TRAINER MLADEN KRSTAJIC (SRB)

Servië slaagde er niet in om zich voor de laatste vier EK's te kwalificeren, in 2010 en 2014 greep het ook naast een ticket voor het WK. Is deze kwalificatie een uitzonderlijke moment in de Servische voetbalgeschiedenis?

'Het is een gigantisch succes, waarop de hele natie trots moet zijn. Er zijn momenten dat ik niet weet of de Servische bevolking wel beseft hoe moeilijk het is om je als klein voetballand voor een WK te kwalificeren. Vergeet niet dat we aan de campagne begonnen als 43e op de FIFA-ranking, terwijl Wales (12e) en Oostenrijk (15e) veel hoger genoteerd stonden en Ierland altijd te duchten is. En toch hielden we die drie teams achter ons.'

Wat mogen we verwachten van Servië?

'We willen waardige ambassadeurs van ons land zijn, durf tonen en met een groot hart voetballen. We spelen tegen teams die op papier veel sterker zijn, ook al wil ik dat niet als excuus inroepen. Het is gewoon zo. Ik hoop dat de sfeer in de groep goed blijft, want dat is dé voorwaarde om goed te kunnen presteren. Ik ben een verdediger, dat klopt, maar dat betekent niet dat ik geen aanvallend voetbal wil spelen. Alleen willen we geen ongeleid projectiel zijn en moeten we geduldig naar kansen zoeken.'

Zitten er spelers in de selectie van wie u verwacht dat ze minder fit naar het toernooi zullen afreizen?

'Ik had tijd tot 4 juni om mijn definitieve selectie door te geven, maar wie in de eerste match zal starten, wordt pas een paar dagen voor die wedstrijd beslist. Het grootste deel van onze internationals speelt in de grote competities en heeft ook nu weer een lang en zwaar seizoen achter de rug. We wisten dat als een van smaakmakers geblesseerd zou geraken, dat we in de problemen zouden komen, en dat verklaart waarom mijn assistenten sinds begin april met dokters en kinesisten van die clubs gingen praten.'

In de kwalificaties speelde u in een 3-4-3. Houdt u daaraan vast?

'Mijn internationals hebben genoeg ervaring om in verschillende veldbezettingen te kunnen spelen. Hoe we uiteindelijk zullen starten, hangt van verschillende factoren af. De tegenstander, de stand in de groep, blessures... Het systeem wordt bepaald door de spelers en nooit omgekeerd.'

U bent pas sinds oktober 2017 coach, waardoor Servische media vinden dat u te weinig ervaring hebt. Gaat u daarmee akkoord?

'Ik ben in mijn spelerscarrière nooit weggelopen van verantwoordelijkheden of uitdagingen, maar ik houd er niet van om nog eens te herhalen wat ik allemaal heb bereikt. Ik besef dat er bij tegenvallende resultaten kritiek zal komen en daar ben ik op voorbereid. En mijn technische staf heeft wél ervaring.'

Wie is uw favoriet voor de eindzege en welk team kan voor dé verrassing zorgen?

'Duitsland staat bij mij op één, gevolgd door Brazilië en Spanje, maar ik denk dat België iedereen kan verrassen.'

DE KENNER IVAN VUKOMANOVIC

Servische oud-speler die als trainer onder meer bij Standard aan de slag was

'Vanaf het begin van de kwalificaties bouwde Slavoljub Muslin een defensief heel stevige ploeg. Hij oordeelde dat zijn groep de kwaliteiten miste om modern voetbal te brengen, vooral in de aanvallende sector. Servië rekende op spelers die nog werden gevormd volgens de oude stijl, gebaseerd op een vijfmansverdediging met de bedoeling achterin de boel gesloten te houden. Op die manier had de bondscoach dan ook geen behoefte aan een typevoetballer als Sergej Milinkovic-Savic, omdat die volgens Muslin de noodzakelijke kwaliteiten miste om het verschil te maken bij een één-tegen-éénsituatie. Hij wilde daarmee het evenwicht voor de rest van het team niet verstoren. Uiteindelijk werd de druk van buitenaf hem fataal. Muslin werd dan maar vervangen door Mladen Krstajic, een voormalig topspeler maar zonder enige trainerservaring. De ploeg zal onder hem offensiever spelen, maar we weten helemaal nog niet wat dat zal geven. Het middenveld is stevig, alleen ontbrak de tijd om iets te creëren doordat de meeste spelers uit de basisopstelling te weinig samen op het veld stonden. Jammer genoeg denk ik dat Servië de eerste ronde niet zal overleven. Ik ga er zelfs van uit dat het derde groepsduel tegen Brazilië er enkel eentje zal zijn voor de eer.'

