Speelt Zulte Waregem straks Champions Leaguevoetbal in het Kuipke van Westerlo?
...

Speelt Zulte Waregem straks Champions Leaguevoetbal in het Kuipke van Westerlo? Na de uitzege bij titelfavoriet Anderlecht werd opgemerkt dat Zulte Waregem het nieuwe Lierse zou worden. Lierse was namelijk de laatste provincieclub die Belgisch kampioen is geworden, in het seizoen 1996/97. In het seizoen erop werkte Lierse zijn kwalificatiewedstrijd voor de groepsfases tegen het Cypriotische Anorthosis Famagusta nog op het Lisp af. Voor de groepswedstrijden moest het uitwijken naar Gent, maar de fans volgden niet. Evenmin als Waregem startte Lierse met titelambities. Ook Lierse had een nagenoeg ongewijzigde kern, met liefst vijftien jongens uit de eigen opleiding. Trainer Erik Gerets haalde bij Charleroi Eric Van Meir om Eddy Snelders te vervangen als libero. In doel was Stanley Menzo, overbodig bij PSV, een aanwinst. Voorin mocht Philip Haagdoren (gehaald bij Beveren) bewijzen dat hij bij Anderlecht te vroeg afgeschreven was voor de top. Net voor de competitiestart krijgt Lierse een sportieve klap wanneer sterkhouder Kjetil Rekdal zijn contract opzegt en overstapt naar Rennes, op basis van de wet van 1978. Op het moment dat Lierse half september Andrzej Rudy haalt, staat het in de rangschikking pas elfde. Groot favoriet voor de titel is dat seizoen het Club Brugge van Hugo Broos. Anderlecht krijgt in februari een flinke klap wanneer de zaak-Jean Elst uitbreekt, waarna Constant Vanden Stock afstand doet van het voorzitterschap. Standard start onder Jos Daerden sprankelend, maar valt na Nieuwjaar helemaal terug. Net als nu profiteren provincieclubs van het falen van de topclubs. Harelbeke en Lommel flirten met de top vijf, maar dé revelatie is Moeskroen, dat uit tweede komt, maar in februari nog fier aan de leiding staat wanneer de KBVB trainer Georges Leekens weghaalt als bondscoach en Moeskroen van een nakende titel berooft. Lierse heeft dat jaar een budget van amper twee miljoen euro. Het heeft in de spelerscontracten wél een bekerpremie voorzien, maar geen kampioenspremie. Het doel is Europees voetbal, zegt voorzitter Freddy Van Laer. Naast spelers en trainers heeft de aankomende kampioen één fulltimewerknemer: secretaris Benny Van Dijck. Sportief manager Neel De Ceulaer stopt elke dag om kwart over vier met zijn dagtaak bij Exxon in de Antwerpse haven, en is om zes uur op het Lisp. De halve ploeg is dat jaar eind contract. Wanneer De Ceulaer voor de competitiestart aan de voorzitter vraagt of er niet gepraat moet worden met die spelers, maakt die zich nog geen zorgen. "Dat zijn onze eigen jongens, die zullen wel blijven. Laten we met Nieuwjaar met hen gaan praten." Kort na Nieuwjaar ontdekt Lierse dat spits Bob Peeters naar Roda JC trekt, dat aanvallers Dirk Huysmans en Zefilho de Sousa voor Standard kiezen, dat Karel Snoeckx het seizoen erop voor Lokeren gaat spelen en Bart De Roover (niet eind contract) voor NAC. Denis Kljoejev, gehuurd van Feyenoord, zal naar Schalke gaan. Begin januari wordt ook bekend dat trainer Erik Gerets naar Club Brugge trekt. Hoe groter de exodus wordt, hoe beter Lierse speelt. Half maart geeft de voorzitter toe dat Lierse voor de titel gaat na 5-1-winst tegen Anderlecht in een niet eens vol stadion (11.000 plaatsen). Gemiddeld haalt Lierse in het kampioensjaar geen 8000 kijkers. Vijf speeldagen voor het einde komt het voor het eerst aan de leiding. Wanneer Antwerp op de voorlaatste speeldag Club klopt, weet Lierse dat het op Standard kampioen kan worden. Het wordt een mooi feest met een bittere nasmaak. Een gedecimeerd team met het handvol blijvers (Van Meir, Haagdoren, Serneels, Bovri, Brocken en Van Kerckhoven plus de jongeren Hoefkens, Somers en Cavens) haalt in de groepsfase van de Champions League één punt (thuis tegen Sporting Lissabon). Langzaam maakt de titel Lierse kapot. Het stadion kan de nieuwe status niet aan. In die accommodatie zijn niet meer inkomsten haalbaar. Dus koopt de club zelf de gronden en vernieuwt ze het Lisp, maar kan ze de zware lening niet versneld aan de stad terugbetalen met de verkoop van de betere spelers. Investeren in stenen heeft zware gevolgen op sportief vlak: betalingsproblemen, de zaak-Ye en degradatie. De komst van Maged Samy kan in 2007 een failliet afwenden, maar zaterdag zal Lierse dolblij zijn als het de degradatie afwendt. Misschien moet Zulte Waregem toch maar de titel aan Anderlecht laten. ?DOOR GEERT FOUTRÉDe titel maakte Lierse langzaam kapot.