SPELCULTUUR JONG BLOED EN PASSIE

Van het elftal dat in 1998 in de kwartfinale sneuvelde na een golden goal van gastland Frankrijk en dat vier jaar later in dezelfde fase van het toernooi de das werd omgedaan door een late treffer van de Duitser Oliver Neuville, blijven niet veel spelers meer over. Bondscoach Anibal Ruiz is na het afscheid van de oude helden, met voorop de legendarische doelman José Luis Chilavert, begonnen aan de wederopbouw van het team. Een cruciale rol is daarin weggelegd voor kapitein Carlos Gamarra, die de verdediging commandeert, de regisseur op het middenveld ...

Van het elftal dat in 1998 in de kwartfinale sneuvelde na een golden goal van gastland Frankrijk en dat vier jaar later in dezelfde fase van het toernooi de das werd omgedaan door een late treffer van de Duitser Oliver Neuville, blijven niet veel spelers meer over. Bondscoach Anibal Ruiz is na het afscheid van de oude helden, met voorop de legendarische doelman José Luis Chilavert, begonnen aan de wederopbouw van het team. Een cruciale rol is daarin weggelegd voor kapitein Carlos Gamarra, die de verdediging commandeert, de regisseur op het middenveld Roberto Acuna van La Coruna, en spits José Cardozo die met 24 doelpunten (uit 79 wedstrijden) recordhouder is in zijn land. Maar steeds meer jonge spelers dringen zich op : de 22-jarige Nelson Valdez (van Werder Bremen en een te duchten concurrent voor Cardozo), de 22-jarige Julio Dos Santos (sinds de winterstop onder contract bij Bayern München) en de 18-jarige jonge ster José Montiel, die onlangs door Udinese werd aangetrokken. In weerwil van al die nieuwe namen zijn de Albirroja hun speelwijze trouw gebleven. Er wordt met passie en inzet gevoetbald en bij twijfel wordt zonder verpinken naar een vijfde verdediger gegrepen. Paraguay krijgt moeilijk een constante in zijn resultaten. Dat blijkt ook uit de uitslagen die het behaalde in de kwalificatieronde : acht overwinningen, maar ook zes nederlagen. Vooral de 1-4 tegen Peru zorgde voor irritatie. Twee keer in de geschiedenis werd Paraguay Zuid-Amerikaans kampioen en in 1930 nam het deel aan de allereerste WK-eindronde. Misschien liggen er voor het Paraguayuaanse voetbal opnieuw hoogdagen in het verschiet. Het nationale team voor min-23-jarigen veroverde op de Olympische Spelen van Athene alvast de zilveren medaille.De Uruguayaan Anibal Ruiz is een van de amper drie trainers in Zuid-Amerika die de hele kwalificatieronde afmaakten. Ruiz, een discrete oudere heer (64), debuteerde vier jaar geleden met een 1-0-zege in een vriendschappelijke wedstrijd tegen Brazilië. Daarmee was de toon meteen gezet. Dat gaf de burger moed : Ruiz leidde de broodnodige ombouw van de nationale ploeg in en haalt daarmee ook nog de WK-eindronde in Duitsland. Dat zorgde in Paraguay voor een nationaal gevoel van opluchting, want, zegt de bondscoach zelf : "Voetbal is voor veel mensen in Paraguay de enige bron van bevrediging." Ruiz werkte in tal van Zuid-Amerikaanse landen. Hij staat erom bekend dat hij vaak met de spelers belt die in het buitenland voetballen, en dat zijn er steeds meer. Opvallend veel jonge Paraguayaanse voetballers wagen zich tegenwoordig aan de oversteek naar Europa.Een wonderkind werd Roque Santa Cruz genoemd : hij debuteerde op 15-jarige leeftijd bij zijn club Olimpia en twee jaar later (1999) stond hij voor het eerst in de nationale ploeg van Paraguay. Cruz was nog altijd maar 17 jaar toen hij naar Bayern München en de Bundesliga overwaaide. De spits tekende daarbij meteen voor een droomstart met vier doelpunten in zijn eerste elf wedstrijden. Blessures gooiden Cruz - zeer geliefd bij de vrouwen - telkens terug en in oktober van vorig jaar scheurde hij de kruisbanden, terwijl hij aan zijn beste seizoen bij München bezig was. Cruz hoopt dat hij op het WK helemaal fit zal zijn.