Het begon met een onschuldig bericht, daags voor de Ronde van Vlaanderen: Lorenzo Bernucci zegt af voor Vlaanderens Mooiste, geveld als hij is door een koortsaanval. Toeval of niet, maar diezelfde zaterdagmorgen doorzoeken speurders zijn woonst in Toscane. Ze nemen verboden producten in beslag, volgens Bernucci bestemd voor zijn vrouw en broer.
...

Het begon met een onschuldig bericht, daags voor de Ronde van Vlaanderen: Lorenzo Bernucci zegt af voor Vlaanderens Mooiste, geveld als hij is door een koortsaanval. Toeval of niet, maar diezelfde zaterdagmorgen doorzoeken speurders zijn woonst in Toscane. Ze nemen verboden producten in beslag, volgens Bernucci bestemd voor zijn vrouw en broer. De Italiaan, die een etappe won in de Tour van 2005, zat al eens een jaar schorsing uit omdat hij een eetlustremmer had gebruikt, een van de producten die ook deze keer bij hem thuis werden aangetroffen. Een geval van recidive brengt in het peloton echter al lang geen schokgolf meer teweeg. Alarmerend werden de berichten pas zodra uitlekte dat niet alleen Bernucci, maar zijn team Lampre-Farnese Vini in het oog van de nieuwe dopingstorm staat. Collectief dopinggebruik dat mogelijk vanuit de ploeg zelf georganiseerd wordt: sinds de schoonmaak na de Festina-affaire behoort die waanzin toch tot het verleden? Tussen de 35 betrokkenen in het gerechtelijk dossier duiken de namen van een paar ploegleiders van Lampre op. Maar ook Giuseppe Saronni wordt genoemd, oud-wielerkampioen en tegenwoordig manager van Lampre. Saronni zou volgens Italiaanse bronnen al dertig jaar bevriend zijn met Guido Nigrelli, de spilfiguur in de dopingzaak. Nigrelli, bijgenaamd 'de baard', baat een apotheek uit in het petieterige dorpje Mariana Mantovana in Lombardije. Hij is bekend in de paardenmilieus en werkt sinds enkele jaren als preparatore van Alessandro Ballan. De voormalige wereldkampioen kwam zijn hele carrière voor Lampre uit en stapte deze winter over naar BMC, dat hem, in afwachting van het verdere onderzoek, op non-actief plaatste. De eerste verdachtmakingen aan het adres van Nigrelli (55) zijn al bijna tien jaar oud. In 2001 wekte hij de interesse van de speurders na de grootscheepse politierazzia tijdens de Giro in Sanremo. Nigrelli werd later ook opgetrommeld als getuige in de zaak rond Emanuele Sella, het Italiaanse klimmertje dat in 2008 op cera werd betrapt maar als spijtoptant strafvermindering kreeg. Het huidige onderzoek zou voortvloeien uit de bekentenissen die Sella toen aflegde en heeft betrekking op feiten uit 2008 en 2009. Behalve Ballan circuleren de namen van nog meer Italiaanse toppers: Damiano Cunego, die prompt met buikloop de Ronde van het Baskenland verliet, en Alessandro Petacchi, wiens eigendommen doorzocht werden. In een officiële mededeling distantieerde hun ploeg Lampre zich intussen van onwetmatige praktijken. Voor het al fel geteisterde Italiaanse ciclismo dreigt een nieuwe mokerslag. Mogelijk krijgt de zaak echter ook consequenties buiten de laars. Zo loopt er een onderzoeksspoor van Mariana Mantovana naar Humanplasma, de Weense bloedbank waar de in opspraak gekomen Oostenrijkse klimmer Bernhard Kohl zijn bloed met cera liet verrijken.