Begin augustus kregen 2000 katholieke jongeren uit heel de wereld de kans om paus Franciscus te zien. Voor Ana Carolina Santos Cruz, een Braziliaanse van 19, was het een zeer speciale ontmoeting, want zij mocht de katholieke kerkleider een vraag stellen. Wat was zijn grootste uitdaging tijdens zijn pontificaat? De paus, zoals bekend een Argentijn, gaf antwoord en stelde meteen een tegenvraag: wie was volgens haar de grootste aller tijden, Pelé of Maradona? Waarop hij schuddebuikend begon te lachen...
...

Begin augustus kregen 2000 katholieke jongeren uit heel de wereld de kans om paus Franciscus te zien. Voor Ana Carolina Santos Cruz, een Braziliaanse van 19, was het een zeer speciale ontmoeting, want zij mocht de katholieke kerkleider een vraag stellen. Wat was zijn grootste uitdaging tijdens zijn pontificaat? De paus, zoals bekend een Argentijn, gaf antwoord en stelde meteen een tegenvraag: wie was volgens haar de grootste aller tijden, Pelé of Maradona? Waarop hij schuddebuikend begon te lachen... In het land van de paus woedt die discussie allang niet meer, daar gaat die tussen Diego en Leo. Maar elders in de wereld wel. Pelé-Maradona-Messi. Drie andere generaties. De eerste was vooral actief op het eigen continent, tenzij tijdens vriendschappelijke wedstrijden en op een WK. De tweede God in eigen land, en daarnaast ook wel in Napels. De derde: een wereldvedette. Een voetballer van 28 en een van 54 vallen moeilijk te vergelijken met eentje van... 75. Vrijdag is het zover, al staat op zijn officiële geboorteakte 21 oktober vermeld als geboortedatum. Maar dat is een bekend foutje. Hoe is het nog met Pelé? Beter. Vorig jaar was hij alomtegenwoordig op het WK, maar nadien las zijn leven vooral als een medisch bulletin. November 2014: Pelé op intensieve met problemen aan de urinewegen en de nieren. 7 mei 2015: Pelé op intensieve na een operatie aan zijn prostaat. 18 juli 2015: Pelé opnieuw in de kliniek op intensieve, dit keer voor een operatie om de zenuwpijnen in de ruggengraat te verminderen. Elke keer weer onder het mes, oude atleten lijden en stappen soms zeer moeilijk. Tussen de hospitaalbezoeken door maakt hij wel nog geregeld een reisje als voetbalambassadeur. In januari was er een bezoek aan de New York Cosmos, zijn liefde van weleer. Begin juni: een bezoek aan Havana naar aanleiding van een wedstrijd van de NY Cosmos tegen een Cubaanse selectie. En passant keurde Pelé de herverkiezing van SeppBlatter openlijk goed. En vorige week zat hij in Calcutta, om er het voetbal in India te promoten. Daar kwam opnieuw Blatter ter sprake. Dit keer zweeg de ambassadeur van de FIFA over zijn patron, hij zei alleen: dat hij zelf géén ambities had om Blatter als wereldleider van het voetbal op te volgen. Hij sprak zich wel uit over de discussie tussen Cristiano Ronaldo en Messi. In zijn ogen is de Argentijn de beste voetballer van het voorbije decennium. En ja, Brazilië had nog steeds goeie voetballers, ook al loopt het met de teamvorming en de resultaten mank. Populair blijft hij, overal waar hij komt. Ook zijn museum in Santos is dat, al komt er minder volk dan verwacht. Het ging open in volle Copa do Mundo en lokte toen zo'n 1700 bezoekers per dag. Nadien slonk dat tot een goeie 100. Er waren zo'n 120.000 bezoekers per jaar ingepland, het zijn er in het eerste jaar 80.000 geworden. DOOR PETER T'KINT