Terwijl België voor het eerst in twaalf jaar nog eens de kwalificatie voor een groot toernooi vierde, was het voor onze zuiderburen nagelbijtend afwachten wie ze in de barrages zouden treffen. Dat Frankrijk het WK voor het eerst in 20 jaar dreigt te missen, zegt samen met de 25e plaats op de FIFA-ranking veel over de toestand van het Franse voetbal.
...

Terwijl België voor het eerst in twaalf jaar nog eens de kwalificatie voor een groot toernooi vierde, was het voor onze zuiderburen nagelbijtend afwachten wie ze in de barrages zouden treffen. Dat Frankrijk het WK voor het eerst in 20 jaar dreigt te missen, zegt samen met de 25e plaats op de FIFA-ranking veel over de toestand van het Franse voetbal. In de voorronden van de Europa League gingen Saint-Etienne en Nice er al uit tegen respectievelijk het Deense Esbjerg en het Cypriotische Apollon Limassol. Bordeaux is na twee groepswedstrijden al zogoed als uitgeschakeld, Lyon zal moeten knokken om Guimaraes en Betis achter zich te houden, terwijl Marseille in de Champions League geen schijn van kans heeft in een groep met Napoli, Dortmund en Arsenal. Dus zijn Monaco en vooral PSG de enige twee lichtpuntjes in het Franse voetbal - ook in de competitie, waar de rest van de Ligue 1 hooguit voor de derde plaats speelt. Monaco versus PSG is ook de clash tussen de roebels van Dmitri Ribolovlev en het gigantische vermogen van Qatar Sport Invest. "De concurrentiestrijd tussen beide clubs brengt het beste in hen naar boven en tilt zo de hele competitie naar een hoger niveau", meent Vincent Guérin, de voormalige middenvelder van PSG. "Hun eerste treffen in de competitie eindigde op 1-1, maar was een intense en technisch hoogstaande partij op Europees niveau. Terwijl Claudio Ranieri bij Monaco de goede mix tussen sterkhouders (Moutinho, Falcao, Carvalho, Toulalan en Abidal) en briljante youngsters (Kurzawa, Fabinho, Ferreira-Carrasco, Ocampos en James Rodríguez) gevonden heeft, weet Laurent Blanc in welk systeem zijn team het best gedijt. De recente overwinningen tegen Olympiacos (4-1), Benfica (3-0) en Marseille (2-1) sterkten Blanc alleen maar in zijn keuze voor een 4-3-3. "Het vertrek van Ancelotti en Leonardo had voor twijfel kunnen zorgen, maar het tegendeel is waar. Er heeft een plotse déclic plaatsgevonden. PSG zou het dit seizoen beter kunnen doen in Europa dan vorig jaar", voorspelt Laurent Fournier, voormalig speler en trainer van PSG. PSG reeg van begin augustus tot nu al tien zeges en drie gelijke spelen aaneen. De verwachtingen lagen nochtans vooraf minder hoog, vooral door de keuze van de nieuwe trainer. Laurent Blanc kwam er bij gebrek aan beter nadat grote namen als Benítez, Villas-Boas en Capello hadden afgezegd en nadat de optie Leonardo (de sportief directeur die ondertussen voor een jaar geschorst is wegens wangedrag jegens een scheidsrechter) lang op tafel lag. Laurent Blanc, toch een voormalige speler van Napoli, Barcelona, Inter en Manchester United, werd lange tijd niet in staat geacht een kleedkamer vol ego's de baas te kunnen. Een stelling waar Luis Fernandez, het voormalige idool van het Parc des Princes, van schrok: "Het spelerspalmares en het parcours van Lolo pleiten in zijn voordeel. Als trainer leidde hij Bordeaux naar de landstitel en de kwartfinale in de Champions League. Als bondscoach was hij dan weer twintig wedstrijden lang ongeslagen en kwalificeerde hij zich met les Bleus voor de kwartfinale van het EK. Je dan nog afvragen of hij wel genoeg gewicht in de schaal kan werpen, is volstrekt overbodig. PSG speelt merkelijk beter sinds zijn komst, heeft veel meer balbezit en het team zit evenwichtig in elkaar. Blancs beste zet was de combinatie Thiago Motta, Verratti en Matuidi op het middenveld. Sindsdien loopt alles goed." De drie totaal verschillende spelers blijken perfect complementair te zijn. Vooral de aanwezigheid van Thiago Motta scheelt een slok op een borrel. De voormalige speler van Barcelona en Inter zuigt de bal naar zich toe en maakt de spelers om hem heen beter. Verratti komt hoger op het veld beter tot zijn recht, speelt soberder en presteert constanter dan ooit. Matuidi is dan weer een old-fash-ioned 8 die als box-to-box alleen maar beter wordt door de vele talenten om hem heen. "De ploeg is bij momenten amper dertig meter lang en de drie middenvelders stellen zich volledig ten dienste van de andere spelers. Het spel wordt er alleen maar directer en verticaler op. Als nu ook het samenspel tussen Ibrahimovic en Cavani nog in orde komt, gaat PSG pas echt brokken maken", meent Vincent Guérin. Afgezien van het geslaagde nieuwe systeem lijkt PSG vooral een interne vrede ontdekt te hebben. Ancelotti en Leonardo zijn dan wel vertrokken, toch verlengde Ibrahimovic zijn contract. Samen met Ibra nemen alle buitenlanders van PSG Franse les. Terwijl ze vroeger de indruk gaven slechts passanten bij de Parijse club te zijn, geven ze nu aan dat ze niet per se op een transfer zitten te wachten. Laurent Blanc leidt de trainingen ook in zijn moedertaal, al gebeuren individuele gesprekken wel in het Italiaans, Spaans of Engels. Zelfs Javier Pastore en Lucas Moura - die tot hiertoe niet brachten wat er van hen werd verwacht - lijken zich echt te engageren voor dit PSG. "Dat hebben we allemaal aan Zlatan te danken", meent Luis Fernandez. "Het feit dat hij bijtekende was een sterk signaal. Zlatan heeft samen met Silva en Motta de grootste invloed op de groep. Hij beseft waarschijnlijk dat PSG zijn laatste kans is om de Champions League te winnen en toont dan ook de nodige grinta." PSG lijfde afgelopen zomer amper drie spelers in. Cavani, Marquinhos en LucasDigne kostten samen wel 111 miljoen euro, maar dat was een koopje. Zeker als je weet dat PSG daarvoor een 20-jarige Franse linksback heeft die het niet erg vindt om zijn kansen op een WK-selectie op te geven door in de schaduw van Maxwell te spelen, dat ze een Napolitaanse goalgetter inlijven die zonder mopperen op rechts wil spelen - zo loopt hij Zlatan niet voor de voeten - plus een 19-jarige getalenteerde Braziliaanse centrale verdediger die maar wat graag naast Thiago Silva wil spelen en naar het WK in eigen land wil. Vraag is hoe PSG straks omgaat met de onvermijdelijke strubbelingen die eraan komen en waar de club de afgelopen decennia een patent op had. ?DOOR RICO RIZZITELLI"Als nu ook het samenspel tussen Ibrahimovic en Cavani nog helemaal in orde komt, gaat PSG pas echt brokken maken." Vincent Guérin