Net zoals de meeste van zijn landgenoten bij Beveren werd Gervinho (19) geboren in Abidjan. Hij groeide er op in een arm gezin. Gervinho : "Mijn vader verdiende wat in een boekhandeltje, mijn moeder werkte niet, zij zorgde voor de kinderen. Ik heb vier zussen, waarvan eentje ouder is dan ik, en drie jongere broers."
...

Net zoals de meeste van zijn landgenoten bij Beveren werd Gervinho (19) geboren in Abidjan. Hij groeide er op in een arm gezin. Gervinho : "Mijn vader verdiende wat in een boekhandeltje, mijn moeder werkte niet, zij zorgde voor de kinderen. Ik heb vier zussen, waarvan eentje ouder is dan ik, en drie jongere broers." Het voetbal was zijn redding. Op een dag zag hij een advertentie van Jean-Marc Guillou. Die zocht nieuw talent voor zijn voetbalschool in de Ivoriaanse hoofdstad. Gervinho : "Je begrijpt dat iedereen in Afrika van een carrière in Europa droomt. Dat was bij mij niet anders. En de sleutel van de poort naar Europa, die had Jean-Marc, maar toegelaten worden tot zijn instituut was niet zo eenvoudig. De rekrutering gebeurde via kleine toernooitjes. Op dat ene advertentietje kwamen zeker vijftig spelers af. We kregen elk een paar minuten om te laten zien wat we konden. Hooguit vijf. Jean-Marc besliste heel snel, herinner ik me : ' Oui, non.' Je moest in die vijf minuten heel scherp zijn, wie zijn zenuwen niet de baas was, ging eronderdoor. ( lacht) In die vijf minuutjes heb ik zoveel mogelijk mijn techniek gedemonstreerd." De eerste twee jaar kreeg je er geen schoenen, alles gebeurde op blote voeten. Gervinho : "Het spelen op blote voeten hielp je technisch vooruit, maar als je vervolgens in de derde graad schoenen aantrok, moest je plots weer alles opnieuw leren. Zo leek het toch. Dat waren momenten waarop er heel hard werd gelachen."Zijn vader was aanvankelijk niet zo'n voorstander van die voetbalopleiding. Gervinho : "Hij wilde dat ik naar een gewone school ging. Maar met de tijd heeft hij ingebonden en nu begrijpt hij mijn motivering. Ik heb mijn profcontract, hij ziet nu dat er met voetbal ook geld verdiend kan worden. Het voordeel was dat je niks moest betalen voor de opleiding."Guillou mag na juridische problemen Ivoorkust niet meer binnen of er wacht hem een gevangenisstraf. Had dat nadelen voor de opleiding ? Gervinho : "Voor mijn opleiding zelf niet zoveel, omdat alles geregeld was, maar door de problemen met ASEC Abidjan was onze weg naar competitief voetbal in een eerste ploeg afgesneden. Daarom moesten we uitwijken naar een andere club, eentje in de tweede klasse. Daar heb ik twee seizoenen gespeeld. Het eerste seizoen was aanpassen, in het tweede werd ik de beste doelschutter uit de tweede klasse. Omdat Guillou zelf weinig zicht had op onze evolutie, nodigde hij ons op een dag uit voor een toernooi in Nantes. Daar kon hij zien wie klaar was voor een transfer naar Europa. Toen hij me bezig zag, vroeg hij me om naar Beveren te komen. Aanvankelijk was er wel nog een probleem met mijn leeftijd, ik moest eerst achttien worden. In de zomer van 2005 kreeg ik dan een contract."Zijn aanpassing, zegt hij, verliep makkelijk omdat hij een van de laatsten was in een lange rij. Gervinho : "Ik woon hier samen met mijn vriendin Asta, een meisje uit Frankrijk, kan meerijden met een ploegmaat, zij kennen de winkels, de stad. Fysiek had ik het aanvankelijk niet gemakkelijk, maar al bij al heb ik vorig seizoen toch een behoorlijk jaar gehad. Ik startte in vrijwel alle wedstrijden vanaf half november en scoorde zes keer in de competitie en twee keer in de beker. Op papier is dat goed voor een tiener in een nieuwe competitie. Helemaal tevreden was ik niet. De club eindigde maar net boven de degradatieplaatsen en gezien het aantal kansen dat ik kreeg, scoorde ik onvoldoende." Dat euvel blijft, ook dit seizoen staat de teller voorlopig op twee. In