Wie de Hoogmis van het Vlaamse wielrennen van bij de start wil volgen, moet op een zondagmorgen al vroeg uit de veren. In Brugge blijkt dat de wielerliefhebbers daar weinig problemen mee hebben. Even over acht of bijna twee uur voor aanvang van de Ronde van Vlaanderen stroomt het volk al toe op de Grote Markt. Vooral ook veel gewezen wielercoryfeeën maken hun opwachting.Onze chauffeur van dienst weet niet waar eerst handjes schudden. Marc Meernhout won in 1973 de Ronde bij de amateurs en reed tussen 1975 en 1980 vijf keer Vlaanderens Mooiste bij de profs. "Telkens in dienst van de kopman", voegt hij eraan toe. "En dat was in de tijd dat er nog écht knechten bestonden. De eerste tweehonderd kilometer moest je je als helper volledig leeg rijden. Daarom ook heb ik de Ronde van Vlaanderen bij de profs nooit uitgereden. Ooit zat ik 180 kilometer op kop, dat was in 1975. Maar toen ik Eddy Merckx met Frans Verbeeck in zijn wiel zag passeren, ging het licht uit. Net een sneltrein die voorbijraasde."Naast een reeks bekende Vlamingen, bij wie Jean-Marie Pfaff natuurlijk niet mag ontbreken, staat ook Freddy Maertens op het startpodium. Voor Marc Meernhout een blij weerzien met zijn ex-kopman. Maertens wist de Ronde nooit te winnen, maar was er wel een paar keer dicht bij. In 1973 bleek alleen Eric Leman sneller en vier jaar later nam Maertens Roger De Vlaeminck mee op sleeptouw. Of Meernhout een goede helper was, willen we van hem weten. "Een heel goeie, als hij er zijn verstand bijhield tenminste."De renners van Quick Step-Davitamon worden het luidst aangemoedigd. Symbolisch : Johan Museeuw en Paolo Bettini rijden als eersten van de ploeg het podium op, gevolgd door Frank Vandenbroucke en Tom Boonen. Michiel Delva, de osteopaat bij wie Frank Vandenbroucke geregeld langskomt, komt een kijkje nemen aan de start. Hij ziet in zijn patiënt een grote kanshebber. "Maandag kwam hij voor de ...

Wie de Hoogmis van het Vlaamse wielrennen van bij de start wil volgen, moet op een zondagmorgen al vroeg uit de veren. In Brugge blijkt dat de wielerliefhebbers daar weinig problemen mee hebben. Even over acht of bijna twee uur voor aanvang van de Ronde van Vlaanderen stroomt het volk al toe op de Grote Markt. Vooral ook veel gewezen wielercoryfeeën maken hun opwachting.Onze chauffeur van dienst weet niet waar eerst handjes schudden. Marc Meernhout won in 1973 de Ronde bij de amateurs en reed tussen 1975 en 1980 vijf keer Vlaanderens Mooiste bij de profs. "Telkens in dienst van de kopman", voegt hij eraan toe. "En dat was in de tijd dat er nog écht knechten bestonden. De eerste tweehonderd kilometer moest je je als helper volledig leeg rijden. Daarom ook heb ik de Ronde van Vlaanderen bij de profs nooit uitgereden. Ooit zat ik 180 kilometer op kop, dat was in 1975. Maar toen ik Eddy Merckx met Frans Verbeeck in zijn wiel zag passeren, ging het licht uit. Net een sneltrein die voorbijraasde."Naast een reeks bekende Vlamingen, bij wie Jean-Marie Pfaff natuurlijk niet mag ontbreken, staat ook Freddy Maertens op het startpodium. Voor Marc Meernhout een blij weerzien met zijn ex-kopman. Maertens wist de Ronde nooit te winnen, maar was er wel een paar keer dicht bij. In 1973 bleek alleen Eric Leman sneller en vier jaar later nam Maertens Roger De Vlaeminck mee op sleeptouw. Of Meernhout een goede helper was, willen we van hem weten. "Een heel goeie, als hij er zijn verstand bijhield tenminste."De renners van Quick Step-Davitamon worden het luidst aangemoedigd. Symbolisch : Johan Museeuw en Paolo Bettini rijden als eersten van de ploeg het podium op, gevolgd door Frank Vandenbroucke en Tom Boonen. Michiel Delva, de osteopaat bij wie Frank Vandenbroucke geregeld langskomt, komt een kijkje nemen aan de start. Hij ziet in zijn patiënt een grote kanshebber. "Maandag kwam hij voor