SERGEJ MILINKOVIC-SAVIC, BELGAIMAGE
SERGEJ MILINKOVIC-SAVIC © BELGAIMAGE

RISING STAR SERGEJ MILINKOVIC-SAVIC

In de zomer van 2014 zakte de talentvolle middenvelder af naar Genk, in een seizoen waarin de Schotse coach Alex McLeish het moeilijk had om constant te presteren. Dat lag niet aan Sergej Milinkovic-Savic, die passeerde als een komeet. Amper 1600 speelminuten in de Jupiler Pro League volstonden om een transfer af te dwingen richting de Italiaanse Serie A. Lazio hapte toe, de nu 23-jarige Serviër kende totaal geen aanpassingsproblemen en boekte seizoen na seizoen progressie. In zoverre zelfs dat ze in het Calcio hem een originele bijnaam gaven: 'de blanke Pogba'. Tussen de lijnen zorgt de middenvelder voor een zeldzame mengeling van techniek, overzicht en kracht, een cocktail die de zoon van ex-prof Nikola in staat stelde om het afgelopen seizoen te beëindigen met 14 doelpunten en 9 assists. Alleen volstond dat niet meteen om Slavoljub Muslin te overtuigen. Toen de voetbalbond moest kiezen tussen de trainer en de sterspeler werd er alvast niet lang getwijfeld. Sergej trekt dus naar Rusland, in de hoop topclubs te overtuigen.

Aleksandar Mitrovic, AFP
Aleksandar Mitrovic © AFP

WEETJES

In geval van een geslaagd WK kan Aleksandar Mitrovic de beste schutter worden in de (nog jonge) bestaansgeschiedenis van de Servische selectie. Met dertien goals zit de oud-Anderlechtspeler op amper drie doelpunten van Nikola Zigic.

GROEP TALENTEN

De kern bestaat hoofdzakelijk uit een grote groep van talenten die in eigen land actief zijn en schitterden op internationale jeugdtoernooien. Vooral de eindwinst op het WK U20 van 2015 springt in het oog, tegenover het Brazilië van Gabriel Jesus.

2

Op stilstaande fasen toonde het team zich uiterst secuur in de hele kwalificatieperiode. Amper twee doelpunten werden geslikt, waaronder een penalty.

BONDSCOACH

De kwalificaties werden nog afgewerkt onder Slavoljub Muslin (ex-Lokeren en Standard) als bondscoach, maar in oktober 2017 veranderde de naam van de eindverantwoordelijke. Oud-verdediger Mladen Krstajic, tot dan de rechterhand van Muslin, nam over.

TRAINER

44 jaar ? Verdediger die na negen seizoenen in Duitsland (Bremen en Schalke) terugkeerde naar FK Partizan, waar hij na zijn afscheid in 2011 directeur werd. ? Schoffeerde zijn voorzitter in de media en werd ontslagen, volgde in oktober 2017 Slavoljub Muslin op als bondscoach.

