Een start om u tegen te zeggen: Anderlecht en RC Genk thuis, AA Gent, KV Mechelen en KV Oostende uit. Koppel dat aan een voorbereiding met ongeveer om de twee dagen een nieuw in te passen speler, een stadion in verbouwing én een coach die hoofdzakelijk Frans spreekt en al wat ouder is: het was voor de Great Old allesbehalve een makkelijke terugkeer op het hoogste front. Van de ploeg die naar 1A promoveerde (en in de reguliere competitie van 1B eigenlijk slechts derde eindigde) werd niet direct een vooraanstaande rol verwacht. Misschien nog wel enthousiasme bij de start, maar veel meer...
...

Een start om u tegen te zeggen: Anderlecht en RC Genk thuis, AA Gent, KV Mechelen en KV Oostende uit. Koppel dat aan een voorbereiding met ongeveer om de twee dagen een nieuw in te passen speler, een stadion in verbouwing én een coach die hoofdzakelijk Frans spreekt en al wat ouder is: het was voor de Great Old allesbehalve een makkelijke terugkeer op het hoogste front. Van de ploeg die naar 1A promoveerde (en in de reguliere competitie van 1B eigenlijk slechts derde eindigde) werd niet direct een vooraanstaande rol verwacht. Misschien nog wel enthousiasme bij de start, maar veel meer... Begin september redeneren ze in Antwerpen al zo: aan de al behaalde tien punten nog twintig toevoegen en we zijn gered. Laszlo Bölöni dacht half juli nog aan november als moment waarop hij klaar zou zijn, maar aan dit tempo is de ploeg dan al gered en kan het vizier worden bijgesteld. De ambitie van het project is: binnen een paar jaar play-off 1 en meestrijden voor de bovenste plaatsen. De Roemeen deed het op zijn manier: bij gebrek aan offensief talent (dat zijn de duurste vogels, die kwamen dan ook pas op het einde) vooral oog voor strijdlust en organisatie. Die ene keer dat de twee componenten er niet waren, thuis tegen RC Genk, oogde het dramatisch. Maar zelfs dan bleef het enthousiasme van de fans. Fysiek lijkt Antwerp met zijn grote beren klaar voor een lange strijd en technisch ging het niveau (en de handelingssnelheid) gaandeweg ook de hoogte in. Sinan Bolat is bezig aan een ferm eerherstel, de verdediging (zeven tegengoals in de laatste drie matchen) krijgt er met Jelle Van Damme wat luchtsteun bij, en stilaan raakt ook het aanvallende deel goed gevuld, want een zondagsschot zoals dat van RedaJaadi in Gent, dat valt niet alle dagen. Dat belooft. Maar de discipline moet wel blijven, want als Faris Haroun en co gaan zweven of dromen van play-off 1, is Antwerp heel kwetsbaar. Een van de oudgedienden van Sclessin. Werd vroeger nog door Luciano D'Onofrio naar Luik gehaald, net voor Roland Duchâtelet de ploeg overnam. Werd in januari 2017 na een moeilijke start in Luik bij het huisvuil gedumpt, en verkaste naar Moeskroen. Groeide daar uit tot aanvoerder, maar kwam net voor de start van het nieuwe seizoen naar Antwerp. Met zijn 1,91 meter is het zijn taak om luchtduels te winnen en te scoren op spelhervattingen. Is niet de wendbaarste, maar moet in staat zijn Antwerp in het midden van de tabel te houden. Lost hij in Antwerpen eindelijk de verwachtingen in? Afwachten, al ziet Laszlo Bölöni in hem duivels potentieel. Maar dat deden ook Michel Preud'homme én Francky Dury en zij haakten ontmoedigd af. Moest in augustus nagenoeg in zijn eentje de aanval dragen en schoot daarin fysiek nog te kort. Raakte in Mechelen geblesseerd na een trap en moet dus terugvechten. In potentie heeft hij alles: (sprong)kracht, techniek, snelheid, een trap. Lijkt op zijn vader Souleymane, die indertijd ook moest worden gekoesterd - en af en toe gepusht - om te renderen. Hij is van Lokeren, maar het was bij Beerschot dat zijn carrière indertijd een hoge vlucht nam. Zijn terugkeer naar Antwerpen maakt de cirkel rond. Van California Beach naar Sint-Anneke, hopelijk kan het oude lichaam de hoge verwachtingen inlossen. Verbaal zal het leiden van een heterogene kleedkamer wellicht geen probleem zijn, dat is er van nature. Kan centraal en op links spelen, heeft leiderschap en ervaring en is Belg, dezer dagen op een mondiale voetbalmarkt een troef in de Jupiler League. Als het lijf nog mee wil, heeft hij alles om een idool op de Bosuil te worden. 'Bölöni gelooft in jonge spelers', meent de Portugees, die in eigen land gold als een jong talent, maar na diverse uitleenbeurten wegzakte. We zien hem nog arriveren, op teensletsen, tijdens het oefenkamp. Wat bedeesd. Twee maanden later lijkt hij zijn draai te hebben gevonden, op (twee goals in Oostende) en naast het veld. Het appartement is geregeld, de vriendin aanwezig, de integratie kan beginnen. In een fysiek elftal kan hij een een beetje genie brengen. Bölöni lanceerde ooit Cristiano Ronaldo en Ricardo Quaresma, Rodrigues hoopt de derde Portugees in dat rijtje te worden. Voluit Matheus Borges Domingues. De 25-jarige Braziliaan was de voorbije weken voor de eerste keer in zijn leven linksachter, omdat Jelle Van Damme nog niet beschikbaar was en Alexander Corryn tegen RC Genk tureluurs werd gespeeld. Matheus kweet zich - met enige moeite - van die taak en scoorde zelfs in Oostende. Ook hij is groot (1,92 meter) en sterk in de duels. Zijn transfer lijkt een gok. Hij komt uit de Braziliaanse tweede klasse, van Londrina, een ploeg uit Parana die in twee seizoenen van vierde naar tweede klasse steeg.Ivo Rodrigues 2 Dino Arslanagic 1 Frédéric Duplus 1 Matheus 1 Faris Haroun 1 Stallone Limbombe 1 Reda Jaadi 1 Joeri Dequevy 1 William Owusu 1 Buyl (Cercle Brugge), Dom (Beerschot Wilrijk), Binst (Lierse), Daeseleire (OHL), Kudimbana (Union SG), Omolo (Cercle Brugge), Vansteenkiste (Roda JC, Ned), Duplus (RC Lens, Fra), Biset (Westerlo), Koné (Cercle Brugge), Dierckx (Waasland-Beveren), Camus (contract ontbonden).Op 11 maart dwong Antwerp met een 1-2-zege bij Roeselare de promotie af. Vijf maanden later won Antwerp met 3-4 bij Oostende. In de basis op Oostende stonden, ondanks de dertien transfers die er toen gebeurd waren, toch nog vier spelers die de kampioenenmatch meemaakten: Alexander Corryn, Faris Haroun, Frédéric Duplus en Geoffry Hairemans. PETER T'KINT