De bal ging aan het rollen toen Andy Woodward (43), ex-speler van Bury en Sheffield United, een maand geleden aan The Guardian vertelde dat hij als jeugdspeler seksueel misbruikt werd. Sindsdien regende het in de Engelse pers getuigenissen. De meest spraakmakende namen die naar buiten kwamen met hun verhaal, waren die van oud-internationals David White (49, Tottenham), Paul Stewart (52, Manchester City) en Matt Le Tissier (48, Southampton). Een advocaat die de slachtoffers vertegenwoordigt, zei aan de BBC dat er 'de hele tijd telefoontjes en e-mails van mensen binnenkomen die een geheimhoudingsverklaring moesten onde...

De bal ging aan het rollen toen Andy Woodward (43), ex-speler van Bury en Sheffield United, een maand geleden aan The Guardian vertelde dat hij als jeugdspeler seksueel misbruikt werd. Sindsdien regende het in de Engelse pers getuigenissen. De meest spraakmakende namen die naar buiten kwamen met hun verhaal, waren die van oud-internationals David White (49, Tottenham), Paul Stewart (52, Manchester City) en Matt Le Tissier (48, Southampton). Een advocaat die de slachtoffers vertegenwoordigt, zei aan de BBC dat er 'de hele tijd telefoontjes en e-mails van mensen binnenkomen die een geheimhoudingsverklaring moesten ondertekenen van hun club en in ruil daarvoor gecompenseerd werden'. Dat was ook het geval bij Gary Johnson (57). Hij kwam als elfjarige naar Chelsea en stond er later, tussen 1978 en 1981, geregeld in de basis. Vanaf zijn dertiende werd hij systematisch seksueel misbruikt door Eddie Heath, destijds hoofdscout van de club en inmiddels overleden. Johnson: 'Ik voelde me beschaamd, het was alsof mijn kindertijd me ontnomen werd. Als tiener leefde ik in complete verwarring. Wat me kwaad maakte, was dat ik naar de clubleiding ging om te zeggen dat ik misbruikt werd, en dat hun reactie was: bewijs dat dan!' In 2015 stortte Chelsea 60.000 euro zwijggeld op zijn rekening in een poging om de affaire in de doofpot te stoppen, maar dat is dus niet gelukt. Johnson: 'Miljoenen supporters kijken overal ter wereld naar Chelsea. Zij verdienen het om de waarheid te kennen. We hebben nu totale transparantie nodig in het belang van het voetbal.' Chelsea heeft ondertussen zijn excuses aangeboden aan Johnson en is intern aan het uitzoeken wat er precies gebeurd is. Ook Manchester City, QPR, Crewe Alexandra en het Charlton Athletic van Roland Duchâtelet zijn een eigen onderzoek gestart naar seksueel misbruik in het verleden bij hun club. Niet dat er vroeger niets aan het licht gebracht werd. Zo was er in de jaren tachtig al commotie rond Bob Higgins, een jeugdcoach bij Southampton. Matt Le Tissier maakte vorige week nog bekend dat Higgins hem destijds 'naakt masseerde'. De Engelse voetbalbond stelde toen al een onderzoek in naar de man en een tv-documentaire bracht de getuigenissen van acht vermeende slachtoffers. Maar Higgins ontkende alles en werd in 1992 vrijgesproken. Harry Redknapp, ex-coach van Southampton, vindt het allemaal moeilijk te behappen: 'Toen ik op tv een jonge kerel hoorde vertellen wat Bob Higgins allemaal deed met kinderen bij Southampton, dacht ik dat het gedaan was met hem. Het verbaast mij dat hij sindsdien gewoon in het voetbalwereldje gebleven is. Ik denk dat de voetbalbond veel meer had kunnen doen.' De omstreden jeugdtrainer verliet Southampton wel, maar ging daarna aan de slag bij Winchester City FC en werkte tot voor kort nog voor Fleet Town, zo meldde de BBC. Bij de Engelse Football Association wordt dit schandaal ondertussen 'een van de grootste ooit' genoemd. Ook in Schotland en Wales duiken verhalen op over kindermisbruik in het voetbal. Het is duidelijk dat het einde van deze onverkwikkelijke affaire nog niet in zicht is. DOOR STEVE VAN HERPE