Tien punten bedroeg de voorsprong niet zo lang geleden, maar die was de voorbije weken opeens geslonken tot nog slechts drie punten en dat zorgde alsnog voor hoogspanning én de vraag of er misschien spelers waren die liever niet promoveerden, omdat ze nog geen garanties kregen voor volgend seizoen. Maar op de voorlaatste speeldag gebeurde het dan toch: zelf won STVV in Geel, terwijl naaste achtervolger Lommel United thuis verloor van Eupen.
...

Tien punten bedroeg de voorsprong niet zo lang geleden, maar die was de voorbije weken opeens geslonken tot nog slechts drie punten en dat zorgde alsnog voor hoogspanning én de vraag of er misschien spelers waren die liever niet promoveerden, omdat ze nog geen garanties kregen voor volgend seizoen. Maar op de voorlaatste speeldag gebeurde het dan toch: zelf won STVV in Geel, terwijl naaste achtervolger Lommel United thuis verloor van Eupen. De titel in de Proximus League is een nieuw succes voor de jonge coach Yannick Ferrera (34). Vorig seizoen ging het in de tweede helft van de laatste eindrondewedstrijd mis, dit seizoen was het dus prijs. STVV staat nog altijd voor voetbal, volk en vuur, maar onder zijn leiding raakte dat vuur strak gekanaliseerd. Zijn rechterhand is sinds twee jaar Chris O'Loughlin (36), een Noord-Ier die in Zuid-Afrika opgroeide, die het als voetballer tot semiprof schopte en zijn carrière als coach begon als jeugdtrainer in de townships. Intussen coachte hij behalve in Zuid-Afrika (Orlando Pirates, Supersport United FC) ook al in Congo (AS Vita Club) en Australië (Melbourne Victory). Voor het succes van Sint-Truiden zijn verscheidene factoren, vertelt hij. "Ik denk: in de eerste plaats onze werkethiek. Als je met een goede werkethiek en een goed plan een goed spelsysteem in de wedstrijd implementeert, dan kunnen spelers daar een bepaald vertrouwen uit halen. Het geeft hen iets om in te geloven. Er zijn altijd beperkingen, je kunt niet elke keer een topprestatie leveren; maar als je 21 wedstrijden na elkaar niet verliest, dan wordt dat geloof altijd maar sterker. Als spelers voelen dat de trainingen resultaat opleveren in de wedstrijden, dan wordt de manier van spelen die wij willen implementeren hún manier van spelen. We hebben een goed georganiseerde manier van druk zetten waaraan we constant werken en beschikken over spelers die op ons kunstgrasveld heel snel over de grond kunnen voetballen, maar ook over mannen die op verplaatsing in soms heel fysiek spel op soms heel slechte velden overeind kunnen blijven." In vergelijking met vorig seizoen is STVV beter geworden in het aanvallen, zegt T2 O'Loughlin. "Onze offensieve bewegingen waren nu veel beter. De offensieve structuur, de offensieve acties. We creëerden meer kansen. Het makkelijkst is er eerst voor te zorgen dat een nieuw team niet veel goals tegen krijgt. Daar zijn we vorig seizoen mee begonnen. Nu werkten we hard en gestructureerd op offensieve bewegingen en onderlinge positiewissels. Met Joeri Dequevy, Junior Edmilson en Gaëtan Hendrickx, en met Hilaire Momi en een targetspits als Piotr Parzyszek, hebben we daar de perfecte offensieve spelers voor. "Vorig seizoen verdedigden we lager. Als coaches moeten we ook zelf onze verantwoordelijkheid opnemen: misschien dachten we vorig seizoen ten onrechte dat dit in tweede de beste manier was. Nu zetten we als blok hoger druk. Dat kunnen we omdat we over enkele spelers met een fantastisch loopvermogen beschikken, omdat onze structuur bij balverlies en onze offensieve coördinatie verbeterd zijn. Dat kon alleen maar omdat de spelers heel open waren voor onze ideeën. Zonder die openheid