Na twaalf weken ontwaakt de Russische Premier League komend weekend uit haar winterslaap. Negentien wedstrijden van de dertig zijn gespeeld. Twee voornaamste vaststellingen tot dusver: met vier teams (Dynamo, Spartak, CSKA, Lokomotiv) in de top vijf heeft Moskou zich gerehabiliteerd als voetbalstad van Rusland, en Anzji is na het dichtdraaien van de geldkraan gereduceerd tot het kneusje van de liga.
...

Na twaalf weken ontwaakt de Russische Premier League komend weekend uit haar winterslaap. Negentien wedstrijden van de dertig zijn gespeeld. Twee voornaamste vaststellingen tot dusver: met vier teams (Dynamo, Spartak, CSKA, Lokomotiv) in de top vijf heeft Moskou zich gerehabiliteerd als voetbalstad van Rusland, en Anzji is na het dichtdraaien van de geldkraan gereduceerd tot het kneusje van de liga. Anzji Machatsjkala eindigde vorig seizoen als derde en werd voor aanvang van dit seizoen genoemd als dé titelkandidaat. Tot de steenrijke voorzitter Soelejman Kerimov afgelopen zomer plots besliste om zijn dure aankopen (Eto'o, Willian, Boussoufa) van de hand te doen. Anzji staat nu troosteloos laatste en kon nog geen enkele competitiewedstrijd winnen. Degradatie staat al zogoed als vast. Het voetbal in Moskou profiteert van die malaise bij de club uit Dagestan. Vooral Lokomotiv, vorig seizoen slechts negende, is een positieve verrassing. Dat ze voorlopig de leidersplaats delen met Zenit hebben ze voor een groot deel te danken aan de bij Anzji weggeplukte Lassana Diarra en Mbark Boussoufa. In tegenstelling tot bij Anzji - waar hij veelal op de flank werd uitgespeeld -- krijgt de ex-Anderlechtenaar nu volop zijn kans als nummer tien. "Hij is dé revelatie van het seizoen", beaamt Rob Dillon, kenner van het Russische voetbal en auteur van de uitstekende blogpost More Than Arshavin. "Bijna elke aanval van Lokomotiv loopt via hem." Dynamo en Spartak Moskou zijn de twee andere hoofdstedelijke teams die het goed doen. Achterin bij Spartak heeft João Carlos Chaves (ex-Anzji, Genk en Lokeren) een basisplaats. "Enigszins verrassend, want je merkt dat hij op zijn 32e toch wat aan mobiliteit heeft ingeboet. Hij doet het goed. Zonder echt op te vallen." De vierde Moskovitische club, op een vijfde plek in het klassement, is CSKA Moskou. De regerende landskampioen beleeft een enigszins teleurstellend seizoen. Te wijten aan het vertrek van sterspeler Keisuke Honda naar AC Milan en de langdurige blessure van topschutter Seydou Doumbia. Er wordt op Alan Dzagojev, dé nieuwe vedette van het Russische voetbal, gerekend om CSKA de komende weken toch weer in de titelrace te knallen. Die titel lijkt volgens de meeste waarnemers niet te kunnen ontsnappen aan Zenit Sint-Petersburg, de ploeg van Nicolas Lombaerts en Axel Witsel. Zenit voetbalt volwassen en toonde zich in de topaffiches tot dusver de betere van zijn rechtstreekse concurrenten. De Belgische internationals spelen daarin een belangrijke rol, zegt Ruslandwatcher Rob Dillon: "Lombaerts is een beetje de cultheld geworden. Jaar na jaar komen er concurrenten voor zijn positie, maar niemand krijgt hem uit de ploeg gespeeld. En Witsel is de metronoom van het elftal. Als hij in topvorm is, domineert Zenit. Samen met Roman Sjirokov bepaalt hij het tempo van de wedstrijd. En wat meer is: in tegenstelling tot die andere miljoenentransfer Hulk houdt hij zich ver van controverses buiten het veld." Enige smet op die positieve flow waarin het voetbal in Moskou zit: de erbarmelijke staat van de voetbalvelden. Het Loezjnikistadion wordt gerenoveerd, waardoor Spartak momenteel het nieuwe Cherkizovostadion deelt met Lokomotiv. Resultaat is dat die grasmat zwaar te lijden kreeg door de overbezetting. Hetzelfde geldt voor de Chimki Arena, die door CSKA en Dynamo gedeeld wordt. "En door de strenge winter zijn de terreinen er niet op verbeterd. Het is een echte ramp", aldus Dillon, die op dat vlak de komende jaren wel verbetering verwacht aangezien Rusland in 2018 het WK organiseert. DOOR MATTHIAS STOCKMANS