Hij trainde al enkele weken mee bij Mechelen, heel nederig en gedreven, zo viel te horen. Steven Defour deed dat op eigen verzoek nadat hij deze zomer bij R. Antwerp FC zijn aflopend contract niet verlengd zag - deels te wijten aan een steeds opspelende kuitblessure. De middenvelder had met dat initiatief een duidelijk doel voor ogen: zichzelf in de gunst spelen van de club waar hij tussen zijn 11 en 15 jaar zijn opleiding genoot, uit de streek waar hij opgroeide en waar zijn vader begraven ligt op het kerkhof vlak naast het het huidige AFAS Stadion. Vlak voor die twee jaar geleden overleed na een slepende ziekte had Defour zijn vader Jacques - zelf ooit nog délégé bij de Mechelse jeugd - beloofd ooit het shirt van de KaaVee aantrekken. Missie geslaagd, want na twee we...

Hij trainde al enkele weken mee bij Mechelen, heel nederig en gedreven, zo viel te horen. Steven Defour deed dat op eigen verzoek nadat hij deze zomer bij R. Antwerp FC zijn aflopend contract niet verlengd zag - deels te wijten aan een steeds opspelende kuitblessure. De middenvelder had met dat initiatief een duidelijk doel voor ogen: zichzelf in de gunst spelen van de club waar hij tussen zijn 11 en 15 jaar zijn opleiding genoot, uit de streek waar hij opgroeide en waar zijn vader begraven ligt op het kerkhof vlak naast het het huidige AFAS Stadion. Vlak voor die twee jaar geleden overleed na een slepende ziekte had Defour zijn vader Jacques - zelf ooit nog délégé bij de Mechelse jeugd - beloofd ooit het shirt van de KaaVee aantrekken. Missie geslaagd, want na twee weken trainen tekende de ex-international een prestatiegericht contract van één jaar bij de club van zijn hart. Daarvoor liet hij een lucratief bod uit Turkije - waar hij naar verluidt vijf keer meer kon verdienen - links liggen. Wat kan Defour aan Mechelen bieden? Op het middenveld werd deze zomermercato bewust niemand aangeworven, net om een toptalent als Aster Vranckx alle ruimte te geven zich te ontplooien. Met Joachim Van Damme en Rob Schoofs lopen er twee andere certitudes rond in die middenas, en dan heeft Wouter Vrancken nog Geoffry Hairemans, Onur Kaya en Jordi Vanlerberghe achter de hand. Als Vrancken vasthoudt aan zijn tactisch concept van de voorbije jaren, in een flexibele 4-3-3, moet één van die drie certitudes op het middenveld baan ruimen voor Defour. De positieve kijk op de zaak: Vrancken krijgt er tactische mogelijkheden bij. Vooral tegen sterkere tegenstanders kan Defour aan de zijde van Van Damme extra power en grinta brengen. Met dan Schoofs of Vranckx vooraan in die driehoek. Bovendien is Van Damme, een steunpilaar in het elftal, niet aan zijn beste seizoen bezig tot dusver. Wat concurrentie op zijn positie kan geen kwaad. Maar misschien is het vooral naast het veld dat KV Mechelen een directe meerwaarde van Defour verwacht. Enerzijds naar de publieke opinie toe, omdat het zo de negatieve publiciteit rond hoofdaandeelhouder Dieter Penninckx en de financiële perikelen even naar de achtergrond kan duwen. Anderzijds door een positieve impact binnen de kleedkamer. Sinds het vertrek van Arjan Swinkels deze zomer ontbreekt het de ploeg aan een verbale leider. Het vertrek van Swinkels was tegen de zin van coach Vrancken, die wist welke impact de Nederlander had op het veld. Achterin moet er met de jongeren Issa Kaboré en Rocky Bushiri te vaak positioneel gecorrigeerd worden en dat ligt niet in de aard van die andere, meer ervaren verdedigers Thibault Peyre of Lucas Bijker. Van Damme nam die taak dan maar op zich, nog meer dan vorig seizoen, wat deels ten koste gaat van zijn eigen prestaties. Vrancken, aanvankelijk waakzaam voor het evenwicht in zijn ploeg, geraakte bovendien snel onder de indruk van de efficiëntie waarmee Defour voetbalt: 'Hij houdt het spel eenvoudig maar o zo doeltreffend. Elke pass is hard en zuiver, dat is modern voetbal en daar kunnen de andere, jongere spelers van leren.' Om die reden lijkt het erop dat, misschien gek genoeg gezien de concurrentie, net groeibriljant Vranckx kan profiteren van de komst van de 52-voudige Rode Duivel. Defour kan zijn carrière zo afsluiten bij de club waar hij dat in zijn ideale scenario had uitgetekend en Vranckx kan na dit seizoen wellicht een droomtransfer realiseren naar een topcompetitie. In dat scenario treft ook KV Mechelen de jackpot, dat zo een goedkope topper binnenhaalt en een andere straks duur kan verkopen. Er kleeft echter nog één grote maar aan die hele love story: houdt het broze lichaam van Steven Defour, opgebrand na vijftien jaar topvoetbal, stand?