Hij had hem nog een sms gestuurd om hem succes te wensen, zei Manuel Neuer, de doelman van Bayern München, nadat hij had gehoord dat Bastian Schweinsteiger naar Manchester United was vertrokken. Maar de middenvelder had niet geantwoord. Allicht, bedacht Neuer, zat hij al op het vliegtuig. En, voegde hij er schertsend aan toe, de piloot wilde kennelijk niet meer terugkeren.
...

Hij had hem nog een sms gestuurd om hem succes te wensen, zei Manuel Neuer, de doelman van Bayern München, nadat hij had gehoord dat Bastian Schweinsteiger naar Manchester United was vertrokken. Maar de middenvelder had niet geantwoord. Allicht, bedacht Neuer, zat hij al op het vliegtuig. En, voegde hij er schertsend aan toe, de piloot wilde kennelijk niet meer terugkeren. Bizar was het allemaal wel, op die elfde juli. Een afscheid zonder dat degene die afscheid nam aanwezig was, zonder dat je hem kon bedanken voor bewezen diensten, voor achttien jaar van clubliefde, voor in totaal 342 competitiewedstrijden en precies 500 officiële matchen in dertien seizoenen in de eerste ploeg. Toen Bayern München die dag zijn team presenteerde en 70.000 supporters in het stadion zaten, was Bastian Schweinsteiger nergens te bespeuren. Niemand die dat begreep. Pas één dag later bedankte hij via Facebook de fans: 'Servus, EuerBasti.' Daar schuilt niet echt een communicatiestrategie achter. Het typeert Schweinsteiger, die op een ongekunstelde manier door het leven stapt, een volkse ster die doet wat hij voor zichzelf het best acht, en af en toe is dat het onverwachte. Terwijl Bastian Schweinsteiger met zijn vriendin, de Servische tennisster Ana Ivanovic, op de luchthaven van Manchester was gearriveerd, sprak CEO Karl-Heinz Rummenigge de pers toe. Hij zei dat Schweinsteiger voor Bayern een 'extreem belangrijke speler' is geweest en beklemtoonde dat het afscheid er is gekomen 'in grote vriendschap'. En vooral: hij verwees het verhaal dat trainer Pep Guardiola had laten weten niet meer met Schweinsteiger te willen doorgaan naar het rijk der fabelen. Juist dat gerucht viel nog voor deze transfer in de coulissen van Bayern te horen. Ex-manager Christian Nerlinger zou het later luid en duidelijk zeggen: 'Schweinsteiger is vertrokken omdat hij het gevoel had dat Guardiola niet langer 100 procent achter hem stond.' Maar de Catalaan bestrijdt dat. Schweinsteiger, zo zei hij, had hem geïnformeerd over een mogelijke transfer en hij had kort en zakelijk geantwoord: 'Je moet zelf beslissen waar je gelukkig wordt.' Zo werd er bij Bayern München dus een bladzijde omgedraaid. Die van een voetballer die opgroeide in het tegen de Oostenrijkse grens gelegen dorpje Oberaudorf en die op zijn twaalfde in zijn leeftijdscategorie gold als de beste Duitse skiër. Maar Bastian Schweinsteiger koos voor het voetbal, werd acht keer Duits kampioen, won zeven keer de Duitse beker, één keer de Champions League en speelde 111 keer voor de nationale ploeg, waarmee hij in 2014 wereldkampioen werd. Nu zocht hij een nieuwe kick. Deze voor de buitenwereld onverwachte move is niet toevallig, want hoezeer de verdiensten van Schweinsteiger de afgelopen weken ook werden geaccentueerd, bij Bayern groeide hij vorig seizoen meer en meer uit tot een randfiguur. De kans dat hij weer in een dragende rol zou terechtkomen was gering. De beslissing om niet te blijven stilstaan en andere oorden op te zoeken had Schweinsteiger al langer genomen. Hij zocht een echte uitdaging. Niet naar Amerika, niet ergens in het Midden-Oosten, maar een topcompetitie. Toen Manchester United zich meldde, was de keuze snel gemaakt. 