In januari tekende hij voor Club Brugge en ondertussen schopte hij het al tot belofte-international, maar vorig seizoen scheelde het weinig of hij verhuisde in de winterstop naar vierdeklasser Givry. "In de heenronde was ik lang out geweest met een scheur in de bilspier", vertelt hij. "Toen belde de toenmalige voorzitter, Gérard Herbigniaux, achter mijn rug naar Givry om mij naar daar te laten vertrekken. Maar Philippe Emond, de huidige voorzitter en sponsor die toen al in het bestuur zat, en assistent-trainer Michel Lollier verzetten zich daartegen. Uiteindelijk besloot ik na overleg met mijn familie om bij Virton te blijven." In de terugronde debuteerde hij in de eerste ploeg, scoorde vijf keer en kreeg hij een vijfjarig contract.
...

In januari tekende hij voor Club Brugge en ondertussen schopte hij het al tot belofte-international, maar vorig seizoen scheelde het weinig of hij verhuisde in de winterstop naar vierdeklasser Givry. "In de heenronde was ik lang out geweest met een scheur in de bilspier", vertelt hij. "Toen belde de toenmalige voorzitter, Gérard Herbigniaux, achter mijn rug naar Givry om mij naar daar te laten vertrekken. Maar Philippe Emond, de huidige voorzitter en sponsor die toen al in het bestuur zat, en assistent-trainer Michel Lollier verzetten zich daartegen. Uiteindelijk besloot ik na overleg met mijn familie om bij Virton te blijven." In de terugronde debuteerde hij in de eerste ploeg, scoorde vijf keer en kreeg hij een vijfjarig contract. Het was niet het eerste kantelmoment voor Thomas Meunier, jongen uit de buurt van Bastenaken die voor Sainte-Ode en Givry voetbalde alvorens hij bij de U14 van Standard terechtkwam. Bij de Rouches werd hij jeugdinternational, maar bij de U16 kreeg hij er te horen dat hij moest vertrekken. "In twee jaar groeide ik dertig centimeter en was ik veel geblesseerd. Ik herinner mij twee spierscheuren en ik sukkelde ook met de ziekte van Osgood-Schlatter ( pijn aan de aanhechting van de kniepees aan het scheenbeen, nvdr). Na mijn gedwongen vertrek bij Standard kreeg ik een degout en wou ik stoppen. Maar op een dag las mijn moeder in de krant over een talentdetectiedag in Virton. Ze regelde meteen een test voor mij omdat ze wist dat ik te veel potentieel had om het weg te gooien." We zitten in Bistro Leo in Bastenaken in aanwezigheid van de speler en zijn makelaar. "Zijn moeder redde hem toen", zegt Franco Iovino (StarFactory). "Zij nam de belangrijkste beslissing in zijn leven." Ondertussen gaf hij Virton met zijn transfer naar Brugge ook wat financiële ademruimte. "Hadden we gewild, dan was hij transfervrij vertrokken, want er stonden in dat contractje clausules die niet wettelijk waren. Maar dat wilden we niet. Nu is iedereen tevreden." De transferprijs zou 200.000 euro bedragen. "Dat is er niet ver naast", beweert Iovino met de glimlach. "Bovendien krijgt Virton ook nog een procentje in geval van doorverkoop. Club Brugge wou Thomas absoluut en bewees dat met het contract van een volwaardige A-kernspeler dat ze hem gaven, én met de deal die ze met zijn club sloten." "Anderlecht deed hem ook een voorstel op papier, maar hij was er niet hun eerste optie en dat voelde Thomas", vervolgt Iovino, gewezen spits van onder meer FC Luik, Sedan, Reims, Cercle Brugge en Virton. " Pierre François mandateerde twee andere personen om namens Standard met de speler te onderhandelen, maar dat draaide heel slecht uit. Bij KV Kortrijk spraken we met Jean-Marc De Grijse, Patrick Turcq en Hein Vanhaezebrouck, die heel erg geïnteresseerd was, en in Sint-Truiden drongen Guido Brepoels en Roland Duchâtelet hard op zijn komst aan. De scouts van Zulte Waregem zagen hem wel tien keer en al hun rapporten waren excellent. Hugo Broos belde twee keer en ook Vincent Mannaert wilde hem absoluut." "Ook