Op Sclessin hangt al voor de aftrap de sfeer van de grote dagen, maar bij de Genkse elf die nog gauw wat spurtjes trekken voor ze aan hun opdracht beginnen, hoort niet Thomas Buffel. Buffel - net dertig geworden - zit op de bank. Op 'zijn' rechterflank lopen Anthony Vanden Borre en Elyaniv Barda. Een week eerder stond hij tegen Lokeren wel in de basis, maar na de jaarwisseling kwam hij in slechts vijf van de elf wedstrijden aan de aftrap, terwijl hij tot eind december nog in drie matchen op vier startte.
...

Op Sclessin hangt al voor de aftrap de sfeer van de grote dagen, maar bij de Genkse elf die nog gauw wat spurtjes trekken voor ze aan hun opdracht beginnen, hoort niet Thomas Buffel. Buffel - net dertig geworden - zit op de bank. Op 'zijn' rechterflank lopen Anthony Vanden Borre en Elyaniv Barda. Een week eerder stond hij tegen Lokeren wel in de basis, maar na de jaarwisseling kwam hij in slechts vijf van de elf wedstrijden aan de aftrap, terwijl hij tot eind december nog in drie matchen op vier startte. Tegen Standard komt Buffel geen minuut in actie. Na twintig minuten mag hij zich een kwartiertje opwarmen. Ook in het slotkwartier trekt hij wat spurtjes aan de zijlijn, maar aan de voor hem verkeerde kant. Wanneer doelman Thibaut Courtois twee minuten voor tijd een penaltyfout maakt op Aloys Nong kijkt Buffel met de handen in de zij hoe Axel Witsel zijn aanloop neemt. Wanneer de bal binnen gaat, schudt hij het hoofd. In vijf minuten is Genk van dé grote winnaar van het weekend omgetoverd in een van de verliezers van deze speeldag. Buffels contract bij Genk loopt dit seizoen af. Tussen Genk en Buffel is er al gepraat, zelfs al drie tot vier keer. "Er zijn voorstellen van ons geweest," zegt Genks algemeen directeur Dirk Degraen daarover, "maar Thomas kon of wilde daar toen niet op reageren. Nu hebben we alles stopgezet voor de play-offs. Daarna nemen we de draad weer op." Dat Genk Buffel wil houden, is geen geheim. "Alleen al het feit dat we met hem gepraat hebben, geeft aan dat we hem willen houden." Wat Degraen betreft, kan het straks snel gaan. "Ik houd er niet van vaak en lang te discussiëren. Ik weet zeer vlug wat kan en wat niet kan." Genk denkt tegenwoordig ook goed na voor het met geld smijt. "Er zijn misschien periodes geweest dat het hier niet op kon, maar wij moeten proberen te vermijden dat we in financiële problemen komen." Beide partijen kennen elkaar goed. Dirk Degraen was in een vorig leven Buffels agent toen die bij SEM onder contract lag. Hij was het die voor Buffel het best mogelijke contract probeerde te versieren toen die in 2002 voor de Glasgow Rangers tekende. Dat hij nu moet proberen een zo correct mogelijk contract voor zijn club uit de brand te slepen tegenover iemand wiens belangen hij eerder verdedigde, vindt Degraen geen probleem: "Laat ons zeggen dat het een voordeel is dat we mekaar heel goed kennen. Ik weet wat hij kan vragen en wat wij kunnen bieden, hij weet dat ook." Hij, Thomas Buffel, voert zelf de besprekingen met Genk, zegt zijn vader Martin Buffel. "Bij onderhandelingen met Belgische clubs is het voor een speler die de markt en de prijzen kent voordeliger zichzelf te promoten. Alleen als we straks toch zouden praten met buitenlandse clubs, zal Thomas een agent inschakelen." Zijn contracten bij Cercle en Genk werden afgesloten door Kees Ploegsma en diens assistent Johan Plancke. Plancke kan ermee leven dat de speler in België zelf zijn boontjes wil doppen. Steeds vaker gebeurt dat, de commissie van drie tot zeven procent die normaal naar de arbeidsbemiddelaar gaat, mag de speler dan zelf houden. Plancke kijkt voor Buffel nog wel uit in het buitenland: "Er was al belangstelling voor Thomas, en het feit dat hij transfervrij is, zal nog interesse wekken", zegt