Na de pijnlijke 4-1-nederlaag in de finale tegen de Detroit Pistons stond het in de sterren geschreven dat er in het huishouden van de LA Lakers serieus wat verschuivingen zouden plaatsvinden. Het grootste verlies voor celebrity-town is ontegensprekelijk het vertrek van Shaquille O'Neal, het monster onder de ring en de verpersoonlijking van de showbizzploeg uit LA. O'Neal ruilde de Stille Oceaan voor de Atlantische en keerde terug naar waar het allemaal voor hem begon : Florida. Inmiddels een beetje te oud voor Mickey Mouse en zijn Disneyland koos hij ditmaal niet voor het speelse Orlando, maar voor het mondaine Miami. Aan de basis van Shaqs vlucht uit LA ligt de legendarische haat-liefdeverhouding tussen hem en die andere grote vedette van de westkust, Kobe Bryant.
...

Na de pijnlijke 4-1-nederlaag in de finale tegen de Detroit Pistons stond het in de sterren geschreven dat er in het huishouden van de LA Lakers serieus wat verschuivingen zouden plaatsvinden. Het grootste verlies voor celebrity-town is ontegensprekelijk het vertrek van Shaquille O'Neal, het monster onder de ring en de verpersoonlijking van de showbizzploeg uit LA. O'Neal ruilde de Stille Oceaan voor de Atlantische en keerde terug naar waar het allemaal voor hem begon : Florida. Inmiddels een beetje te oud voor Mickey Mouse en zijn Disneyland koos hij ditmaal niet voor het speelse Orlando, maar voor het mondaine Miami. Aan de basis van Shaqs vlucht uit LA ligt de legendarische haat-liefdeverhouding tussen hem en die andere grote vedette van de westkust, Kobe Bryant. Tijdens de zomer werd duidelijk dat er een keuze gemaakt moest worden. Aan de ene kant had je Bryant, aan de andere kant coach Phil Jackson en Shaquille O'Neal, die het geen van beiden nog zagen zitten om één team te vormen met de grillige en naar leiderschap snakkende Bryant. General Manager Jerry Buss achtte de tijd rijp om Kobe Bryant het commando te geven en dus was het logische gevolg het exit van Jackson en O'Neal. In hun zog mochten ook de 'oudjes' Derek Fisher (naar Golden State) en Gary Payton (naar Boston) ophoepelen. Voeg daarbij de beslissing van Karl Malone om na 19 seizoenen te kappen met topbasketbal en je begrijpt dat de LA Lakers voor het seizoen van de transformatie staan. Phil Jackson gaf tijdens het vorige seizoen al enkele tekenen van LA-moeheid, toch kwam zijn ontslag als een kleine verrassing. Hij werd vervangen door Rudy Tomjanovich, al 32 jaar in dienst van de Houston Rockets. Het ontslag van Jackson was voor Shaquille O'Neal de spreekwoordelijke druppel, hij ventileerde zijn onvrede in zijn geheel eigen stijl : "Phil heeft ons viermaal in vijf seizoenen naar de finales geleid en hij is de efficiëntste coach in de NBA-geschiedenis (72,5 % winstpercentage), en nu willen de Lakers hem vervangen. Dat is zoals Jennifer Lopez dumpen voor een meisje van 1,50 m... die 200 kilo weegt !" De filosoof en levensgenieter in Phil Jackson laat het niet aan zijn hart komen. De enigmatische succescoach behaalde in veertien seizoenen negen NBA-titels, maar heeft zich nu teruggetrokken op zijn ranch in Montana om er te genieten van enkele ritjes op zijn Harley Davidson. Vlak voor zijn retraite bracht hij nog snel een boek op de markt (' The last season') waarin hij uitgebreid terugblikt om zijn moeilijke relatie met de ster Kobe Bryant. Bryant wacht nu de zware taak om het volle gewicht van de ploeg op zijn schouders te nemen. Samen met de pasmunten voor O'Neal ( Lamar Odom, Brian Grant en Caron Butler), de jonge Sasha Vujacic en de veteraan Vlade Divac moet hij bewijzen dat de