het gesprek met Herman Van Holsbeeck was goed, maar ik begreep dat hun eerste doel jonge Belgen halen was", vult Meunier aan. "Mijn conclusie was dat ik als jongen van negentien uit derde geen enkele kans maakte in een ploeg die Champions Leagueniveau ambieert. Bij Standard speelde mijn slechte ervaring uit het verleden wat mee. Een speler die zijn weg zoekt, moet je iets heel interessants tonen en dat is wat ik sterk aanvoelde toen Club Brugge over zijn ambities met mij sprak. Ze zien er mij echt als iemand voor de wedstrijdkern met speelkansen en dat is wat ik zocht." Iovino bestrijdt het gerucht dat de transfer van Meunier naar Brugge vooral een zaak was tussen Luc Devroe en StarFactory, het makelaarsbureau dat onder meer Ivan Perisic, Joseph Akpala, Marcos Camozzato, Peter Van Der Heyden, Dorege Kouemaha en Cleber Sonda in zijn portefeuille heeft zitten. "Luc zag hem zelf, maar baseerde zich ook op zijn netwerk en op de scouting van Club. Iederéén in de club was heel positief." Meunier bekent dat hij zich toch wat vragen stelde toen Devroe ontslagen werd en later ook voorzitter Pol Jonckheere plaats moest ruimen. "Ja, maar toen ik er mijn contract tekende, was Bart Verhaeghe er toch ook bij. Ondertussen werd ik uitgenodigd op de wedstrijd tegen Germinal Beerschot, deed ik fysieke testen en ontmoette ik Sven Vermant en Henk Mariman. Iederéén in Brugge wou mij." Van de top van derde naar die van eerste is een grote stap voor een jongen van negentien die in het verleden vaak geblesseerd is geweest. "Sinds 1 maart is Thomas gestopt met zijn interimjob", zegt Iovino, "en werkt hij intensief met een gediplomeerde fysiektrainer." Meunier: "Ik ben ook intensief Nederlands aan het leren van een Vlaming uit de buurt van Virton. Taal is belangrijk om je te integreren. Ik wil mijn woordenschat wat uitbreiden om niet als een toerist in Brugge aan te komen." Iovino: "Zijn grootste kwaliteit is dat zijn voeten stevig op de grond staan. Hij bezit het talent én de mentaliteit om te slagen. Door zijn techniek en zijn spectaculaire doelpunten doet hij mij denken aan Luc Nilis. Toen die van de tweedeklasser Winterslag naar Anderlecht getransfereerd werd, vroegen de mensen zich ook af wat hij daar zou gaan doen. Maar hij stond er meteen. Zoals ik Thomas ken, is hij daar ook toe in staat." Meunier: "Ik ga naar Club Brugge uit innerlijke overtuiging. Mijn goesting is heel groot en ik twijfel er niet aan dat ik er met maximale arbeid en toewijding evenveel kans maak om mij daar te tonen als in pakweg Eupen of Lierse." Hij was vroeger een 9 (diepe spits), maar lijkt een 10 (aanvallende midden-velder/schaduwspits) geworden die ook op positie 7 (rechterflank) en 11 (linkerflank) kan spelen. Op de videocompilaties die van hem op YouTube te vinden zijn, maakt hij vaak acties vanaf de linkerkant naar binnen om dan met zijn rechtervoet te trappen of te passen. Maar ook met zijn linker kan hij blijkbaar veel. Zo schoot hij er dit seizoen met zijn 'minst goede' voet al eentje binnen vanop zeker dertig meter. Maar voor een 'artiest' kan het ook anders: van rechts naar links dribbelen en dan toch nog afwerken met de rechter, namelijk achter het steunbeen. Zo scoorde hij in de heenronde in Luik. Een geweldige goal! Een rabona noemen ze het, of un coup-du-foulard. Je moet het niet alleen kunnen, je moet het ook durven. "Ik deed het niet bewust", zegt hij. "Het gebeurde instinctief. Het zijn dingen die geïnspireerd zijn op mooie bewegingen die ik vroeger op televisie zag en die ik dan in de zaal met vrienden en bij Standard op training weleens deed om mij te amuseren. ( glimlacht)" Voor de liefhebbers: zie op YouTube Les plus beaux buts de Thomas Meunier. DOOR CHRISTIAN VANDENABEELE - BEELDEN: REPORTERS'Hij doet mij denken aan Luc Nilis. ' Franco Iovino