TRAINER Juan Antonio Pizzi (ARG)

U werd pas in oktober 2017 als bondscoach aangesteld. Was dat moeilijk om in te vullen?

'Dat lijkt voor de buitenwereld misschien vreemd, maar het had geen invloed op de manier waarop ik werk. Ik ben coach sinds 2005, waarna ik zowel met clubteams als met nationale ploegen heb gewerkt. Met die ervaring wist ik vrij snel wat onze sterktes en zwaktes waren.'

Heeft Saudi-Arabië een achterstand in te halen op andere Aziatische teams?

'Dat het land er de twee voorbije twee WK-eindrondes niet bij was, was natuurlijk geen goede zaak. De andere landen hebben wél stappen vooruit gezet, maar uiteindelijk werden we in onze kwalificatiegroep tweede ( na Japan, voor Australië, nvdr) en bewezen we dat er heel weinig verschil was met Japan, Australië en Irak. Dat geeft ons hoop.'

Hoe zou u de stijl van de Zonen van de Woestijn omschrijven?

'De meeste spelers zijn technisch goed en hebben ervaring, alleen zijn ze als voetballer gevormd in een competitie die weinig raakpunten met de grote Europese en Zuid-Amerikaanse competities heeft. Ze begrijpen wat tactisch van hen wordt verwacht, vooral omdat heel wat coaches met ervaring in het Midden-Oosten hebben gewerkt.'

Wie zijn uw beste spelers?

'De drie jongens die naar de Primera División zijn vertrokken: Yahya Al-Shehri ( Leganés, nvdr), Salem Al-Dawsari ( Villarreal, nvdr) en Fahad Al-Muwallad ( Levante, nvdr). Zij hebben het niveau dat dicht aanleunt tegen dat van de Spaanse eerste klasse, al kregen ze er amper speelminuten. Ze waren outstanding in de Saoedi-Arabische competitie en kregen daarom, door het samenwerkingsverband tussen La Liga en onze voetbalbond, de kans om enkele maanden op dat niveau te trainen.'

Salem Al-Dawsari, AFP
Salem Al-Dawsari © AFP

Met Rusland, Uruguay en Egypte zitten jullie in een haalbare groep. Akkoord?

'Op een WK zijn er geen gemakkelijke tegenstanders, maar het klopt dat geen van die drie teams tot de favorieten behoort. Uruguay zit daar dicht bij, maar ik schat landen als Argentinië, Brazilië, Duitsland, Frankrijk, Spanje, Engeland en België toch hoger in. Rusland zal op de steun van het publiek kunnen rekenen en het is de openingswedstrijd van het toernooi, wat toch bijzonder is. Uruguay kan rekenen op aanvallers die tot de beste van de wereld behoren - Edinson Cavani en Luis Suárez -, terwijl Egypte een van de revelaties van het Afrikaanse voetbal is en met Mohamed Salah over een speler in bloedvorm beschikt. Die troeven hebben wij niet, maar ik maak me sterk dat we het iedereen lastig kunnen maken.'

Mohammed Al-Sahlawi, AFP
Mohammed Al-Sahlawi © AFP

Hoe wil u dat doen?

'Door motivatie, organisatie en opoffering. We moeten indruk maken en de andere teams onze wil proberen op te leggen. Voetballen tegen en in Rusland is geen cadeau, maar de wetenschap dat de Saudi's ons op het thuisfront massaal zullen steunen, kan een extra prikkel voor mijn groep zijn. Die emotionele factor zal ik uitspelen.'

DE KENNER Adrie Koster

assistent van Bert van Marwijk bij Saudi-Arabië tijdens de WK-kwalificatiecampagne

'Doordat bijna alle spelers in Saudi-Arabië spelen, is het een enorm onderschat land. Niemand verwacht dat ze zullen doorstoten naar de volgende ronde, maar daar ben ik niet zo zeker van. In hun groep zijn ze zeker niet kansloos.