hij. Maar voorlopig wordt ook niet met andere clubs dan Genk onderhandeld, zegt Martin Buffel. "Thomas wil zich volop concentreren op de play-offs!" Gaat het dan tussen Genk en het buitenland of spelen er nog andere Belgische clubs een rol? Martin Buffel lacht. "Joker." Welk spel spelen Thomas Buffel en Genk met elkaar? Naar verluidt zou Buffel bij Genk een vergelijkbaar contract kunnen losweken als hij er nu heeft, zowel qua duur (twee jaar) als financieel. Waarom tekent hij dan niet? Speelt hij blufpoker en wil hij nog betere voorwaarden (lees: een langer contract)? Hoopt hij dat zijn situatie - eind contract en dus transfervrij - straks nog interessantere opportuniteiten oplevert? Wil Genk Buffels onderhandelingspositie verzwakken door hem op de bank te houden? En kan het dat riskeren zonder sportieve gevolgen? Een jaar geleden was Buffel bij Genk nog incontournable, al kregen zijn sterke prestaties buiten Genk weinig weerklank. In vergelijking met de eerste maanden bij Genk functioneert hij ook anders. Toen Frank Vercauteren overnam van Hein Vanhaezebrouck verhuisde Buffel naar de rechterflank. Onder Vanhaezebrouck bewoog Buffel rond de diepe spits, zoals hij dat ook voorheen met verve had gedaan bij de Glasgow Rangers en Feyenoord. Vandaag is hij een hardwerkende ploegspeler, die zich wegcijfert voor een team waar in aanvallend opzicht andere, jonge spelers in de picture staan: Jelle Vossen, Kevin De Bruyne en Marvin Ogunjimi.Dat een voetballer die het vorige seizoen nog door de supporters uitgeroepen werd tot Speler van het Jaar ineens op een zijspoor dreigt te belanden, is opmerkelijk. Nu heeft Buffel wel iets met supporters. Bij al zijn clubs kreeg hij de prijs van de vox populi: Beste Speler van Excelsior 2001/02, Beste Speler van Feyenoord 2002/03, Beste speler van Glasgow Rangers 2005/06, Beste Speler van Cercle Brugge 2008/09. Die laatste prijs was opmerkelijk, na een turbulent seizoen, waarna hij op de laatste dag van augustus 2009 bij het afsluiten van de transferperiode nog gauw van Cercle naar Genk verhuisde, in een ruiloperatie met Jelle Vossen. Vader Buffel houdt het kort als het over de periode Cercle gaat. "Als je daar na een jaar weggestuurd wordt, kan de conclusie niet anders zijn dan dat het een slechte keuze was", zegt hij, zelf Cerclesupporter zijnde. "Thomas zal best ook fouten gemaakt hebben, maar langs hun kant zijn er dingen gebeurd die niet konden." Toen Buffel in de lente van 2008 aangaf dat hij bij Glasgow weg wilde, leek een contract met Germinal Beerschot in de maak. Toenmalig trainer Harm van Veldhoven drong daarop aan, zegt Martin Buffel die Van Veldhoven goed kent. "Germinal Beerschot bood Thomas een deftig contract aan, tot Glen De Boeck aandrong om naar Cercle te komen. Thomas heeft toen zijn hart laten spreken. Wij waren ook blij, want Thomas was al op zijn zestiende van huis vertrokken. Nu is dat normaal, maar toen was dat nog niet vanzelfsprekend in België. Ik heb zeker niet op hem ingepraat om voor Cercle te kiezen: Thomas maakt zijn eigen keuzes, en wij steunen die. Maar we waren wel blij, toen. Voetballen voor Cercle zou de familiale banden aanhalen." Cercles assistent-trainer Ronny Desmedt: "Als de verwachtingen van beide partijen zo groot zijn, bestaat de kans dat die niet ingelost raken en dat er frustratie voor in de plaats komt. Wij hebben van onze kant verkeerd ingeschat dat Thomas het jaar daarvoor flink gesukkeld had met blessures, en dat je dan extra tijd nodig hebt om weer op niveau te komen. Thomas was fit toen hij bij ons kwam, maar minder scherp dan wij verwachtten. Nu maakt hij bij Genk op de flank doelgerichte acties. Bij ons deed hij een kapbeweging en legde die bal breed. Hij maakte dat seizoen vijf goals. Niet slecht, maar ook niet