kun je niets implementeren en kun je een spelwijze ook niet verder ontwikkelen. Dat we het nu beter deden dan vorig seizoen, is omdat we veel uit het vorige seizoen leerden. We verloren veel namen, maar de vele nieuwelingen die we met beperktere financiële middelen haalden, deden het fantastisch. Jonge spelers als Rob Schoofs, Mathy Schils en Junior Edmilson zijn dankzij de ervaring van vorig seizoen ook niet meer dezelfde spelers als toen." Chris O'Loughlin woont met vrouw en twee dochters in Sint-Truiden, speelt er zaalvoetbal bij Trudo Dynamite en voelde ook in het dagelijks leven het ongeduld van de supporters. "Ik begrijp die emoties", zegt hij. "Van klein af ben ik Arsenalsupporter en beleefde ik dat op dezelfde manier. Wij wilden ook graag al starten met de plannen voor volgend seizoen, want volgend seizoen... Club Brugge, Standard, Anderlecht,... dat is opwindender dan - met alle respect - pakweg Heist. Maar wij moesten ons eerst met de grootste professionaliteit blijven focussen op het bereiken van ons doel van dit seizoen." De druk kwam ook van buitenaf. Vooral Stijn Vreven, de coach van grootste titelconcurrent Lommel United, liet niet na om kritiek te leveren op wat hij het defensieve spel van Sint-Truiden noemde. Het verhaal gaat zelfs dat STVV weleens bij een hoekschop in hun voordeel slechts één man in de box van de tegenstander posteert. O'Loughlin glimlacht. Yannick Ferrera is een idealist, maar hij is wel een idealist die zijn idealen aan de realiteit aanpast. "Onze job was promoveren", zegt O'Loughlin. "We kennen de karakteristieken van ons team, we kennen de druk op de spelers, we kennen hun ervaring en we kennen onze tegenstand. En: we zullen nooit een situatie creëren die in ons nadeel is. Onze taak is altijd situaties te creëren die in ons voordeel zijn. Als we op verplaatsing bij een ploeg waartegen we al twee jaar niet konden winnen op een paar minuten van het einde van de wedstrijd één doelpunt voorstaan, moeten we dan bij een corner in ons voordeel ook nog onze centrale verdedigers mee naar voren laten gaan? Het is naïef om te beweren van wel. "Iedere ploeg heeft iets dat kenmerkend is. Ik denk dat dat bij ons de organisatie is. Daar zijn wij de besten in geweest. Vergeet niet: iedere wedstrijd wilde onze tegenstander onze scalp. De Belgische tweede klasse is bovendien een rare reeks. Profclubs en semi-profclubs spelen er samen. Dat is zoals in de FA Cup. (lacht) De ambitie, de attitude en de motivatie zijn verschillend en ook de druk is anders. Want blijkbaar verkiezen bestuurders van sommige clubs om niet te promoveren, omdat ze daar financieel niet klaar voor zijn. Dat maakt het heel speciaal. Want daartegenover staan wij, STVV, met een fantastisch nieuw stadion, met een fantastische geschiedenis en met fantastische supporters. Wij trekken 7000 à 8000 man, anderen soms maar 600 of 300 man. In vergelijking met andere clubs waren de verwachtingen en de druk hier enorm hoog. Voor een jonge groep met heel weinig ervaring met zulke omstandigheden was dat niet vanzelfsprekend. Hun volharding is belangrijk geweest. Nooit lieten ze het hoofd zakken, in wedstrijden die we hadden kunnen verliezen, altijd bleven ze pushen. Tot op het einde. We wonnen maar één keer met 6-0, maar scoorden in slechts twee wedstrijden niet. Een wedstrijdplan dat past bij de ploeg en de omstandigheden is een van de belangrijkste dingen voor een coach en dat is de reden waarom we op deze positie staan." The mission is accomplished. Opdracht volbracht. DOOR CHRISTIAN VANDENABEELE"Vorig seizoen verdedigden we lager. Nu zetten we als blok hoger druk."