'In het nationale elftal lopen enkele spelers met sterke individuele kwaliteiten rond. Sommigen van hen kunnen gemakkelijk mee bij de Belgische top. Salman Al-Faraj is zo'n speler. Hij heerst over het middenveld van Al-Hilal en kan zowel een doelpunt maken als een assist geven. Daarnaast hebben ze met Mohammad Al-Sahlawi een echte goaltjesdief in de rangen.

'Tijdens de vriendschappelijke interland tegen België zat ik in het Koning Boudewijnstadion. Het viel me op dat de Saudi's het fysiek bijzonder moeilijk hadden. Opvallend, aangezien Bert van Marwijk in zijn periode daar juist zwaar op hamerde. Daarnaast werd er gekozen voor een andere veldbezetting. De bondscoach ( Juan Antonio Pizzi, nvdr) zette zijn pionnen voor de eerste keer in een 4-5-1-formatie neer, terwijl wij steevast voor een 4-2-3-1 opteerden. Dat toont aan dat hij nog op zoek is naar de juiste opstelling.'

Saeed Al-Owairan, BELGAIMAGE
Saeed Al-Owairan © BELGAIMAGE

RISING STAR Salem Al-Dawsari

Hoewel Salem Al-Dawsari in maart de negentig minuten volmaakte tijdens de oefeninterland tegen de Rode Duivels, doet zijn naam niet meteen een belletje rinkelen. In zijn thuisland Saudi-Arabië is de 26-jarige rechtsbuiten een vaste waarde bij zijn opleidingsclub Al-Hilal (162 wedstrijden, 28 goals, 24 assists). Hij debuteerde voor het eerste elftal in november 2011 en legde de 0-3-eindstand vast tegen Al-Nassr Riad. Scoren deed hij ook bij zijn interlanddebuut, in de WK-kwalificatiematch tegen Australië op 29 februari 2012, onder ex-Barcelonatrainer Frank Rijkaard. The Socceroos wonnen met 4-2 en plaatsten zich later voor het WK 2014, Saudi-Arabië niet. Na een overeenkomst met La Liga speelt Al-Dawsari sinds eind januari bij Villarreal CF om ervaring op te doen voor het WK in Rusland. Pas vier maand na zijn aankomst in Spanje behoorde hij voor het eerst tot de selectie en kreeg hij zijn eerste speelminuten. Op de laatste speeldag van La Liga mocht hij in de 57e minuut invallen tegen Real Madrid (2-2). Hij zag zijn ploeg de goals van Gareth Bale en CristianoRonaldo uitwissen en pakte zelf nog geel.

WEETJES 2

Twee wedstrijden speelde de centrale verdediger Osama Hawsawi in het seizoen 2012/13 bij RSC Anderlecht.

De huidige topscorer van de Groene Valken luistert naar de naam Mohammed Al-Sahlawi . De centrumspits maakte zijn debuut bij de nationale ploeg in 2010, toen hij mocht invallen tijdens een vriendschappelijke wedstrijd tegen Spanje. Na tien minuten prikte hij de 2-2 tegen de netten van doelman Iker Casillas.

RUSLAND

De nieuwe bondscoach Antonio Pizzi wist zich met Chili niet te plaatsen voor het WK, maar zal dus toch in Rusland aanwezig zijn.

23 DAGEN

Nadat Saudi-Arabië zich wist te plaatsen voor het WK werd coach Bert van Marwijk aan de deur gezet. Algemeen manager Majed Abdullah eiste dat hij minstens 23 dagen per maand in Saudi-Arabië verbleef, maar dat zag de Nederlander niet zitten.

Tijdens het WK van 1994 in de Verenigde Staten werd Saeed Al-Owairan bekend vanwege zijn fabelachtige goal tegen de Belgen. Twee jaar later werd hij betrapt op het drinken van alcohol in het gezelschap van enkele bevallige dames. Hij werd voor een jaar geschorst en vloog zes maanden de cel in.