Servië slaagde er niet in om zich voor de laatste vier EK's te kwalificeren, in 2010 en 2014 greep het ook naast een ticket voor het WK. Is deze kwalificatie een uitzonderlijke moment in de Servische voetbalgeschiedenis? 'Het is een gigantisch succes, waarop de hele natie trots moet zijn. Er zijn momenten dat ik niet weet of de Servische bevolking wel beseft hoe moeilijk het is om je als klein voetballand voor een WK te kwalificeren. Vergeet niet dat we aan de campagne begonnen als 43e op de FIFA-ranking, terwijl Wales (12e) en Oostenrijk (15e) veel hoger genoteerd stonden en Ierland altijd te duchten is. En toch hielden we die drie teams achter ons.' Wat mogen we verwachten van Servië? 'We willen waardige ambassadeurs van ons land zijn, durf tonen en met een groot hart voetballen. We spelen tegen teams die op papier veel sterker zijn, ook al wil ik dat niet als excuus inroepen. Het is gewoon zo. Ik hoop dat de sfeer in de groep goed blijft, want dat is dé voorwaarde om goed te kunnen presteren. Ik ben een verdediger, dat klopt, maar dat betekent niet dat ik geen aanvallend voetbal wil spelen. Alleen willen we geen ongeleid projectiel zijn en moeten we geduldig naar kansen zoeken.' Zitten er spelers in de selectie van wie u verwacht dat ze minder fit naar het toernooi zullen afreizen? 'Ik had tijd tot 4 juni om mijn definitieve selectie door te geven, maar wie in de eerste match zal starten, wordt pas een paar dagen voor die wedstrijd beslist. Het grootste deel van onze internationals speelt in de grote competities en heeft ook nu weer een lang en zwaar seizoen achter de rug. We wisten dat als een van smaakmakers geblesseerd zou geraken, dat we in de problemen zouden komen, en dat verklaart waarom mijn assistenten sinds begin april met dokters en kinesisten van die clubs gingen praten.' In de kwalificaties speelde u in een 3-4-3. Houdt u daaraan vast? 'Mijn internationals hebben genoeg ervaring om in verschillende veldbezettingen te kunnen spelen. Hoe we uiteindelijk zullen starten, hangt van verschillende factoren af. De tegenstander, de stand in de groep, blessures... Het systeem wordt bepaald door de spelers en nooit omgekeerd.' U bent pas sinds oktober 2017 coach, waardoor Servische media vinden dat u te weinig ervaring hebt. Gaat u daarmee akkoord? 'Ik ben in mijn spelerscarrière nooit weggelopen van verantwoordelijkheden of uitdagingen, maar ik houd er niet van om nog eens te herhalen wat ik allemaal heb bereikt. Ik besef dat er bij tegenvallende resultaten kritiek zal komen en daar ben ik op voorbereid. En mijn technische staf heeft wél ervaring.' Wie is uw favoriet voor de eindzege en welk team kan voor dé verrassing zorgen? 'Duitsland staat bij mij op één, gevolgd door Brazilië en Spanje, maar ik denk dat België iedereen kan verrassen.' Servische oud-speler die als trainer onder meer bij Standard aan de slag was 'Vanaf het begin van de kwalificaties bouwde Slavoljub Muslin een defensief heel stevige ploeg. Hij oordeelde dat zijn groep de kwaliteiten miste om modern voetbal te brengen, vooral in de aanvallende sector. Servië rekende op spelers die nog werden gevormd volgens de oude stijl, gebaseerd op een vijfmansverdediging met de bedoeling achterin de boel gesloten te houden. Op die manier had de bondscoach dan ook geen behoefte aan een typevoetballer als Sergej Milinkovic-Savic, omdat die volgens Muslin de noodzakelijke kwaliteiten miste om het verschil te maken bij een één-tegen-éénsituatie. Hij wilde daarmee het evenwicht voor de rest van het team niet verstoren. Uiteindelijk werd de druk van buitenaf hem fataal. Muslin werd dan maar vervangen door Mladen Krstajic, een voormalig topspeler maar zonder enige trainerservaring. De ploeg zal onder hem offensiever spelen, maar we weten helemaal nog niet wat dat zal geven. Het middenveld is stevig, alleen ontbrak de tijd om iets te creëren doordat de meeste spelers uit de basisopstelling te weinig samen op het veld stonden. Jammer genoeg denk ik dat Servië de eerste ronde niet zal overleven. Ik ga er zelfs van uit dat het derde groepsduel tegen Brazilië er enkel eentje zal zijn voor de eer.' In de zomer van 2014 zakte de talentvolle middenvelder af naar Genk, in een seizoen waarin de Schotse coach Alex McLeish het moeilijk had om constant te presteren. Dat lag niet aan Sergej Milinkovic-Savic, die passeerde als een komeet. Amper 1600 speelminuten in de Jupiler Pro League volstonden om een transfer af te dwingen richting de Italiaanse Serie A. Lazio hapte toe, de nu 23-jarige Serviër kende totaal geen aanpassingsproblemen en boekte seizoen na seizoen progressie. In zoverre zelfs dat ze in het Calcio hem een originele bijnaam gaven: 'de blanke Pogba'. Tussen de lijnen zorgt de middenvelder voor een zeldzame mengeling van techniek, overzicht en kracht, een cocktail die de zoon van ex-prof Nikola in staat stelde om het afgelopen seizoen te beëindigen met 14 doelpunten en 9 assists. Alleen volstond dat niet meteen om Slavoljub Muslin te overtuigen. Toen de voetbalbond moest kiezen tussen de trainer en de sterspeler werd er alvast niet lang getwijfeld. Sergej trekt dus naar Rusland, in de hoop topclubs te overtuigen. In geval van een geslaagd WK kan Aleksandar Mitrovic de beste schutter worden in de (nog jonge) bestaansgeschiedenis van de Servische selectie. Met dertien goals zit de oud-Anderlechtspeler op amper drie doelpunten van Nikola Zigic. De kern bestaat hoofdzakelijk uit een grote groep van talenten die in eigen land actief zijn en schitterden op internationale jeugdtoernooien. Vooral de eindwinst op het WK U20 van 2015 springt in het oog, tegenover het Brazilië van Gabriel Jesus. Op stilstaande fasen toonde het team zich uiterst secuur in de hele kwalificatieperiode. Amper twee doelpunten werden geslikt, waaronder een penalty. De kwalificaties werden nog afgewerkt onder Slavoljub Muslin (ex-Lokeren en Standard) als bondscoach, maar in oktober 2017 veranderde de naam van de eindverantwoordelijke. Oud-verdediger Mladen Krstajic, tot dan de rechterhand van Muslin, nam over.