Door Daniel Devos
...

Door Daniel DevosMaar liefst dertienduizend toeschouwers waren vorige week donderdag samengetroept in het Sportpaleis van Antwerpen voor de tweede wedstrijd van de halve finale van de play-off tussen Luik en de Antwerp Giants. "Al de gratis plaatsen die we hadden aangeboden, waren binnen 24 uur de deur uit", zegt voorzitter Roger Roels tevreden. "Nog vijfduizend andere kandidaat-kijkers stonden op de wachtlijst. Het toont aan wat voor een potentieel de grootstad bezit. Antwerpen is een echte basketstad. In het Sportpaleis spelen is een mooie promotie voor de club. We deden dat eerder ook al voor de Europese match tegen Fribourg twee jaar geleden. Ook toen was de opzet een schot in de roos." Toch speelden de Giants tijdens het seizoen niet altijd voor een vol huis. De Lotto Arena, vlak naast het Sportpaleis, oogt kil en was halfleeg tijdens verschillende wedstrijden. Zelfs in de kwartfinale van de Eurochallenge tegen Pesaro was de zaal niet uitverkocht. "Vooral tijdens de week waren er minder supporters op post", verduidelijkt Roels. "Op zaterdagen hadden we vaak meer dan 3000 fans, en tegen Luik zouden ook in de Lotto Arena vlot 4000 mensen aanwezig zijn geweest." Roels is tevreden over het voorbije seizoen. "We zijn geraakt waar we wilden", weet hij. "In de Eurochallenge hebben we ons met een kwartfinale overtroffen, en de halve finale in de play-off is al heel mooi. De finale bereiken lag boven onze mogelijkheden. Zeker door al de blessures in februari en maart. Timothy Black, Bryan Hopkins en Randy Oveneke zaten in de ziekenboeg. Het was een beetje van het goede te veel. Thomas Gardner, waarvan we dachten dat hij een versterking zou worden, kon weinig bijbrengen." Het contract van coach Eddy Casteels werd met drie jaar verlengd. "Ik ben geen voorstander van jaarlijks van trainer te wisselen, ik verkies stabiliteit. We zijn tevreden over Casteels, waarom zouden we dan uit elkaar moeten gaan? Het is en blijft een coach die beantwoordt aan het profiel dat we voor ogen hebben: hij werkt op lange termijn, bouwt aan de toekomst en durft jonge Belgen een kans te geven. Het doel voor de toekomst is tussen de vaste waarden in de Ethias League terecht te komen. Ik denk dat we op de goede weg zijn."