TRAINER

49 jaar ? Argentijn die voor Valencia, Barcelona én La Roja voetbalde. ? Speelde drie jaar... polo, maar keerde terug naar het voetbal. ? Coachte in Argentinië, Peru, Chili, Argentinië en Spanje, leidde Chili naar de Copa América (2016) en werd vorig jaar bondscoach van Saudi-Arabië.

U werd pas in oktober 2017 als bondscoach aangesteld. Was dat moeilijk om in te vullen? 'Dat lijkt voor de buitenwereld misschien vreemd, maar het had geen invloed op de manier waarop ik werk. Ik ben coach sinds 2005, waarna ik zowel met clubteams als met nationale ploegen heb gewerkt. Met die ervaring wist ik vrij snel wat onze sterktes en zwaktes waren.' Heeft Saudi-Arabië een achterstand in te halen op andere Aziatische teams? 'Dat het land er de twee voorbije twee WK-eindrondes niet bij was, was natuurlijk geen goede zaak. De andere landen hebben wél stappen vooruit gezet, maar uiteindelijk werden we in onze kwalificatiegroep tweede ( na Japan, voor Australië, nvdr) en bewezen we dat er heel weinig verschil was met Japan, Australië en Irak. Dat geeft ons hoop.' Hoe zou u de stijl van de Zonen van de Woestijn omschrijven? 'De meeste spelers zijn technisch goed en hebben ervaring, alleen zijn ze als voetballer gevormd in een competitie die weinig raakpunten met de grote Europese en Zuid-Amerikaanse competities heeft. Ze begrijpen wat tactisch van hen wordt verwacht, vooral omdat heel wat coaches met ervaring in het Midden-Oosten hebben gewerkt.' Wie zijn uw beste spelers? 'De drie jongens die naar de Primera División zijn vertrokken: Yahya Al-Shehri ( Leganés, nvdr), Salem Al-Dawsari ( Villarreal, nvdr) en Fahad Al-Muwallad ( Levante, nvdr). Zij hebben het niveau dat dicht aanleunt tegen dat van de Spaanse eerste klasse, al kregen ze er amper speelminuten. Ze waren outstanding in de Saoedi-Arabische competitie en kregen daarom, door het samenwerkingsverband tussen La Liga en onze voetbalbond, de kans om enkele maanden op dat niveau te trainen.' Met Rusland, Uruguay en Egypte zitten jullie in een haalbare groep. Akkoord? 'Op een WK zijn er geen gemakkelijke tegenstanders, maar het klopt dat geen van die drie teams tot de favorieten behoort. Uruguay zit daar dicht bij, maar ik schat landen als Argentinië, Brazilië, Duitsland, Frankrijk, Spanje, Engeland en België toch hoger in. Rusland zal op de steun van het publiek kunnen rekenen en het is de openingswedstrijd van het toernooi, wat toch bijzonder is. Uruguay kan rekenen op aanvallers die tot de beste van de wereld behoren - Edinson Cavani en Luis Suárez -, terwijl Egypte een van de revelaties van het Afrikaanse voetbal is en met Mohamed Salah over een speler in bloedvorm beschikt. Die troeven hebben wij niet, maar ik maak me sterk dat we het iedereen lastig kunnen maken.' Hoe wil u dat doen? 'Door motivatie, organisatie en opoffering. We moeten indruk maken en de andere teams onze wil proberen op te leggen. Voetballen tegen en in Rusland is geen cadeau, maar de wetenschap dat de Saudi's ons op het thuisfront massaal zullen steunen, kan een extra prikkel voor mijn groep zijn. Die emotionele factor zal ik uitspelen.' assistent van Bert van Marwijk bij Saudi-Arabië tijdens de WK-kwalificatiecampagne 'Doordat bijna alle spelers in Saudi-Arabië spelen, is het een enorm onderschat land. Niemand verwacht dat ze zullen doorstoten naar de volgende ronde, maar daar ben ik niet zo zeker van. In hun groep zijn ze zeker niet kansloos. 