het begin was het wat zoeken, Gervinho startte aanvankelijk zelfs achter twee spitsen. "Dat heeft te maken met mijn snelheid en balbehandeling, denk ik. Ik kan behoorlijk infiltreren. Ik kan op de twee posities overweg, maar mijn voorkeur gaat uit naar een plaats in de spits."Dat vond ook trainer Walter Meeuws, die hem na een tijdje doorschoof en rendement probeert te halen uit zijn acties. Gervinho : "Mijn voorbeeld is Thierry Henry. Niet Didier Drogba. Ik vind mijn landgenoot een goeie speler, super zelfs, maar de manier van spelen van Henry is veel mooier. Drogba is een killer, een flitser." Het spel van Beveren is dit seizoen anders. Minder mooi. Gervinho : "Die vaststelling klopt, maar anderzijds : ondanks dat mooie spel hebben we ons vorig seizoen maar net gered. Er was toen heel veel teleurstelling. Nu spelen we iets minder, maar staan we iets beter geklasseerd, ook al liggen de ploegen dicht bij elkaar. ( aarzelt) Elke speler speelt volgens zijn kwaliteiten. Vorig seizoen hadden we op elke positie technisch heel goede spelers, dat maakte het voetballen iets makkelijker. Nu hebben we een mix van andere kwaliteiten, de ene is technisch sterk, de andere fysiek beter." Toch steekt hij de hand in eigen boezem, twee goals is te weinig. Gervinho : "Mijn acties zijn er, scoren en efficiëntie even niet. Op training werken we niet vaak op afwerking, ik denk dat ik daar zelf wat op ga moeten trainen. Ook op mijn spieren, ik moet nog veel kracht bijwinnen."Zijn dromen zijn klassiek : een grote club. Doch, er is een 'maar'. Gervinho : "De avonturen van mijn landgenoten hebben me toch wat doen nadenken. Zaak is geen stappen over te slaan. Naar een grotere club gaan en daar niet aan de bak komen is gevaarlijk, niet elk transferverhaal is hier al goed afgelopen. Je moet niet al te gehaast Beveren willen verlaten."Zonder hun vriendjes kunnen ze het niet, de Sanogo's en Zezeto's van deze wereld. Mee eens ? Gervinho : "Neen. Als iemand ons een contract aanbiedt, weten we dat vrienden daar niet noodzakelijk bij horen. Hier was dat door omstandigheden wel het geval, maar wij weten dat we het elders alleen moeten rooien. Ik denk ook niet dat bij hen de afwezigheid van Ivorianen een rol speelde. Bij andere jongens ging het wel. Eboué trekt zijn plan in Londen, Romaric in Le Mans, Boka in Straatsburg. Aruna, Zokora ... Misschien ligt het aan de trainer, aan de trainingen, hun inzet." Gervinho lijkt een kalme man. In schril contrast daarmee staat een transferverhaal van eind vorige zomer, toen hij zich het hoofd op hol liet brengen door een voorstel uit Qatar. Gervinho : "Het hoofd op hol ... Dat voorstel was financieel heel aanlokkelijk, maar Qatar, dat is een bestemming voor voetbalgepensioneerden. Achteraf gezien had de coach gelijk, dat was niks voor mij. Ik ben hier beter af. Ik wil niet meer te vroeg aan het geld denken."Zijn contract loopt nog tot het einde van dit seizoen. Er is wel een optie ingebouwd die bij hem voor enige onduidelijkheid zorgt. Gervinho : "Hoe dat ligt, weet ik niet, ik vermoed dat ik eind dit seizoen niet zomaar gratis weg kan. Mijn managers zullen daarom wel onderhandelen, denk ik." Die managers zijn Franse broers, Pascal en SébastienBoisseau. Gervinho : "Zij kennen Guillou, staan in contact met zijn dochter, de band is niet verbroken." De naam is gevallen, op de achtergrond waart nog de schim. Terecht, vindt Gervinho : "Geen académicien mag Guillou ooit vergeten, want hij heeft veel voor ons gedaan. We bellen, mailen, er blijft contact. Hij geeft ons raad, wij luisteren. Er is alleen wat meer afstand, nu hij niet meer naar Beveren komt." Intussen is het aftellen tot Nieuwjaar. Gervinho : "Dan ga ik de familie opzoeken, samen kerst vieren. Wat cadeautjes geven, wat geld, dat is de gewoonte in Afrika. En daarna ? Veel scoren. Heel veel."PETER T'KINT