Op het niveau van marketing en imagebuilding bruist de NBA van creativiteit, dynamiek en flexibiliteit. De mensen die daarvoor verantwoordelijk zijn, waken energiek over de verpakking van het product, zorgen ervoor dat NBA-basket aanslaat bij alle generaties en vooral bij de belangrijkste generatie, die van de jongeren.
...

Op het niveau van marketing en imagebuilding bruist de NBA van creativiteit, dynamiek en flexibiliteit. De mensen die daarvoor verantwoordelijk zijn, waken energiek over de verpakking van het product, zorgen ervoor dat NBA-basket aanslaat bij alle generaties en vooral bij de belangrijkste generatie, die van de jongeren.Op het vlak van de inhoud toont de NBA zich daarentegen uitgesproken conservatief. De vorige aanpassing van het reglement dateert van meer dan twintig jaar geleden. Voor het seizoen 1979/80 werd de afstand vastgelegd van waar een korf drie in plaats van twee punten opleverde. In 1961 werd de verdediging-in-zone opgedoekt. Veertig jaar later wordt die in ere hersteld. Volgens NBA-vice-voorzitter resulteert de one-on-one - één speler houdt zich specifiek met de bewaking van één tegenstander bezig en volgt hem bij wijze van spreken tot in het toilet -, in een "statisch basket, met weinig balcirculatie en weinig kansen op fast breaks". Het valt niet te voorspellen hoe de 29 teams met de nieuwe regel zullen omspringen, want er bestaan verschillende varianten op de zonedefensie. Vast staat dat aanvallers, en vooral aanvallers van grote gestalte, in het nieuwe systeem kostbaarder dan ooit zullen zijn. De idee van de zonedefensie bestaat erin dat een maximum van defensieve druk wordt geconcentreerd op de plaats waar dat het meeste nodig is, het is te zeggen onder en vlakbij de ring. Daardoor komt er gegarandeerd meer ruimte voor vleugelspelers en afstandsschutters. Bij de topschutters genre Shaquille O'Neal, Kobe Bryant, Allen Iverson en Vince Carter zijn de meningen verdeeld. Sommigen denken dat het nieuwe reglement hun scorend rendement niet zal beïnvloeden. Anderen menen dat het fel teruggeschroefd zal worden omdat ze voortaan met twee en zelfs drie verdedigers zullen moeten afrekenen. Nog andere reglementswijzigingen zijn het vermelden waard. De hand-check (waarbij men letterlijk aftast waar de tegenstander zich bevindt en men die tegenstander desgevallend op afstand houdt) wordt getolereerd op voorwaarde dat de speler hem niet systematisch toepast en de offensieve beweging niet blokkeert. Voorts moet een verdediger binnen de drie seconden bij zijn tegenstander-aanvaller postvatten; geen sprake meer van afwachten. Nog iets nieuws : een team heeft nog acht seconden in plaats van vroeger tien om van de eigen speelhelft op de speelhelft van de tegenstander te geraken. Deze maatregelen moeten het matchritme verhogen en onderbrekingen vermijden. Ze bevoordelen beweeglijke, atletische spelers en spelers met een goede pass.Vroeger bevatte de draft - de rekrutering van nieuwe spelers via lottrekking - voornamelijk spelers die al enige jaren in de universitaire kampioenschappen meedraaiden. Jongens van om en bij de twintig jaar, die meteen inzetbaar waren. Momenteel wemelt het in de draft van - weliswaar al flink uit de kluiten gewassen - tieners die uit de competitie van de High Schools komen. Op enkele uitzonderingen na zullen die bij hun NBA-team nog even in de wachtkamer moeten toeven. Door hun tekort aan ervaring en hun tactische en technische achterstand moeten ze veeleer als stagiairs dan wel als titularissen beschouwd worden. In het vorige seizoen werd in de NBA het record van het aantal buitenlanders gebroken : 45 uit 28 verschillende landen. Deze internationalisering zet zich dit jaar voort. Van de 28 spelers uit de eerste ronde van de draft waren er zes van niet-Amerikaanse makelij : de Spanjaarden Pau Gasol (Memphis Grizzlies) en Raul Lopez (Utah Jazz), de Senegalees en hierboven vermelde DeSagana Diop, de Joegoslaaf Vladimir Radmanovic (Seattle SuperSonics), de Haïtiaan Samuel Dalembert (Philadelphia 76ers) en de Fransman Tony Parker (San Antonio Spurs). In de tweede ronde van de draft werden nog eens vijf buitenlanders geselecteerd. De draft van 2001 was in die zin uitzonderlijk dat de teams die het meest onmiddellijke versterking nodig hebben, toch op middellange termijn redeneerden en opteerden voor zeer jonge spelers met een groot potentieel. Daardoor kregen de sterke teams de kans om te kiezen voor spelers met meer maturiteit, die ze quasi onmiddellijk kunnen gebruiken. Helemaal in tegenstelling tot het basisprincipe van de draft, maakte de editie van 2001 de sterke teams nog sterker en de zwakke nog zwakker. Voor het evenwicht van de competitie valt dit uitermate te betreuren.Favorieten aanwijzen kan dan ook met de ogen dicht gebeuren. Zonder ongelukken stevenen de Los Angeles Lakers op een derde opeenvolgende titel af. De manier waarop de Lakers de play-offs domineerden (vijftien overwinningen, één nederlaag : een NBA-record) laat daarover weinig twijfel groeien. Misschien kan de blessure van guard Derek Fisher roet in het eten gooien. Het vertrek van Horace Grant naar Orlando lijkt bekwaam gecompenseerd met de komst van Samaki Walker van de San Antonio Spurs. Ondertussen doen de spanningen tussen Shaquille O'Neal en Kobe Bryant stof opwaaien, maar tot nader order blijven die beperkt tot een storm in een glas water. Samen met vakantie gaan zullen de twee zeker nooit doen, maar dat belet hen niet om zich op het terrein professioneel te gedragen en de krachten te bundelen. Lopen de zaken scheef, dan kunnen de Lakers nog altijd rekenen op coach-tovenaar Phil Jackson, een specialist in het behalen van NBA-titels - acht stuks staan er op zijn erelijst : zes met de Chicago Bulls, twee met de Lakers. De outsiders luisteren naar dezelfde namen als vorig seizoen : San Antonio, Philadelphia, Milwaukee, Dallas - volgens de specialisten mogelijk de revelatie van het seizoen -, Sacramento, Miami, Orlando, Utah en Charlotte. De opiniepeiling die TSN uitvoerde, leidde tot de volgende resultaten. Te beginnen bij de Eastern Conference : de Philadelphia 76'ers als kampioen van de Atlantic Division en de Milwaukee Bucks als kampioen van Central Division, waarna Philadelphia de Eastern Conference wint. Voor de Western Conference houdt de prognose het bij een titel voor de San Antonio Spurs in de Midwest Division en voor de LA Lakers in de Pacific Division, waarna de Lakers kampioen worden van de Conference en vervolgens ook de NBA-titel pakken. Ook de staartploegen lijken al van tevoren bekend : Chicago Bulls, Golden State, Memphis, Cleveland, New Jersey, Washington en Detroit wachten onprettige tijden.door Bernard Geenen