Dat het goed gaat met Sieben Dewaele (20) hoeft geen betoog. Het gaat zelfs zo goed met de jonge West-Vlaming dat het verwondering wekt. 'Wat er gebeurt, is ook voor ons een beetje buiten de verwachtingen', bekent Jurgen, de vader van Sieben, in zijn kapsalon in Vichte, een dorp van niet eens vijfduizend zielen tussen Kortrijk en Waregem. 'Hoewel ik hem in het tussenseizoen toch zei: 'Je weet maar nooit dat je met VincentKompany je kans krijgt.' Hij antwoordde: 'Papa... dat gaat moeilijk worden...' Daarvoor baseerde hij zich op vorig seizoen.'
...

Dat het goed gaat met Sieben Dewaele (20) hoeft geen betoog. Het gaat zelfs zo goed met de jonge West-Vlaming dat het verwondering wekt. 'Wat er gebeurt, is ook voor ons een beetje buiten de verwachtingen', bekent Jurgen, de vader van Sieben, in zijn kapsalon in Vichte, een dorp van niet eens vijfduizend zielen tussen Kortrijk en Waregem. 'Hoewel ik hem in het tussenseizoen toch zei: 'Je weet maar nooit dat je met VincentKompany je kans krijgt.' Hij antwoordde: 'Papa... dat gaat moeilijk worden...' Daarvoor baseerde hij zich op vorig seizoen.' Toen mocht hij wel vanaf Nieuwjaar met de A-kern meetrainen en meegaan op winterstage, maar in tegenstelling tot nogal wat andere beloften kreeg hij geen speelkansen. 'Beloftecoach Jonas De Roeck vertrouwde hem op een bepaald moment nochtans toe: 'Hou je maar klaar, want het zou snel kunnen gaan.' Maar Sieben stond bij de beloften op zes of op acht en de toenmalige trainer Fred Rutten zocht iemand die iets hoger speelde. Zo is de keuze op Yari Verschaeren gevallen en is hij kunnen ontploffen. Terwijl Sieben is blijven hangen. Vergeet niet: Anderlecht zat toen met een kern van 43 spelers, van wie twaalf middenvelders voor drie of vier posities.' Dat leidde ertoe dat Sieben in het tussenseizoen uitkeek om te vertrekken, op uitleenbasis of definitief, eventueel zelfs in 1B. 'Hij was twintig geworden, al twee seizoenen aanvoerder van de beloften en wilde voetballen in een eerste elftal', vertelt vader Dewaele. 'KV Kortrijk en Sint-Truiden waren geïnteresseerd en op het einde was Beerschot heel concreet. De eerste dag van de zomerstage in Nederland is Sieben met Kompany gaan spreken, omdat Beerschot in de loop van die week uitsluitsel wou. Maar die zei meteen: 'Njet.' Hij had hem op training bezig gezien en zijn conclusie was: clever en goeie voetjes, het zijn zulke jongens die we zoeken. Zo kreeg Sieben speelkansen in de oefenwedstrijden en dat resulteerde in het verhaal dat we nu kennen.' Intussen is hij ook al belofte-international. 'Dat maakt nog eens duidelijk dat je een trainer moet tegenkomen die achter je staat. Het is niet evident om als belofte in een Belgische ploeg te geraken. Kijk nu bijvoorbeeld naar Club Brugge: welke jonge speler maakt daar nog kans om door te breken? Van de generatie van Sieben schiet daar niemand meer over. Misschien is zijn geluk wel dat hij bij Anderlecht zit.' In het kapsalon ligt op een bijzettafeltje Sport/Voetbalmagazine. De Dewaeles zijn voetballiefhebbers en dat geldt ook voor een deel van het cliënteel. Sieben was nog geen vijf jaar toen hij al begon te voetballen bij Groene Duivels Ingooigem, de provincialer waar ook zijn vader en zijn vier en een half jaar oudere broer Jordy waren begonnen met voetballen. Zijn talent ontging niemand. Een jaar later verhuisde hij naar Zulte Waregem en nog een jaar later naar Club Brugge. 