Bij de eredivisieclubs zijn de meeste trainers al aan het rekenen geslagen voor de play-offs, het nieuwe verlengstuk van de Nederlandse competitie waarin startbewijzen voor Europees voetbal te verdienen vallen. Het definitieve wedstrijdschema wordt op maandag 17 april bekendgemaakt.
...

Bij de eredivisieclubs zijn de meeste trainers al aan het rekenen geslagen voor de play-offs, het nieuwe verlengstuk van de Nederlandse competitie waarin startbewijzen voor Europees voetbal te verdienen vallen. Het definitieve wedstrijdschema wordt op maandag 17 april bekendgemaakt. AZ-trainer Louis van Gaal maakt er geen geheim van zijn spelers de komende weken te ontzien, om ze fit te houden voor de play-offs. Bovendien liet hij zich ontvallen dat het voor zijn team beter is om het langzaam uit de as verrezen Ajax te ontlopen in het gevecht om een plaats in de voorronde van de Champions League. AZ en Ajax bezetten de derde en vierde plek. Als ze die posities ook na de laatste speeldag nog innemen, treffen ze elkaar in de eerste play-offronde. De aanstaande landskampioen is straks zeker van deelname aan de Champions League. Voor torenhoog favoriet PSV zit het seizoen erop eenmaal de titelverlenging op 16 april een feit is. Als PSV zich ook nog plaatst voor de bekerfinale (op 7 mei), dan moet het een periode van enkele weken overbruggen met louter trainingen. De nummers twee tot negen gaan dan in een knock-outcompetitie de strijd met elkaar aan voor het tweede CL-startbewijs, drie plaatsen in de UEFA-cup en evenveel posities in de kalender van de Intertotobeker. Vroeger was deelname aan dit zomertoernooi altijd vrijwillig, vanaf dit jaar geldt de start als een prijs. De play-offs zijn in het leven geroepen om het klassieke, dertig jaar oude competitiemodel van meer kwaliteit en spanning te voorzien. Voorzitter Michael van Praag, van het eredivisieplatform ECV, voorspelt een grote toeloop van publiek, media en sponsors. De trainers vrezen echter overbelasting bij de spelers en een mogelijk vreemde uitkomst van de play-offs. Jan Reker, voorzitter van de Coaches Betaald Voetbal, wees al meermaals op de mogelijkheid dat de nummer twee van de reguliere competitie straks genoegen moet nemen met enkel een deelnamebewijs aan de Intertoto. ADO Den Haag bereikte een akkoord met linkerverdediger Youssef El-Akchaoui (25) voor de komende drie seizoenen. De Canadese doelman Joshua Wagenaar (21), die over een Nederlands paspoort beschikt, tekende tot 2008. Vitesse ziet Johan Neeskens, momenteel assistent-bondscoach van Australië, als meest geschikte kandidaat voor de opvolging van Edward Sturing. Angelos Charisteas (26) denkt aan een vertrek bij Ajax. De Griekse spits is momenteel derde keus, achter Klaas-Jan Huntelaar en Markus Rosenberg. Hij hoopt in Duitsland een nieuwe club te vinden. Michael Buskermolen (34) stopt met voetbal. De middenvelder van AZ wil het einde van het seizoen niet meer afwachten omdat hij het mentaal niet meer kan opbrengen. 'Mister AZ' speelde alleen voor de club uit Alkmaar en strandde op 399 competitieduels. FC Utrecht laat deze zomer Dave van den Bergh naar de Amerikaanse competitie vertrekken. Uit privéoverwegingen wil de aanvaller onder zijn doorlopende contract uit. Roda JC haalde middenvelder Marcel Meeuwis (25), die transfervrij was, voor drie seizoenen weg bij VVV. Eerder werden ook al Davy De Fauw (Sparta) en Jan-Paul Saeijs (ADO) gecontracteerd. Jan Wuytens (Heracles) scheurde een enkelligament. Het seizoen zit er waarschijnlijk op voor de middenvelder, die overkwam van PSV. FC Twente wordt vanaf volgend seizoen opnieuw getraind door Fred Rutten, momenteel de assistent van Guus Hiddink bij PSV. Hij wordt de opvolger van Jan van Staa. René Eijkelkamp wordt vooruitgeschoven als assistent-trainer. FV