Na een zwaar teleurstellende 12 op 48 moest Harm van Veldhoven opkrassen, ondanks het feit dat Westerlo altijd goed meevoetbalde. Alleen op AA Gent (5-0) en thuis tegen Anderlecht en STVV (0-3) lieten de Kempenaars zware verliescijfers optekenen. De Nederlandse Belg (die door de eigen aanhang nooit werd aanvaard) kende dit seizoen ook een flinke dosis pech. Herinner u de kapitale missers van Eduard Visnakovs (25)eind septemberbij de verplaatsing naar SV Zulte Waregem (4-2-verlies) of het weggeefdoelpunt na een verkeerde controle van Nikola Petkovic (29) bij het 1-1-gelijkspel thuis tegen KV Kortrijk.
...

Na een zwaar teleurstellende 12 op 48 moest Harm van Veldhoven opkrassen, ondanks het feit dat Westerlo altijd goed meevoetbalde. Alleen op AA Gent (5-0) en thuis tegen Anderlecht en STVV (0-3) lieten de Kempenaars zware verliescijfers optekenen. De Nederlandse Belg (die door de eigen aanhang nooit werd aanvaard) kende dit seizoen ook een flinke dosis pech. Herinner u de kapitale missers van Eduard Visnakovs (25)eind septemberbij de verplaatsing naar SV Zulte Waregem (4-2-verlies) of het weggeefdoelpunt na een verkeerde controle van Nikola Petkovic (29) bij het 1-1-gelijkspel thuis tegen KV Kortrijk. Ook Bob Peeters - die werd gehaald nadat topkandidaat Frederik Vanderbiest zelf aangaf liever bij tweedeklasser Cercle Brugge te blijven - werd meteen na zijn aanstelling geconfronteerd met stevige opdoffers, bijvoorbeeld de goal van Joseph Akpala voor KV Oostende in de toegevoegde tijd (0-1) en de cruciale penaltymisser van aanvoerder Filip Daems (37) op eigen veld midden december tegen KRC Genk (0-0). Maar sinds begin 2016 is voorspoed Westerlo's deel. Want na de onverwachte treffer van Julien Vercauteren (23) bij de 3-2-zege tegen YR KV Mechelen volgde er op Stayen nog meer mazzel na een gecontesteerde penaltyfout (aangegeven door de lijnrechter) op Frédéric Gounongbe (27), wat resulteerde in een 1-2-overwinning. STVV voelt nu de hete adem van Westerlo in de nek. Dat herleeft duidelijk onder impuls van streekjongen Peeters, die na zijn eerdere ervaring met de degradatiestrijd in Waasland-Beveren een stevige tussensprint inzette en de puntenkloof al goed dichtte. Maar liefst 46 (veelal vermijdbare) tegendoelpunten na amper 23 speeldagen, het was snel duidelijk waar het schoentje knelde. Veel had te maken met de onbeschikbaarheid door blessure van defensieve organisator Daems. Kenneth Schuermans is immers vooral een dienende speler met werk- en duelkracht, die nood heeft aan een sturende speler naast zich. Onder Van Veldhoven stond een verzorgde opbouw van achteruit voorop, de Nederlandse stijl, terwijl Peeters daar resoluut mee brak. Er werd gekozen voor meer realisme en strakkere richtlijnen. Nu krijgen doelman Koen Van Langendonck (26) en de verdedigers de dwingende opdracht mee sneller te opteren voor de lange bal, omdat er voorin met Gounongbe een targetman staat die balvastheid brengt. Gaan voor de tweede bal, na het duel, is een dwingende opgave. Peeters, ooit bij Millwall, weet dat daar in Engeland weinig ophef over wordt gemaakt. De twee flankverdedigers moeten hun offensieve rushes beperken, terwijl ook van de twee controlerende middenvelders (altijd Cools-Hyland) spaarzame aanvallende infiltraties worden verwacht. Peeters begon met flitsenvoetballer Benji De Ceulaer (32), tijdens de heenronde ook veelvuldig geblesseerd, op de rechterkant. Maar al snel werd hij centraal geposteerd, waar de Limburger als schaduwspits in steun van een targetman (Gounongbe) door zijn mobiliteit sneller en gemakkelijker de ruimte kan induiken, zoals in zijn beste periode bij Lokeren