de laatste keer langs. Ik vroeg hem hoe hij zijn kansen inschatte. Ik ga winnen, zei hij vol vertrouwen. Of hij de opeenvolging van hellingen en het grote aantal kilometers wel zou verteren ? Hoe meer hellingen hoe liever, klonk het. Sinds de Omloop het Volk viel Frank vier kilogram af, van 69 naar 65. Hij staat scherp."Om half tien verzamelt de meute een laatste keer in het rennerspark. De drukte rond de grote autocars van Quick Step-Davitamon en Lotto-Domo staat in schril contrast met de rust aan de kleine camper van FdJeux.com. Nochtans telt de Franse eersteklasser met Jacky Durand ook een ex-winnaar in de rangen. Durand knipt nog snel een kaartje van het parcours uit het programmaboekje. Om uit te maken waar hij straks zijn stilaan befaamde marathonontsnapping zal opzetten ? "On verra." We zullen het inderdaad zien."Zijn de benen goed ?", vraagt een supporter een beetje verderop aan Peter Farazijn. "Nu nog wel", lacht de Cofidisrenner. Ook Dario Pieri, het speerpunt van Saeco, lijkt ontspannen. Met veel Italiaanse zwier dolt hij wat met de ploegleiding van Rabobank. Tijdens de Driedaagse De Panne maakte Pieri indruk, zodanig dat veel renners en volgers in hem dé favoriet zien voor de Ronde. De populairste van de Italianen blijft zonder twijfel Mario Cipollini. De wereldkampioen verzorgt zijn publiciteit dan ook goed. Aan de bus van Domina Vacanze delen al even mooie hostessen foto's uit van Lo Bello Mario. Cipollini's ploegmaat Filip Meirhaeghe lijkt dan weer bevangen door de stress. "Nerveus", is het enige wat hij uitstamelt, als we vragen hoe hij zich voelt.Marc Meernhout vindt ondertussen zijn weg in het rennerspark. Hij is niet alleen een bekende bij oud-renners, ook onder de huidige generatie heeft hij vrienden. Eerst slaat Meernhout een babbeltje met Nico Mattan, daarna gaat hij op zoek naar Frank Vandenbroucke. Aangezien hij die niet onmiddelijk weet te vinden, stelt hij zich tevreden met Vandenbrouckes vrouw Sarah. Twee hartelijke zoenen zijn z'n deel. Wie zou dan nog op zoek gaan naar Frank zelf ?Om tien uur stipt vertrekt het peloton voor de 87ste Ronde van Vlaanderen. Op de Ring rond Brugge lassen de renners meteen een collectieve plaspauze in. Nog geen kilometer verder staat Robert Sassone, ex-wereldkampioen ploegkoers, een tweede keer te voet. Materiaalpech deze keer. De mecanicien van Cofidis was vanmorgen blijkbaar niet goed uitgeslapen. Het stuur van Sassone staat nog los. Achter de volgwagen van Cofidis - nummer 13, zou het toeval zijn ? - stayert Sassone opnieuw tot bij de groep.De renners zijn Sijsele nog niet uit- en de provincie Oost-Vlaanderen nog niet binnengereden of Jacky Durand acht zijn moment al gekomen. Haast geruisloos meldt de wedstrijdradio : "Aanval van het nummer 33 Jacky Durand van FdJeux.com, samen met het nummer 177 Michael Rich van Gerolsteiner, het nummer 189 Thomas Liese van Team Coast en het nummer 227 Vincent van der Kooij van Bankgiroloterij." De traditionele marathonontsnapping uit de Ronde is ingezet. Durand weet hoe lang die soms kan standhouden. Opmerkelijk is wel dat er geen enkele Belg is meegesprongen, een slecht voorteken ?De Ronde is een volksfeest, een Vlaamse kermis die een massa mensen op de been brengt. Het blijkt al in de eerste kilometers. Vlaamse Leeuwen, vlaggetjes, ge[{squ}]mproviseerde biertentjes, hamburgerkraampjes, de commercie draait op volle toeren. En dat doen ook de renners tijdens de eerste twee wedstrijduren. In Ruiselede valt al meteen opwinding te noteren in het peloton. Het Saecoblok met Italiaans kampioen Salvatore Commesso op kop lijkt een coup te willen plegen en zet een waaier op.Het gaat snel. Zo snel dat een politieman op de motor zijn bocht mist en bijna ten val komt. Te snel ook opdat de renners aandacht zouden hebben voor het standbeeld van Briek Schotte