'Hij is beginnen lopen aan negen maanden en van zodra er een balletje bij kwam, zag je dat er voetbal in zat.' Sieben is twaalf jaar wanneer hij naar Anderlecht vertrekt. Dat is merkwaardig voor een West-Vlaams jongetje dat op dat moment in de eigen provincie bij de topclub Club Brugge speelt. Maar anderzijds ook weer niet: de Dewaeles zijn namelijk Anderlechtsupporters. 'Toen hij bij Zulte Waregem zat, werd Sieben eens uitgenodigd door Club Brugge om op een woensdagnamiddag mee te gaan trainen en dat deed hij toen met een training van Anderlecht aan. Maar dat wij Anderlechtsupporters zijn en dat ik Anderlechtabonnee ben geweest, was niet de reden dat hij naar Anderlecht is gegaan. Sieben studeerde ook goed en in het middelbaar onderwijs zouden de trainingen bij Club niet meer te combineren zijn met de lesuren van het college hier in Vichte. Club stelde voor om hem elke dag te komen halen. Maar Anderlecht bood een interessantere optie: via het Purple Talents-programma studeren in het Sint-Niklaasinstituut, 's namiddags trainen en in een gastgezin verblijven. Dat betekende wel dat hij bijna de hele week van huis weg zou zijn. Maar eens die beslissing was genomen, lag zijn focus daarop en is dat nooit meer een punt van discussie geweest. Sieben paste zich daar heel goed aan.' Bij Club Brugge was hij een aanvaller, bij Anderlecht werd hij een middenvelder. 'Maar bij Club waren sommige trainers mij al komen zeggen: 'Hij ziet het spelletje enorm goed, hij kan ook goed het spel verdelen.' Bij Anderlecht zetten ze hem vanwege zijn vista een beetje lager. Maar omdat er met Francesco Antonucci een toptalent op tien speelde, is Sieben op acht terechtgekomen en intussen is hij een zes geworden. Tijdens evaluaties werd er altijd gezegd: 'Sieben moet nog meer aan zichzelf denken.' Maar ik ben daar telkens een beetje tegenin gegaan, zowel bij Club als in Anderlecht, omdat ik niet egoïstisch zijn meer een gave vind dan een gebrek. Het gaat tenslotte om een ploegsport.' Een moeilijk moment was twee jaar geleden, aldus vader Dewaele. 'Sieben studeerde in de richting wiskunde-wetenschappen af met onderscheiding en werd universitaire studies aanbevolen. Maar op dat niveau is dat met zoveel trainingen bijna niet te doen. Dus kom je op een kruispunt te staan: ga je voortstuderen of voor het voetbal kiezen? Bij Anderlecht zegden ze: 'Hij is nu nog niet rijp voor de eerste ploeg, maar het zal komen. Wees geduldig.' Na rijp beraad koos Sieben toen voluit voor het voetbal en ging hij zich in overleg met zijn broer toeleggen op extra trainingen en het op punt zetten van zijn voeding.' Twee jaar later staat hij in het eerste elftal, als inverted back in het door Pep Guardiola geïnspireerde voetbal van Vincent Kompany. 'De bedoeling is dat hij bij balbezit doorschuift naar het middenveld', aldus vader Dewaele. 'Dat is een rol die hij graag speelt, want hij komt dan veel aan de bal. Onder Emilio Ferrera is hij dat bij de beloften beginnen doen, weliswaar van op de zes toen: de bal laag komen vragen en van daaruit verdelen. Zoals Anderlecht nu speelt, kan hij dat als back ook: die manmeersituatie creëren, verwarring zaaien bij de tegenstander door slim positie te kiezen en snel en precies in te spelen. In de lagere jeugdreeksen bleek al dat het een kwaliteit van hem was om in de omschakeling de juiste keuzes te maken. Dat is wat Kompany in hem zag en wat Sieben toeliet om zich zonder problemen