Door het oog van de naald zijn ze gekropen. Vorige lente leek Ronaldo weliswaar helemaal hersteld van de tweede operatie aan zijn verminkte knie, maar bij Inter Milaan kluisterde coach Hector Cuper hem vrijwel doorlopend op de bank. Ronaldo kwam bij Inter slechts sporadisch in actie en ook zijn prestaties bij de Braziliaanse nationale ploeg boezemden weinig vertrouwen in. Terwijl de wereldbeker in Japan en Zuid-Korea gestaag naderde.
...

Door het oog van de naald zijn ze gekropen. Vorige lente leek Ronaldo weliswaar helemaal hersteld van de tweede operatie aan zijn verminkte knie, maar bij Inter Milaan kluisterde coach Hector Cuper hem vrijwel doorlopend op de bank. Ronaldo kwam bij Inter slechts sporadisch in actie en ook zijn prestaties bij de Braziliaanse nationale ploeg boezemden weinig vertrouwen in. Terwijl de wereldbeker in Japan en Zuid-Korea gestaag naderde. Ondertussen zat Sepp Blatter, de voorzitter van de wereldvoetbalbond Fifa, in een lastig parket. Tot in het gebouw van de Fifa zelf slepen zijn tegenstanders de messen. Dat leden van de Uefa Blatters financieel beleid op (en over) de rand van het eerlijke vonden en zelfs klacht indienden, tot daar toe : tussen het hoofd van het wereldvoetbal en de leiders van het Europees voetbal broeien bijna per definitie spanningen. Maar dat zijn eigen secretaris-generaal Michel Zen Ruffinen - een Zwitser zoals hij nota bene - hem de pas probeerde af te snijden, raakte Blatter in het hart. Twee sterke beelden uit het eerste deel van 2002. Ronaldo die op de bank zijn kas zit op te vreten terwijl Feynenoord ten koste van Inter Milaan de Uefabeker wint. En Blatter die het congres van Seoel voorzit en even bleek ziet als de papieren voor hem op tafel.Nadien schreef Ronaldo één van de mooiste pagina's in de geschiedenis van het voetbal door met Brazilië wereldkampioen te worden en zelf acht keer te scoren, waarvan twee keer in de finale tegen Duitsland. Opnieuw gelanceerd draaide hij Inter Milaan de rug toe, tekende bij het mythische Real Madrid en keerde net bijtijds uit blessure terug om met de Madrilenen de Intercontinentale Beker te veroveren. Op datzelfde moment kreeg Sepp Blatter een brief van het Zwitserse gerecht : justitie had in de boekhouding van de Fifa geen fouten kunnen ontdekken.Vorige week bevonden beide heren zich in Madrid en daar zetten ze hun breedste lach op. Ronaldo ontving de prijs van Fifa-speler van het Jaar (een prijs toegekend door alle bondscoaches van de aangesloten landen). En Blatter leidde energiek en autoritair de bijeenkomst van het uitvoerend comité van de Fifa.De locatie was perfect gekozen. Real Madrid vierde net zijn honderdste verjaardag. De stad baadde in feeststemming. De glazen waren gevuld met champagne en de mensen met goed humeur. De zomer van alle gevaren en alle onzekerheden leek alweer helemaal vergeten.Sinds 1998 had Ronaldo bijna niet meer gevoetbald. Twee jaar lang verkeerde de Braziliaan in een vrije val. Maar hij manifesteerde zich opnieuw als El fenomeno op de mooist mogelijke scène, die van een WK. En met een prestatie van formaat : sinds Gerd Müller in 1970 had niemand zoveel gescoord op de eindronde van een wereldbeker. Medisch was hij genezen verklaard, maar de voetballer van weleer kwam maar niet boven water drijven. Uiteindelijk geraakte hij slechts op het WK omdat de Braziliaanse bondscoach Luiz Felipe Scolari hem gratie verleende. En dus stond Ronaldo vorige week dinsdag beleefd de lof te zwaaien van de spelers die hij in het Fifa-refrendum had verslagen. De ongelukkige Oliver Kahn, die hij in de WK-finale tot twee keer toe naar de hel stuurde. En zijn ploegmaat bij Real Madrid Zinedine Zidane, die hij belette om voor de derde keer Fifa-speler van het Jaar te worden. Voor Ronaldo was het wél de derde keer - na eerder in 1996 en 1997. En mocht hij niet zo lang van de ene blessure in de andere zijn gevallen, zou hij dan ook niet belemmerd hebben dat Zizou (in 1998 en 2000), Rivaldo (in 1999) en Luis Figo (in 2001) de prijs kregen toegeschoven ? "Let wel, de wereldbeker winnen is het prachtigste geweest", zei Ronaldo in Madrid. Want, inderdaad, voetbal is en blijft een ploegsport. "En dit is een strikt individuele bekroning", aldus Ronaldo. Toch : "De prijs is de bekroning van een jaar waarin ik weer een van de beste voetballers ter wereld kon worden."Hij blijft daar echter ook niet te lang bij stil staan, gaf Ronaldo aan. "Vergis je niet, de laatste weken heb ik vooral inspanningen geleverd om me aan te passen aan mijn nieuwe club. Ik ben laat in Madrid aangekomen en heb ook al een aantal spierblessures achter de rug. Ik moest opnieuw in conditie geraken, het ritme beet krijgen en ook de automatismen met al die andere wonderbaarlijke spelers van Real, zoals Zizou. Het is aardig dat hij zegt dat ik op een voetbalveld altijd op de juiste plaats sta. Maar zelf doet hij ook het nodige om Real naar een niveau te tillen dat strookt met de reputatie van de club. Ik evolueer bij Real van plezier naar plezier, in Madrid beleef ik elke dag als een feest. En het gevecht dat ik gevoerd heb om weer met mijn