SPELCULTUUR DE BRAZILIANEN VAN DE WOESTIJN

De twee topclubs, Al-Hilal en Al-Ittihad, staan elk acht spelers af aan de nationale ploeg van Saudi-Arabië. Vanwege zijn lichtvoetige, offensieve spel wordt het team "het Brazilië van het Oosten" genoemd. De Braziliaanse bondscoaches Mario Zagallo en Carlos Alberto Parreira hebben hun sporen achtergelaten.
...

De twee topclubs, Al-Hilal en Al-Ittihad, staan elk acht spelers af aan de nationale ploeg van Saudi-Arabië. Vanwege zijn lichtvoetige, offensieve spel wordt het team "het Brazilië van het Oosten" genoemd. De Braziliaanse bondscoaches Mario Zagallo en Carlos Alberto Parreira hebben hun sporen achtergelaten. De beste spelers van Saudi-Arabië (drievoudig kampioen van Azië) zijn dan ook vooraan terug te vinden. Daar loopt onder meer Yaser Al-Kahtani rond. Hij werd voor 8 miljoen euro door Al-Hilal binnengehaald en is daarmee de duurste voetballer van het land. In de verdediging is Hamad Al-Montashari de spilfiguur. Deze technisch begaafde speler werd vorig jaar verkozen tot beste speler van Azië. Al blijft de defensie nog altijd de achillespees van de ploeg. Tot 1951 was voetbal in het geboorteland van de islam streng verboden. De oprichting van een voetbalbond, acht jaar later, bracht de sport niet direct in de gunst van het volk. De Arabieren hadden het meer begrepen op kamelenraces en valkerij. Op het einde van de jaren tachtig maakten sjeiks er hun hobbyproject van. Dat leidde in 1994 tot de eerste kwalificatie voor een WK-eindronde : in de VS bereikte Saudi-Arabië tot algemene verbijstering de achtste finale. Een pluim op de hoed ook van de Argentijnse bondscoach Jorge Solari. In Duitsland neemt Saudi-Arabië voor de vierde opeenvolgende keer deel aan een WK. Allicht is Marcos Paqueta de enige voetbaltrainer in de geschiedenis die erin geslaagd is op vier maanden tijd twee keer wereldkampioen te worden. In 2003 pakte hij binnen dat tijdsbestek de wereldtitel met eerst de Braziliaanse min-17-jarigen en vervolgens de Braziliaanse min-20-jarigen. Bij Al-Hilal, de topclub van de hoofdstad, realiseerde hij de dubbelslag : titel en beker. In december van vorig jaar werd hij aangesteld als bondscoach. Zijn voorganger had Saudi-Arabië weliswaar voor het WK in Duitsland gekwalificeerd, maar zijn kop rolde na een teleurstellende vierde plaats op het West-Aziatische kampioenschap. Om zijn spelers te scouten moet Paqueta alvast geen buitenlandse reizen ondernemen. De sjeiks tonen zich zo gul voor hun voetballers dat die niet staan te trappelen om naar het buitenland uit te wijken. Ook voor Sami Al-Jaber is het zijn vierde opeenvolgende WK-deelname. Daarmee evenaart hij Maradona en Pelé. Geen wonder dat Al-Jaber het voetbalidool van Saudi-Arabië is. Eigenlijk had hij zijn carrière al beëindigd, ter gelegenheid van de Golf Cup nam hij in december van 2004 afscheid. De toenmalige bondscoach, Gabriel Calderón, viste hem echter weer op. Al-Jaber speelt voor Al-Hilal Riad en had met zijn drie doelpunten een groot aandeel in de kwalificatie voor de WK-eindronde. In 2000 waagde hij zich als eerste Saudi-Arabische voetbalprof aan een Europees avontuur. Hij kon zich bij de Engelse tweedeklasser Wolverhampton Wanderers evenwel niet doorzetten. De ruwheid van het spel en van het Britse klimaat dreven hem terug naar - de oliedollars van - zijn vaderland.