OV. Op die positie vervangt De Ceulaer de tegenvallende Mohamed Aoulad (24), die niet altijd het collectieve aspect vooropstelt, zijn verdedigende taken verwaarloost en vaak uit is op persoonlijk succes door overvloedig gedribbel. Even werd op de 'nummer tien' geëxperimenteerd met werkmier Maxime Annys (29), tot die begin januari onder het mes moest voor een meniscusoperatie. Veel werd er eigenlijk niet geschoven, zodra de sterkhouders en wedstrijdbepalers Daems, Gounongbe en De Ceulaer volledig topfit waren. Jarno Molenberghs (26) nam de vacante positie op de linkerflank in, door de blessures van Nils Schouterden (27) en de Fransman Raphaël Lecomte (27). Bij Westerlo plukken ze nu de vruchten van de meer intensieve trainingen onder Peeters, daar waar Van Veldhoven meer werkte op volume en uithouding. Door het inlassen van wedstrijdvormen op korte ruimte wordt gestreefd naar een hogere hartslag. Meer tijd wordt gespendeerd aan intervaloefeningen en constante ritmeveranderingen. Die versnellingen hebben een stevige invloed op het rendement van Hyland (26), wiens motorinhoud opvallend toenam. De Trinidaan beseft stilaan dat het twee voor twaalf was. Hij dreigde zijn eigen loopbaan te hypothekeren met een degradatie. Dat de spoeling in de kern veel te dun was en werd, voelde ook Bob Peeters snel aan. Robin Henkens (27), een oude bekende van bij Waasland-Beveren, werd midden december met een prestatiegericht contract transfervrij in huis gehaald. De rechtsvoetige Limburger is een taakbewuste en technisch vaardige voetballer, die beschikt over een uitstekende traptechniek. Conditioneel stelde er zich niet direct een probleem, want Henkens schoof in de hiërarchie al meteen op naar de eerste plaats voor het trappen van de ballen op stilstaande fasen. Ook veroverde de oud-speler van Genk en YR KV Mechelen meteen een basisplaats. Voorin bestaan er meer opties dan defensief. Met de rechtsvoetige voormalige Ivoriaanse international Igor Lolo (33) werd nog een versterking in de breedte gehaald. Van Vercauteren, gehuurd van Nice, worden bevliegingen en acties verwacht vanaf de flanken. Verder is opvallend dat Peeters de uitgerangeerde Kevin Koffi (29) vanonder het stof haalde en de Ivoriaanse spits al invalbeurten gunde, terwijl ook Visnakovs op die manier speelminuten vergaarde. Verdediger Gilles Ruyssen (21) kwam enkel tegen YR KV Mechelen in de toegevoegde tijd op het veld. Ik doe het op mijn manier, is het adagium van Bob Peeters. Meegaan in het verhaal of je vliegt eruit. Aoulad werd voor de hele groep al meermaals verbaal aangepakt, met de opdracht dat hij zal moeten knokken voor speelgelegenheid. Verder dan de bank raakt de grillige Marokkaanse Brusselaar, die onder Van Veldhoven ook al eens een weekje in de B-kern verzeilde, voorlopig niet. Peeters wil bij Westerlo de oude waarden doen herleven, met de nadruk op strijdlust, inzet, een over-mijn-lijkmentaliteit en gretigheid in de duels. Daar hoort ook een ijzersterke thuisreputatie bij: tegenstanders moeten bang zijn van de atletische aanpak van Westel en snel worden vastgezet. Het enige pijnpunt blijft dat het team altijd eerst op achterstand moet komen om dan zijn mentale veerkracht aan te spreken en alsnog te winnen. Veel wordt gewerkt op stilstaande fases, met offensief maximaal twee tot drie varianten. De aanpak van Peeters is vrij direct en hard, zoals hij het in Nederland leerde bij Roda JC en Vitesse. De coach wil de mensen rondom hem wel gelukkig zien. Hij eist constant positivisme, enthousiasme en alertheid. DOOR FREDERIC VANHEULE - FOTO BELGAIMAGEVoorin staat met Gounongbe nu een targetman die balvastheid brengt.