niveau aan te knopen, verhoogt dat plezier nog."Zidane kaatste het compliment onmiddellijk terug - prijsuitreikingen en het commentaar van de laureaten, u kent dat. "Voor mij is Ronaldo altijd de beste voetballer van de wereld geweest en dat is hij nu opnieuw. Punt", zei de Fransman in zijn gebruikelijk laconieke stijl. Waarop Ronaldo lachend repliceerde : "Ongelooflijk, die Zizou. Hij verenigt zélf alle kwaliteiten."Daags na de prijsuitreiking en enkele uren voor de galawedstrijd tussen Real Madrid en de rest van de wereld in het Santiago Bernabeu-stadion, ontving Sepp Blatter de verzamelde wereldpers. Daarop gaf hij blijk van het spetterende humeur dat hij ook bij de prijsuitreiking had geëtaleerd."Ik ben zeer gelukkig om op deze manier een extreem woelig jaar te kunnen besluiten", lachte Blatter breed. "Al die tijd heeft men meer over sportpolitiek dan over sport gepraat, maar alles eindigt in volkomen tevredenheid en vreugde en dat is het belangrijkste. We hebben in Japan en Zuid-Korea een mooie wereldbeker beleefd. Het was de wereldbeker van de lach. Het was een levendig en verrassend toernooi. Men heeft kunnen constateren dat het product voetbal een goed product blijft, al moeten we ons blijven inspannen om dat product goed te presenteren en te beschermen."Het voetbal doet het goed, beklemtoonde de Zwitser. "Vier jaar voor de volgende wereldbeker, in Duitsland, kunnen we ons erover verheugen dat vijftien sponsors hun engagement met vier jaar hebben verlengd. Die contracten zijn goed en wel getekend. Eén jaar voor het WK in Azië hadden we nog altijd maar negen van de vijftien over de streep getrokken. Ondanks de economische crisis geloven onze commerciële partners nog altijd in onze sport, in Duitsland als organiserend land, en onvermijdelijk ook in de Fifa als geheel."Er rolde een glimlach van oor tot oor van zijn gelaat. "Het vonnis van de rechtbank van Zürich heeft een zware balast van onze schouders gehaald. Sommigen hebben de manier waarop wij onze zaken behartigen, ter discussie willen stellen. Het blijkt nu dat die mensen ongelijk hadden. De rechtbank heeft vastgesteld dat we op een goede manier met onze sport bezig zijn."Volgens Blatter is een nieuw - "perfect" - evenwicht bereikt in het uitvoerend comité van de wereldvoetbalbond. Hij werd bijna lyrisch : "Men heeft gezegd dat de Fifa regelrecht op het faillissement afstevende, dat we de winkel zouden moeten sluiten. De werkelijkheid ziet er heel anders uit. Ik kan u zeggen dat wij momenteel driehonderd miljoen Zwitserse frank in de kas hebben. Natuurlijk moeten we rekening houden met de belastingen die we telkens in het begin van het jaar moeten betalen, maar het blijft hoe dan ook een kerngezonde situatie. Alle kritieken verdwijnen nu als sneeuw voor de zon."Vervolgens bevestigde Blatter zijn landgenoot Urs Linsi als secretaris-generaal - Linsi die in juni jongstleden al Zen Ruffinen verving. Linsi is professor in de economie. Dat hij in zijn verantwoordelijkheid voor de financiën van Fifa de jurist Zen Ruffinen vervangt, heeft mogelijks symbolische waarde. De Fifa wil zich als vanouds weer veeleer op geldzaken dan op juridische zaken toeleggen. "Sinds zes maanden doen we inspanningen om de kosten te drukken en de inkomsten te verhogen", legde Linsi uit. De man stond overigens op het podium als een van de kou versteven koekoek. Deze secretaris-generaal, met het charisma van een paar geitenwollen sokken, ziet zich duidelijk liever niet in de etalage geplaatst. De Fifa moet er vanzelfsprekend wel over blijven waken de hele wereld tevreden te stellen. Vooral bij de toewijzing van de WK-organisatie moet de wereldvoetbalbond op eieren lopen. Men spreekt almaar meer van een Afrikaans WK in 2010, maar Blatter probeerde het thema scherp te tackelen. "Wij willen rigoureuze criteria uitschrijven, die rekening houden met een harmonieuze geografische verdeling en sportieve verdiensten. Michel Platini is bezig een systeem te installeren, dat voor geen enkele kritiek vatbaar is." Eén zaak is zeker : van de formule van een WK-eindronde met 32 deelnemers wordt vooralsnog niet afgeweken. "Zowel de grote als de kleine voetballanden komen in dit concept tot hun recht", aldus Blatter. Het wereldkampioenschap voor clubs blijft ondertussen ter plaatse trappelen. Na de première ervan in 2000 (in Brazilië) heeft niemand er nog wat van gezien. De Fifa mikt nu op 2005. "Het klopt dat we denken aan een competitie waarin de winnaars van al onze continentale federaties uitkomen. Tenminste, als de internationale kalender het ons toelaat", nuanceert Blatter meteen. Immers, in 2004 viert de Fifa haar honderdste verjaardag, onder meer met in mei een galamatch tussen Frankrijk en Brazilië in Parijs. Ook deze affiche heeft een hoge symbolische kracht, want is een signaal dat de grote blokken binnen de Fifa tot een vreedzame coëxistentie willen of zijn overgegaan. Men kan het alleen maar wensen. Langs de andere kant : Ronaldo en Blatter hebben hun mirakel al beet. Ze mogen ook niet te gulzig worden.door John Baete'In Madrid beleef ik elke dag als een feest.' (Ronaldo)