aan zijn manier van voetballen aan te passen. Voetbal speel je nu eenmaal niet alleen met de voeten, maar ook met het kopke. En Sieben is wel een gemakkelijke, goedaardige en behulpzame jongen, maar stond toch ook altijd sterk in zijn schoenen. Niet de grote roeper, maar wel iemand met geloof in eigen kunnen. Bij de beloften maakten ze hem aanvoerder om hem meer verantwoordelijkheid voor de ploeg te laten opnemen, verbaal meer aanwezig te zijn, en dat pikte hij beetje bij beetje op. Op een bepaald moment is het bij hem ook beginnen doordringen dat er veel zijn die vooral aan zichzelf denken. Misschien later dan bij anderen, maar op zijn manier is hij daar toch ook achter gekomen. Hij heeft toen gezegd: 'Als ik een kans krijg, zal ik ze grijpen en ze niet meer loslaten.' Sieben deed alles stap voor stap. Hij weet wat hij wil en zoekt zijn weg, nuchter, met de voeten op de grond, met een West-Vlaamse mentaliteit zeg maar. Wanneer hij een goeie wedstrijd speelt, moet ik hem dat geen drie keer zeggen. Eén keer volstaat. En als ik hem op iets wijs dat beter kon, dan weet hij al waarover het gaat terwijl ik het aan het zeggen ben. Hij beseft: er is niemand die niet mist, zelfs de allergrootsten missen soms. Als het tot nu toe voor hem goed is uitgedraaid, dan komt dat door hard te werken, rustig te blijven en geduldig te zijn. Wij steunden hem daar altijd in. Vooral zijn mama voerde hem ontelbare keren naar de training.' Lange tijd hing in het kapsalon een poster van de broertjes Dewaele met Mbark Boussoufa, een van hun vroegere Anderlechtidolen. 'Maar die hangt nu in het appartement van Sieben in Brussel.' Intussen is Sieben zelf een Anderlechtidool geworden. 'Nu in de tribune naar je eigen zoon zitten kijken, is leuk, dat kan ik niet ontkennen', zegt vader Dewaele. 'Maar mijn vrouw en ik waren even blij toen op school zijn naawm werd afgeroepen als enige van zijn jaar die was afgestudeerd met onderscheiding. Dat was absoluut ook een topmoment voor ons. Sieben was daar trouwens zelf ook heel tevreden mee. Er zijn er veel voor wie de studies niet meer tellen wanneer ze op vijftien- of zestienjarige leeftijd een contract krijgen, maar Sieben is daar altijd anders in geweest. Ik zie hem in het lager onderwijs nog thuiskomen met zijn fietske: meteen aan tafel, huiswerk maken, een boterham eten en pas dan gaan spelen. We moesten tegen hem nooit zeggen: 'Je moet je huiswerk maken.' Bij Jordy lag dat iets anders. Maar Sieben was toen al zelfstandig. Daarom waren we niet bang dat hij in Brussel meer met zijn gsm bezig zou zijn dan met zijn cursussen. De resultaten liegen er niet om.' Net als in het voetbal ondertussen. 'Ja, maar wij zijn daar zoals altijd heel nuchter in. Het is niet omdat Sieben mag meedoen bij Anderlecht dat ik nu met een hoge hoed door Vichte ga lopen. Eigenlijk moet het nog allemaal beginnen. Hij zette een stap in de goeie richting, maar er moet nog veel op hem afkomen. Iedereen maakt mindere periodes mee. Al is Sieben in al die jaren wel altijd iemand geweest die doorheen een seizoen heel regelmatig presteert en niet in pieken en dalen.' Eind augustus werd alvast al zijn contract opengebroken en verlengd tot 2022. 'Kompany zei: 'Dat contract heb je maar aan één iemand te danken en dat is aan jezelf.' Maar je moet wel de kans krijgen om je te tonen. Dat hij die kreeg van iemand die uitblonk op het allerhoogste niveau betekent veel voor Sieben.'