top." Het verhaal dat het niet klikte tussen Buffel en toenmalig Cercletrainer Glen De Boeck vindt Ronny Desmedt een beetje goedkoop. "Glen heeft er alles aan gedaan om Thomas naar hier te krijgen. Dat was naar Cerclenormen een erg zware investering. Als je zwaar investeert, schept dat ook hoge verwachtingen." Ook het verhaal dat Buffel bij Cercle niet paste in een team met Stijn De Smet (intussen bij AA Gent) vindt de assistent-trainer van Cercle overtrokken: "Als wij toen de Thomas Buffel van vandaag hadden, hadden we ons systeem wel aangepast om die twee samen op te kunnen stellen." Desmedt ziet Buffel straks bij Genk blijven. "Dat zou een verstandige keuze zijn. Daar heeft hij ook spelers rond zich met wie hij de korte combinatie kan aangaan." De assistent-trainer van Cercle denkt niet dat Buffel op zijn dertigste versleten is. "Thomas heeft altijd voor zijn sport geleefd. Hij heeft nog een aantal goeie jaren voor zich." Wanneer hij op de carrière van zijn zoon terugkijkt, denkt Martin Buffel terug aan de hoogtepunten. Hij herinnert zich de achtste finales van de Champions League met de Rangers tegen Villarreal. "Hij begon thuis op de bank, maar 50.000 Rangersfans scandeerden zijn naam. Dat doet je wel iets, als vader. Ook bij Feyenoord was hij geliefd bij de fans. Toen speelde hij nog als tweede spits. Thomas had een goeie band met Pierre van Hooijdonk. Bewegen rond een grote spits, dat doet hij het liefst." Buffel, zegt zijn vader, heeft nog altijd de ambitie om zo hoog mogelijk te mikken op sportief vlak. Uiteindelijk won hij nog maar één hoofdprijs: de landstitel met de Rangers in 2005. Bij de nationale ploeg, waarvoor hij 30 interlands speelde en zeven goals maakte, wordt zijn naam niet meer genoemd, maar nog geen jaar geleden was hij er in de eerste selectie van Georges Leekens tegen Bulgarije opnieuw bij. Hij had daar een voet in de twee goals, werd opnieuw geselecteerd voor de volgende (vriendschappelijke) interland tegen Finland, maar moest toen afhaken na een blessure in de openingsmatch van de competitie tegen Germinal Beerschot. Martin Buffel: "Toen zat hij in een dipje. Maar Thomas heeft de nationale ploeg nog niet uit zijn hoofd gezet, ook al moet je als speler kunnen aanvaarden dat er op een bepaald moment andere spelers beter zijn." Het hoofdstuk Buffel bij de Rode Duivels is nog niet afgesloten, bevestigt bondscoach Georges Leekens. "Ik laat de deur altijd open voor spelers die in vorm zijn en die over een goeie mentaliteit beschikken. Het is ook een teken van karakter als je na verschillende blessures opnieuw een goed niveau haalt. Thomas is ooit bij Cercle begonnen als verdedigende middenvelder. Geleidelijk is hij hoger gaan spelen. Aanvankelijk werd hem een gebrek aan snelheid aangewreven, maar dat heeft hij goed bijgeschaafd. Thomas heeft een geweldige mentaliteit en is een intelligente voetballer die slim tussen de linies kan voetballen. Iemand die ook heel goed weet wat hij kan en wat hij niet kan, en die op verschillende posities uit de voeten kan: aan de buitenkant, of centraal in een van de twee aanvallende posities op het middenveld. Het is niet de bedoeling om nog vaak met twee verdedigende middenvelders aan te treden." Denkt hij er op korte termijn nog aan om Buffel in zijn kern op te nemen? "De eerste voorwaarde is natuurlijk wel dat je bij je club aan spelen toekomt. Pas dan kan ik beoordelen of zijn peil voldoende is voor internationaal niveau." DOOR GEERT FOUTRÉ - BEELDEN: REPORTERS"Het hoofdstuk Buffel bij de nationale ploeg is wat mij betreft nog niet afgesloten." bondscoach Georges Leekens "Thomas maakt zijn eigen keuzes, en wij steunen die." vader Martin Buffel "Alleen al het feit dat we met hem gepraat hebben, geeft aan dat we hem willen houden." Dirk Degraen