Het was 21 december 2019 en een beklijvende minuut stilte viel over Het Kasteel, de thuisbasis van Sparta. Twee dagen ervoor was Jules Deelder overleden, dichter, schrijver en nachtburgemeester van Rotterdam maar vooral supporter van de oudste profclub van Nederland. Aan het stadhuis hingen de vlaggen halfstok, de laatste drie burgemeesters van de stad aan de Maas plaatsten gezamenlijk een rouwadvertentie in het Algemeen Dagblad. 'We treuren om het verlies van een icoon van Rotterdam en een oud-collega, die tientallen jaren de nacht in Rotterdam voor zijn rekening nam.'
...

Het was 21 december 2019 en een beklijvende minuut stilte viel over Het Kasteel, de thuisbasis van Sparta. Twee dagen ervoor was Jules Deelder overleden, dichter, schrijver en nachtburgemeester van Rotterdam maar vooral supporter van de oudste profclub van Nederland. Aan het stadhuis hingen de vlaggen halfstok, de laatste drie burgemeesters van de stad aan de Maas plaatsten gezamenlijk een rouwadvertentie in het Algemeen Dagblad. 'We treuren om het verlies van een icoon van Rotterdam en een oud-collega, die tientallen jaren de nacht in Rotterdam voor zijn rekening nam.' Op de middencirkel van Het Kasteel stonden de spelers van zijn Sparta, met rouwband en gebogen hoofd, en tegenstander AZ, de coleider die negentig minuten lang zou overrompeld worden. Het bij momenten wervelende voetbal droogde de tranen. In minuut 75, de leeftijd die de kleurrijke Rotterdammer bereikte, vulde het stadion zich met een massaal applaus. Want Deelder wás Sparta. 'Vroeger of later ga je dood. Dat staat als een paal boven water. Zo oud als Sparta word je nooit', opende hij in zijn Spartaans Gedicht, waarin 'de Hemelpoort - o! brok in ons keel - verdacht veel weg heeft van Het Kasteel.' Spartaan van vader op zoon. Vader Deelder schreef Jules na zijn geboorte meteen in als lid van Sparta en liep pas dagen enkele dagen later langs op de burgerlijke stand van de havenstad. Jules was veertien toen Sparta in 1959 in het Olympisch Stadion van ... Amsterdam zijn zesde landstitel pakte, de eerste voor een Rotterdamse club in de Eredivisie (opgericht in 1956). In de stad brak een gigantisch volksfeest los, Denis Neville en zijn spelers reden met paard en kar de Coolsingel op en voor het eerst mocht een voetbalclub op het balkon van het Rotterdamse stadhuis. Ad Verhoeven, Tonny van Ede en Tinus Bosselaar, voor altijd helden op Het Kasteel, door journalist Hugo Borst ooit omschreven als 'de mooiste voorgevel van Nederland' en in de jaren 60 goed voor wekelijks ruim 30.000 toeschouwers. Opmerkelijk: supporter Frans Heijster miste tussen 1953 en 1988 geen enkele wedstrijd en zeulde naar alle uit- en thuiswedstrijden een vogelkooi mét kanariepietje mee. Sparta-Piet kreeg jaren later zijn plaats in het museum van de club, elitair en streng, een bolwerk van tradities. Wie lid wilde worden, moest tot midden de jaren 70 voor een commissie verschijnen, die het kandidaat-voetballertje op zijn sociale achtergrond (af)keurde. Het Rood-Witte Mannen Diner, in 1938 voor het eerst georganiseerd en exclusief voor mannen, overleefde wél, al wordt aan de andere kant van het stadion sinds enkele jaren een diner voor vrouwen georganiseerd. En de Sparta Marsch, gecomponeerd na de eerste titel in 1909, wordt in herschreven versie nog voor elke thuiswedstrijd meegebruld. Begin de jaren 70 verschoof de macht van Rotterdam-West naar Zuid, waar Feyenoord onder Ernst Happel de eerste Europacup I naar Nederland haalde. De Oude Dame hield kranig stand, maar donderde na 46 opeenvolgende seizoenen op het hoogste niveau in 2002 uit de Eredivisie. Het begin van een donkere periode, met trainerswissels en financiële problemen. Maar de jeugdopleiding bleef de levensader van de club, die met de opleidingsvergoedingen van onder anderen Winston Bogarde (AC Milan, Barcelona), Kevin Strootman (AS Roma, Marseille), Memphis Depay (Manchester United, Lyon) en Georginio Wijnaldum (Newcastle, Liverpool) recht krabbelde. Op de eeuwige ranglijst van de Eredivisie staat Sparta nog altijd op plaats vijf, na Ajax, PSV, Feyenoord en Twente. De Spartanen pronken er graag mee.