Aantal abonnees: 11.150 and counting. Een clubrecord, de hele hetze rond operatie Propere Handen ten spijt. Ter vergelijking: vier jaar geleden klokte KV af op 7129 abonnees. Het bewijst eens te meer dat KV Mechelen kan bogen op een grote, maar vooral trouwe achterban. Op allerlei vlakken het echte kapitaal van Malinwa. Zaterdagavond, in de eerste thuismatch sinds de promotiefinale tegen Beerschot midden maart, zakten 15.000 toeschouwers af naar het AFAS-stadion voor de topper tegen KRC Genk. En dat terwijl veel clubs nog met beperkte opkomstcijfers kampen vanwege de vakantieperiode. Al een uur voor de wedstrijd hokten fans samen in en rond het stadion. Een uur na de partij, door KV op indrukwekkende wijze gewonnen (3-1), was dat niet anders. Feest achter de kazerne.
...

Aantal abonnees: 11.150 and counting. Een clubrecord, de hele hetze rond operatie Propere Handen ten spijt. Ter vergelijking: vier jaar geleden klokte KV af op 7129 abonnees. Het bewijst eens te meer dat KV Mechelen kan bogen op een grote, maar vooral trouwe achterban. Op allerlei vlakken het echte kapitaal van Malinwa. Zaterdagavond, in de eerste thuismatch sinds de promotiefinale tegen Beerschot midden maart, zakten 15.000 toeschouwers af naar het AFAS-stadion voor de topper tegen KRC Genk. En dat terwijl veel clubs nog met beperkte opkomstcijfers kampen vanwege de vakantieperiode. Al een uur voor de wedstrijd hokten fans samen in en rond het stadion. Een uur na de partij, door KV op indrukwekkende wijze gewonnen (3-1), was dat niet anders. Feest achter de kazerne.'Goeienavond, Kakkers! Ik heb een boodschap voor jullie. Een boodschap van dank, van heel veel dank', sprak hoofdaandeelhouder Dieter Penninckx de massa toe, vlak voor de aftrap tegen Genk. 'Dankzij jullie onvoorwaardelijke steun maakten we, schouder aan schouder, een ongelofelijk seizoen mee. Een seizoen dat we nooit zullen vergeten. Maar we slaan nu definitief een bladzijde om en beginnen aan een nieuw hoofdstuk in onze prachtige clubgeschiedenis. Vorige week maakten we onze rentree in 1A, door de grote poort. Vandaag spelen we tegen de landskampioen, maar vooral: we spelen thuis. In een vol huis, voor de beste supporters van de wereld. Kakkers, ik wil jullie bedanken voor al jullie steun tijdens lange en soms ook wel bange maanden. Maar we zijn erdoor, gasten! Merci, allemaal. Echt merci! We zijn erdoor! Wij zijn Malinwa!' Een Obama of Kompany zal Penninckx nooit worden, maar zijn uitroeptekens deden wat ze beoogden. Vanaf minuut één stuwde een uitzinnige menigte de thuisploeg naar enthousiast rock-'n-rollvoetbal. Zoals coach Wouter Vrancken het graag ziet. Geïnspireerd op het energieke pressingvoetbal van Jürgen Klopp en de wisselwerking die de Duitser daarmee wist te bewerkstelligen met de fans op Anfield. KV Mechelen als het kleine Liverpool van België. Meer dan ooit teert de club uit Mechelen op haar supporters. Dat begon na het failliet in 2003, toen fans de eigen spaarcenten bijeenlegden om hun geliefde voetbalvereniging een doorstart te gunnen. Sindsdien heeft een supportersorgaan, samen met boegbeeld en mediafiguur Mark Uytterhoeven, inspraak in het beleid. Die deelname in het bestuur werd door operatie Propere Handen nog versterkt. Gert Van Dyck en Hans Van der Biesen kregen namens het officiële supportersorgaan Malinwa meer verantwoordelijkheden nadat hoofdaandeelhouder Olivier Somers en sportief manager Stefan Vanroy ten gevolge van het omkopingsschandaal de voorbije maanden naar de achtergrond verdwenen. Begin juli knipten de vier beschuldigden in de zaak (naast Somers en Vanroy ook voorzitter Johan Timmermans en financieel directeur Thierry Steemans) definitief de banden door met de club en trokken ze zich terug uit het bestuur. Steemans behoudt voorlopig wel zijn aandelenpakket, maar het aandelenpakket van Somers ter waarde van 2 miljoen euro werd overgenomen door Penninckx, die zo absolute meerderheidsaandeelhouder wordt en de facto ook de sterke man van de club. Het pakket ter waarde van 250.000 euro van Stefan Vanroy kwam in handen van supportersorgaan