Lakers ook zonder O'Neal en Jackson kunnen scoren. Ondanks de vele wissels blijven de LA Lakers bij de bookmakers favoriet om de Western Conference te domineren, samen met de San Antonio Spurs, die Manu Ginobili lieten bijtekenen tot 2006 en Brent Barry aantrokken om nog gevaarlijker te kunnen zijn vanop afstand. Ook Minnesota zal een hartig woordje meepraten, zo wordt verwacht. Dankzij hun ervaring en stabiele aankoopbeleid van de laatste jaren. De ploeg is gebouwd rond Kevin Garnett, uitgeroepen tot beste speler van het seizoen 2003/04, en rekent op gevestigde waarden als Latrell Sprewell, Sam Cassell, Fred Hoiberg, Troy Hudson en Wally Szcerbiak. Als bovendien centerspeler Michael Olowokandi (in 1998 eerste draftpick) eindelijk eens langere tijd fit kan blijven, oogt de toekomst mooi voor de Timberwolves. Andere teams om naar uit te kijken zijn de Phoenix Suns - door de terugkeer van Steve Nash en het aantrekken van Quentin Richardson serieus versterkt -, de Utah Jazz en Sacramento. Utah haalde vorig seizoen, in wat bestempeld werd als een overgangsjaar, al bijna de play-offs. De Russische alleskunner Andrei Kirilenko bewees zijn waarde : hij was bij de Jazz de beste in punten, rebounds, steals, blocks en speelminuten. Sacramento zag weinig veranderen en de Kings kunnen dus nog steeds rekenen op de talentrijkste basisvijf uit de hele NBA : Mike Bibby, Doug Christie, Brad Miller, Peja Stojakovic en Chris Webber. Voor de Dallas Mavericks draaide het vorige seizoen op een teleurstelling uit toen ze al in de eerste ronde van de play-offs werden uitgeschakeld door Sacramento. Steve Nash, Antawn Jamison (Washington) en Antoine Walker (Atlanta) verdwenen, maar Jerry Stackhouse, Jason Terry en Eric Dampier kwamen erbij. Een status-quo inzake wissels en de ruggengraat van de ploeg, Dirk Nowitzki en Michael Finley, werd behouden. Misschien mogen we dit seizoen ook iets verwachten van de Houston Rockets, die NBA-topschutter Tracy McGrady (Orlando) inlijfden in ruil voor Steve Francis en Cuttino Mobley. In het oosten wisten ze met hun vreugde geen blijf toen de Detroit Pistons afgelopen seizoen de NBA-titel pakten, maar voor Pistonsvoorzitter Joe Dumars was dat geen reden om op de lauweren te rusten. De ploeg werd bijeengehouden en zelfs nog versterkt met kleppers als Antonio McDyess en Carlos Delfino. Eens verlost van zijn knieperikelen is McDyess één van de beste grote mannen in de competitie. Achter Detroit wordt er reikhalzend uitgekeken naar Indiana, Miami en New York. Indiana legde vorig seizoen al een knap parcours af ; het werd pas in de halve finales van de play-offs gestopt door de toekomstige kampioen. Aan de basis van hun succesrecept werd niet geraakt : een ijzeren defensie, jeugdig enthousiasme en een getalenteerde bank. Bovendien krijgen uitblinkers Jermaine O'Neal en Ron Artest hulp van Stephen Jackson (Atlanta). Bij de Miami Heat gaan ze na het aantrekken van superster Shaquille O'Neal al luid op aan het dromen. Over de verwachtingen voor het komende seizoen wist Miami-oudgediende Eddie Jones het volgende te vertellen : "We hebben nu Shaquille O'Neal. Meer moet ik niet zeggen !" Het moge duidelijk zijn dat de campagne van Miami valt of staat met de motivatie die O'Neal nog kan opbrengen. In ieder geval belooft de kloof tussen oost en west weer een stuk kleiner te worden (zoals Detroit vorig seizoen al bewees), wat de spanning in de NBA alleen maar ten goede komt. door Bernard Geenen en Matthias Stockmans'Phil Jackson vervangen is als Jennifer Lopez laten vallen voor een meisje van 200 kilo.' (Shaquille O'Neal)