'In het nationale elftal lopen enkele spelers met sterke individuele kwaliteiten rond. Sommigen van hen kunnen gemakkelijk mee bij de Belgische top. Salman Al-Faraj is zo'n speler. Hij heerst over het middenveld van Al-Hilal en kan zowel een doelpunt maken als een assist geven. Daarnaast hebben ze met Mohammad Al-Sahlawi een echte goaltjesdief in de rangen. 'Tijdens de vriendschappelijke interland tegen België zat ik in het Koning Boudewijnstadion. Het viel me op dat de Saudi's het fysiek bijzonder moeilijk hadden. Opvallend, aangezien Bert van Marwijk in zijn periode daar juist zwaar op hamerde. Daarnaast werd er gekozen voor een andere veldbezetting. De bondscoach ( Juan Antonio Pizzi, nvdr) zette zijn pionnen voor de eerste keer in een 4-5-1-formatie neer, terwijl wij steevast voor een 4-2-3-1 opteerden. Dat toont aan dat hij nog op zoek is naar de juiste opstelling.'Hoewel Salem Al-Dawsari in maart de negentig minuten volmaakte tijdens de oefeninterland tegen de Rode Duivels, doet zijn naam niet meteen een belletje rinkelen. In zijn thuisland Saudi-Arabië is de 26-jarige rechtsbuiten een vaste waarde bij zijn opleidingsclub Al-Hilal (162 wedstrijden, 28 goals, 24 assists). Hij debuteerde voor het eerste elftal in november 2011 en legde de 0-3-eindstand vast tegen Al-Nassr Riad. Scoren deed hij ook bij zijn interlanddebuut, in de WK-kwalificatiematch tegen Australië op 29 februari 2012, onder ex-Barcelonatrainer Frank Rijkaard. The Socceroos wonnen met 4-2 en plaatsten zich later voor het WK 2014, Saudi-Arabië niet. Na een overeenkomst met La Liga speelt Al-Dawsari sinds eind januari bij Villarreal CF om ervaring op te doen voor het WK in Rusland. Pas vier maand na zijn aankomst in Spanje behoorde hij voor het eerst tot de selectie en kreeg hij zijn eerste speelminuten. Op de laatste speeldag van La Liga mocht hij in de 57e minuut invallen tegen Real Madrid (2-2). Hij zag zijn ploeg de goals van Gareth Bale en CristianoRonaldo uitwissen en pakte zelf nog geel. Twee wedstrijden speelde de centrale verdediger Osama Hawsawi in het seizoen 2012/13 bij RSC Anderlecht. De huidige topscorer van de Groene Valken luistert naar de naam Mohammed Al-Sahlawi . De centrumspits maakte zijn debuut bij de nationale ploeg in 2010, toen hij mocht invallen tijdens een vriendschappelijke wedstrijd tegen Spanje. Na tien minuten prikte hij de 2-2 tegen de netten van doelman Iker Casillas. De nieuwe bondscoach Antonio Pizzi wist zich met Chili niet te plaatsen voor het WK, maar zal dus toch in Rusland aanwezig zijn. Nadat Saudi-Arabië zich wist te plaatsen voor het WK werd coach Bert van Marwijk aan de deur gezet. Algemeen manager Majed Abdullah eiste dat hij minstens 23 dagen per maand in Saudi-Arabië verbleef, maar dat zag de Nederlander niet zitten. Tijdens het WK van 1994 in de Verenigde Staten werd Saeed Al-Owairan bekend vanwege zijn fabelachtige goal tegen de Belgen. Twee jaar later werd hij betrapt op het drinken van alcohol in het gezelschap van enkele bevallige dames. Hij werd voor een jaar geschorst en vloog zes maanden de cel in.