Malinwa, dat daarvoor een lening aanging. Op die manier is KV Mechelen de enige en eerste profclub in België waar supporters medeaandeelhouder zijn en mee wegen op het dagelijkse beleid. Voorzitter Penninckx kan door zijn bedrijfsactiviteiten (CEO van FNG Group, dat onder meer Fred & Ginger, Miss Etam en Brantano overkoepelt) niet elke bestuursvergadering aanwezig zijn, op die momenten vertrouwt hij sterk op Van Dyck en Van der Biesen. Samengevat: de storm die operatie Propere Handen ontketende, zorgde ervoor dat de greep van de supporters op de club verstevigde. ' Never waste a good crisis', kan Gerd De Rooster erom lachen. De geboren en getogen Mechelse staat in het onderwijs, maakt deel uit van het officiële supportersorgaan Malinwa en heeft tijdens de zomervakantie eindelijk eens tijd om een training mee te pikken. We treffen haar langs de zijlijn bij de open training enkele dagen voor de wedstrijd tegen landskampioen Genk. Gerd komt in de eerste plaats om Trova Boni een hart onder de riem te steken, de jonge Burkinees verblijft bij haar in huis, iets wat Gerd eerder ook al met veel liefde (en succes) deed voor Hassane Bandé. Na een moeilijk seizoen, geplaagd door blessures, pikt Boni voorzichtig terug aan bij de A-kern. De overige spelers kennen Gerd en komen haar vriendelijk groeten. Rob Schoofs polst even of ze nog nieuws heeft van Hassane bij Ajax. 'Hij kende heel wat pech met blessures, het wordt niet gemakkelijk om een plekje te veroveren in die selectie', weet ze. Schoofs knikt. De stap van Mechelen naar Ajax, halvefinalist in de Champions League, is geen evidentie. Je kunt ook te vroeg aankloppen op de hemelpoorten. Het brengt de gesprekken aan het jeugdcomplex van KV Mechelen, waar ook de A-kern traint, op Michael Verrips. De doelman die KV vorig seizoen aan promotie en bekerwinst hielp. Vooral in die bekerfinale in het Koning Boudewijnstadion was de jonge Nederlandse goalie outstanding. Hij maakte er geen geheim van weg te willen als Mechelen veroordeeld zou worden in de zaak Propere Handen en in 1B zou moeten blijven. Ondanks de beslissing van het BAS om zijn club toch in 1A te laten starten, forceert Verrips een vertrek bij Malinwa. Hij eist een ontbinding van zijn contract op basis van ethische bezwaren: hij wil niet langer vertegenwoordiger zijn van een club die schuldig bevonden werd aan matchfixing. Aan Mechelse zijde leeft het vermoeden dat die opmerkelijke actie ingefluisterd werd door de makelaar van de speler en een geïnteresseerde club (Sheffield United?) die op die manier een goedkope transfer wil realiseren, of Verrips die zo meer tekengeld kan vangen. 'Ik denk niet dat hij hier zelf voor honderd procent achterstaat', is het enige dat ex-ploegmaat Tim Matthys, tegenwoordig hoofdscout van de club, erover kwijt wil. Matthys had een lang telefonisch gesprek met Verrips. 'Ik hoop dat dit zijn imago en carrière niet te zwaar beschadigt. Want solidair tegenover ploegmaats of je werkgever is het niet. Andere clubs zien dat ook.' De demarche van de (ex-)publiekslieveling zorgt voor heel wat gespreksstof in de kleedkamer en langs de zijlijn. 'Hij heeft geen poot om op te staan', klinkt een supporter overtuigd. 'Zo'n ontbinding kan enkel als de club schuldig bevonden wordt voor de burgerlijke rechtbank. Het BAS of de voetbalbond volstaan daarin niet.' Het is de teneur bij heel wat supporters. Ze zijn opgelucht dat hun club alsnog in 1A mag aantreden, maar tegelijkertijd voelen ze zich onrecht aangedaan om het afnemen van Europees en bekervoetbal. 'Het BAS en de KBVB baseren zich voor hun uitspraak enkel op stukken van de tape, die dan nog eens verkeerd geïnterpreteerd werden, zonder enige context. Zolang onze club niet schuldig bevonden wordt door een onafhankelijke rechtbank, zijn wij onschuldig', luidt het uit de mond van diezelfde supporter. Het illustreert de vreemde psychologische kronkel in het Malinwafanschap. Voor een club die al eens door wanbeleid in moeilijkheden geraakte, zou je verwachten dat de fans extra streng zijn voor sjoemelaars, maar het tegendeel blijkt waar: de beschuldigde bestuurders wordt (voorlopig) weinig verweten. Het is Mechelen tegen de rest van het land. Dat creëren van een vijandbeeld, wij tegen zij, zorgde voor een grote eenheid bij spelers en fans. De zaak rond Verrips dreigde die eenheid van binnenuit aan het wankelen te brengen, maar niets blijkt minder waar. De scoutingcel van Malinwa reageerde snel en gevat. Yannick Thoelen werd transfervrij opgevist uit de B-kern van KAA Gent. 