Eén week na de begrafenis van de tragisch verongelukte Wouter Weylandt blaast het kruim van de Belgische wielerwereld vandaag/woensdag verzamelen in Buggenhout, waar de Ronde van België met een proloog van start gaat. Voor nogal wat renners is deze wedstrijd de volgende stap in hun rouwproces. "Het zal goed doen om weer onder de vertrouwde collega's te zijn", zegt Stijn Devolder, vorig seizoen winnaar van de vijfdaagse nationale ronde.
...

Eén week na de begrafenis van de tragisch verongelukte Wouter Weylandt blaast het kruim van de Belgische wielerwereld vandaag/woensdag verzamelen in Buggenhout, waar de Ronde van België met een proloog van start gaat. Voor nogal wat renners is deze wedstrijd de volgende stap in hun rouwproces. "Het zal goed doen om weer onder de vertrouwde collega's te zijn", zegt Stijn Devolder, vorig seizoen winnaar van de vijfdaagse nationale ronde. De Belgische kampioen moest amper twee jaar geleden een vergelijkbare rouwperiode door, toen Frederiek Nolf tijdens de Ronde van Qatar in zijn slaap het leven liet. "Ik verlies voor de tweede keer in korte tijd een van mijn beste vrienden", vertelt Devolder met een terneergeslagen stem. "De voorbije weken stond de wereld voor mij stil. Wouter zal iedere wedstrijd in gedachten met me meerijden. Ooit wil ik voor hem een grote overwinning behalen, zoals ik mijn tweede zege in de Ronde van Vlaanderen opdroeg aan Frederiek." De Ronde van België zelf komt daarvoor echter nog te vroeg, voelt Devolder, die veeleer Philippe Gilbert als topfavoriet naar voren schuift. "Ik rijd altijd liever in eigen land dan in het buitenland en had deze wedstrijd aangestipt", vervolgt hij. "Maar mijn hoofd staat er niet naar. Ik zit nog in de verwerkingsfase. Dat proces kan je niet forceren. Ik reken mezelf bijgevolg niet bij de favorieten voor de eindzege. De voorbije periode leden mijn trainingen ook onder het verlies van Wouter. Had Gorik Gardeyn mij niet opgebeld, ik was sommige dagen waarschijnlijk gewoon thuisgebleven. In mijn eentje trainen zat er hoegenaamd niet in." Hoe relatief hij een wielerwedstrijd momenteel ook vindt, Devolder moet als kopman van Vacansoleil-DCM dringend zijn status rechtvaardigen. In juli keert hij na één jaar afwezigheid terug naar de Tour, waar hij in 2008 en '09 zware teleurstellingen opliep. "Door vorig jaar eens de Ronde van Frankrijk op tv te volgen, raakte ik er opnieuw gemotiveerd voor. Het is een doel in het verdere verloop van mijn carrière om nog eens te schitteren in de Tour." De West-Vlaming liet al optekenen dat hij in de komende Tour een goed eindklassement ambieert, maar daar komt hij nu op terug. "Journalisten proberen je zulke uitspraken te ontlokken. Uiteindelijk telt in de sport alleen de eerste plaats. Daarom kan ik straks maar beter voor een ritzege gaan", verklaart hij. Via de Ronde van Zwitserland wil Devolder zich klaarstomen voor de Tour. "Ik was van plan om daarvoor nog een hoogtestage op de Sierra Nevada in te lassen. Maar ik twijfel daar momenteel nog over en neem pas na de Ronde van België een beslissing. Ik moet mezelf leren intomen, want ik durf nogal makkelijk te overdrijven op training." Dat laatste is ook de reden van zijn mislukte voorjaar, meent Devolder. "Een bloedonderzoek na de klassiekers wees uit dat ik mezelf tijdens mijn hoogtestages te veel had uitgeput. Ik had mijn koersen al gereden op training. Ik wil me straks geen tweede keer aan diezelfde steen stoten." DOOR BENEDICT VANCLOOSTER