in Brieks geboortedorp Kanegem. Dat het gebeeldhouwd is door Bruggeling Bert Claerhout laat de renners vandaag allicht helemaal koud. Briek zelf rijdt trouwens mee in de Ronde, zij het uiteraard niet op de fiets maar in een van de talrijke volgwagens die achter de koplopers postvatten. Voor de goede orde, Briek Schotte zit niet zelf achter het stuur.Over Schotte gesproken, als we even later halthouden om het peloton te laten passeren, stelt een bejaarde vrouw ons de vraag of Renaat Schotte niet bij ons in de auto zit. We moeten het tot haar zichtbare teleurstelling ontkennen, maar het neemt niet weg dat ze toch een foto wil trekken van onze volgwagen. "Hij is zo mooi met die stickers van Sport/Voetbal Magazine op." Het hoort bij de folklore van de Ronde van Vlaanderen.Met een kleine voorsprong op het snelste uurschema draaien de vier vroege vluchters de kasseien van de Paddestraat op. Met de wagen tegen 50 km per uur over de Paddestraat daveren, is al een marteling. Wat moet dat zijn met de fiets ? Om de vele spandoeken te lezen langs de kant maken de renners begrijpelijkerwijze geen tijd. Geen oog dus voor de dichtkunst van de Vlaamse wielerliefhebber. Museeuw, jij bent de Leeuw of Geen berg te groot voor James Vanlandschoot, het gaat aan de renners voorbij.Folklore en dichtkunst in de Ronde, Fons Straetmans bundelt de twee. Meermaals kwam de kapper uit Roosdaal-Pamel al op tv met zijn mobiele boerderij. Ook tijdens de rechtstreekse uitzending van de Ronde noemt Michel Wuyts zijn naam. "Ik ben dan ook een wielerliefhebber in hart en nieren, heb zelf 25 koersen gewonnen bij de jeugd en volg nu al meer dan 30 jaar de Ronde.", vertelt Straetmans ons, alvorens fier voor te dragen uit eigen werk en leven."Ik won de Ronde van Vlaanderen geen enkele keer,maar ieder jaar weer, creëer ik graag een stukje van de sfeer.Bij ons noemen ze mij de Fons.in het dialect, met wat minder respectnoemen ze mij de Fonomdat dat rijmt op guedon.Ik ben driemaal eenentwintig, de lente is dus lang voorbij.Maar soms ben ik nog kinderlijk blij.Het peloton heeft de koplopers ondertussen gegrepen, de koers kan écht beginnen. Ook bij de volgers neemt de spanning toe als Johan Museeuw tussen een mensenhaag op de kasseien van de Haaghoek zijn duivels ontbindt en even later Nico Mattan een bommetje gooit onder een spandoek Stop War. Weinig tactvol, maar efficiënt. Een groot aantal renners zal niet meer meespelen voor de overwinning, stellen ook de enthousiaste wielerfans langs de kant van de weg vast. Onder hen opvallend veel politici, de verkiezingen naderen, dat is merkbaar. En veel dezelfde gezichten, want het parcours afsnijden om de renners verscheidene keren te zien, blijft een belangrijke nevensport tijdens de Ronde.De belangrijkste sport blijft de koers en die valt in zijn beslissende plooi op de Muur van Geeraardsbergen. De twee beste renners van de dag - dan toch twee Belgen - rijden de anderen uit de wielen. De revival van Frank Vandenbroucke wordt door de supporters onthaalt als een overwinning. Maar vooral de krachttoer van Peter Van Petegem op de Tenbossestraat en de Muur spreekt tot de verbeelding.Het laatste woord is dan ook voor het kamp van de man die voor de tweede keer in zijn carrière de Ronde van Vlaanderen won. Roger Sergeant, schoonvader van Peter Van Petegem toont trots het exemplaar van Sport/Voetbal Magazine met zijn zoon op de cover. "Jullie hebben het juist voorspeld. En deze overwinning is oververdiend, Peter heeft er hard voor gewerkt. En het seizoen is nog niet voorbij. Maar nu gaan we toch even tijd maken om te feesten." Het is zondagnacht ongetwijfeld nog laat geworden in de Brakelse stamkroeg van Van Petegem. ndoor Roel Van den broeckMet de wagen tegen 50 km per uur over de Paddestraat daveren, is een marteling. Wat moet dat zijn met de fiets