'Hij was vrij, kent de competitie en was meteen inzetbaar', weet hoofdscout Matthys. Dat bleek: slechts drie dagen na het zetten van zijn handtekening onder een driejarig contract bij KV Mechelen stond Thoelen al in het doel in de competitieopener tegen Zulte Waregem. Met een vlekkeloze prestatie pakte hij meteen een eerste clean sheet en hielp zo zijn nieuwe team aan een 0-2-zege. Bij KV speelt Thoelen met shirtnummer 15. Het cijfer verwijst naar zijn dochtertje Lia, dat op 15 januari van dit jaar te vroeg geboren werd en overleed. De fans scanderen zijn naam in de vijftiende minuut. Dat gebeurde op Waregem en afgelopen zaterdag weer in eigen huis tegen Genk. Verrips blijkt al vergeten, met Thoelen (die tussen 2008 en 2011 al eens voor Mechelen uitkwam) hebben ze er een nieuwe publiekslieveling bij. Ondertussen schoot KV Mechelen uit de startblokken als een Ben Johnson op steroïden. De spelers van Zulte Waregem, ouderdomsdekens Davy De fauw en Olivier Deschacht op kop, floten bewonderend voor de prestatie van de promovendus in het Regenboogstadion. 'Een machine', klonk het unisono. Malinwa startte, op Thoelen na, met hetzelfde elftal dat vorig seizoen promotie afdwong in 1B en kan daardoor teren op heel wat automatismen. Een stevige organisatie achterin, georkesteerde chaos voorin (dixit Vrancken), verticaal voetbal, veel pressing en alles in blok. Dat zijn de hoofdingrediënten van dit KV Mechelen. Ook de landskampioen werd afgelopen weekend op die manier versmacht. Indrukwekkend was het hoe de Mechelaars overal kort op zaten, de tegenstander in bepaalde zones dwongen en zich dan als hongerige hyena's op de prooi stortten. Ook na het vroege uitvallen van Joachim Van Damme, dé leider en motor op het veld, ging Malinwa op dat elan door met Alexander Corryn als buffer voor de verdediging. 'We zijn geklopt door het hart en het enthousiasme van Mechelen, ' wist verliezend coach Felice Mazzu te vertellen. 'In een omgeving als deze krijg je dan dit resultaat.' Uitblinkers bij de vleet: Rob Schoofs met zijn zuivere passing en infiltraties, Nikola Storm met zijn acties en rushes op de linkerflank, William Togui met zijn stoorwerk voorin. En dan Gustav Engvall... De Zweedse hangende spits van nog altijd maar 23 jaar speelde een wereldpartij, gekruid met twee assists en een doelpunt. Dat moet je Somers en Vanroy wel nageven, los van de schuldvraag in het dossier Propere Handen: sportief hebben ze een prima beleid gevoerd. Zij brachten trainer Wouter Vrancken aan en stelden deze succesvolle spelersgroep samen. Vrancken wil een thuisreputatie opbouwen, waarbij tegenstanders met schrik naar Mechelen afreizen. De eerste steen is gelegd. Vrancken toonde zich onder de indruk van wat zijn ploeg toonde tegen Genk: 'De balans zat op elk vlak juist. Die tussen versnelling en balbezit, tussen pressing en verdedigen. En dan met dit publiek erachter... Zij stuwden ons om dit negentig minuten vol te houden.' Een vreemd schisma zal het straks worden voor de Mechelse spelersgroep en aanhang, want buitenshuis wacht hen een seizoen lang hoongelach, beledigende gezangen en antipathie. 'De publieke opinie keerde zich tegen KV Mechelen, daar zijn we ons bewust van, en dat maak je nooit meer goed', weet boegbeeld Tim Matthys. 'Het is jammer dat een club met een positief imago nu plots aan de andere kant van het spectrum is komen te staan.' En de spelers zelf? Die hebben er alle vertrouwen in. ' Don't worry about a thing, 'cause every little thing is gonna be allright', klonk het uit volle borst vanuit de kleedkamer van KV Mechelen. Bob Marley & The Wailers: uw gidsen in verwarrende tijden.