloop naar het Europees kampioenschap in Frankrijk. Meer dan tien commerciële partners, zoals LionelMessi of Cristiano Ronaldo die hebben, zullen het allicht wel niet zijn. Zó'n vedette is Eden voorlopig niet, al is hij pas 24 en is hij zich nog volop aan het ontwikkelen. Hoeveel doelpunten hij de komende jaren zal maken en wat hij met Chelsea en de Rode Duivels zal winnen, kunnen we ook niet voorspellen. Eén zaak is echter zeker: the best is yet to come. Eden heeft nog alles voor zich." DOOR JONAS CRETEUR"Wij zijn de directeurs die alles regelen, maar Eden neemt de eindbeslissing. Hij is de chef d'entreprise."