18 miljoen euro betaalde de Engelse club voor de energieke middenvelder. Schweinsteiger zou 14 miljoen euro per jaar verdienen, 40 procent meer dan bij Bayern, waar hij samen met Franck Ribéry en Philipp Lahm de best betaalde speler was: rond de 10 miljoen euro per jaar. Als Manchester United kampioen wordt, komt daar nog eens 1 miljoen euro bij. Onduidelijkheid was er alleen over een ander cijfer: zijn rugnummer. Bij Bayern speelde Schweinsteiger met het nummer 31, maar dat wordt bij United gedragen door Marouane Fellaini. Een verstandige en moedige beslissing, noemen insiders de overstap van Bastian Schweinsteiger naar Manchester United. Zijn contract bij Bayern liep nog tot medio 2016 en wie weet waar hij, in het licht van zijn dalende status, dan gestaan zou hebben. Want Schweinsteiger, die volgende zaterdag 31 jaar wordt, is blessuregevoelig, zijn geëngageerde manier van voetballen eist haar tol, er komt sleet op zijn lichaam en op zijn knieën, zijn spieren willen weleens kraken en hij speelde vorig seizoen aanzienlijk minder dan de jaren daarvoor. Het is daarom dat Bayernlegende Franz Beckenbauer, die nooit bang is om zijn mening te ventileren maar met elke uitspraak wegkomt, toch enig voorbehoud aantekende. Omdat Schweinsteiger in de slopende Engelse competitie nog meer zal moeten doen, hij zal moeten zien dat hij topfit is en niet, aldus Beckenbauer, te veel tennist. Maar Bastian Schweinsteiger zei in Manchester meteen dat hij zich nergens zorgen over maakt: nadat hij na het WK tot oktober geblesseerd was, voelt hij zich fitter dan ooit tevoren. En trainer Louis van Gaal, met wie hij nog bij Bayern werkte, voegde eraan toe er niet aan te twijfelen dat Schweinsteiger de man is die het spel bij zijn ploeg zal controleren. Met zijn inzicht, positiespel en haarfijne voorzetten. Vervolgens begon Basti pas echt aan een nieuw tijdperk in zijn carrière: hij vertrok met zijn nieuwe club naar Amerika, waar vier wedstrijden gespeeld werden. Pas op 31 juli keert hij terug. Maar de draad met Bayern München knipte Schweinsteiger niet door: hij volgt intussen de Twitteraccounts van al zijn ploegmaats - en deed dat op een zeer efficiënte manier: eerst de doelmannen, dan de verdedigers, de middenvelders en de aanvallers. In München is de periode-Schweinsteiger intussen afgesloten. In het eerste optreden van Bayern zonder de middenvelder werd er voor de Telekom Cup meteen twee keer verloren en mokte de aanhang, maar de onverstoorbare Pep Guardiola zei dat hij tevreden was over de manier waarop een aantal jongeren zich had geïntegreerd. Over een vervanger voor Schweinsteiger werd aanvankelijk niet gesproken, 'omdat een speler van die klasse nu eenmaal niet te vervangen is', zoals sportief directeur Matthias Sammer het verwoordde. En intern waren er voldoende mogelijkheden. Zoals bijvoorbeeld de Spanjaard Xabi Alonso. Intussen wordt daar toch weer anders over gedacht. Bayern München trok vorige week de Chileen Arturo Vidal van Juventus aan. Een bijter op het middenveld, een voetballer met een wilde reputatie die op het veld agressief is en zich verbaal laat gelden. Vidal, die eerder al voor Bayer Leverkusen in de Bundesliga speelde, zou 35 miljoen euro kosten en een contract van vijf jaar krijgen. Kwaliteit heeft Bayern München nodig nu de twee sterren, Arjen Robben en Franck Ribéry, nog altijd niet fit zijn. Zij maken de trip die Bayern dezer dagen maakt niet mee, al is het de verwachting dat de met spierproblemen sukkelende Robben snel fit is. Dat is niet het geval voor Ribéry. De Fransman staat al sinds maart aan de kant met problemen aan de rechterenkel en mist zeker de competitiestart. Het zijn zorgen die de Duitse kampioen kwellen. Veel meer dan het vertrek van Bastian Schweinsteiger, dan diens abrupte afscheid. Want eigenlijk past dat wel bij hem. Schweinsteiger kiest als het ware voor de korte pijn. Zo beëindigde hij ook zijn zeven jaar durende relatie met het bloedmooie fotomodel Sarah Brandner om zich in de armen te storten van Ana Ivanovic. Niemand uit zijn omgeving die daar aanvankelijk iets van wist. Vreemd voor een voetballer die anders geprezen wordt om zijn openheid. DOOR JACQUES SYS ? FOTO'S BELGAIMAGEGuardiola zei: 'Je moet zelf beslissen waar je gelukkig wordt.'