Een vreemde contradictie vorig seizoen: hoewel Zulte Waregem play-off 1 haalde, was coach Francky Dury vaak moedeloos en radeloos. De reden: na een 23 op 39 (59%) sprokkelde Essevee in de zeventien resterende competitiematchen nog slechts 20 punten (39%), gevolgd door een 5 op 30 in de eindronde. Dury's conclusie achteraf: 'We verdienden play-off 1, maar hadden te weinig spelers die het vereiste niveau haalden. Er moet kwaliteit bij.'
...

Een vreemde contradictie vorig seizoen: hoewel Zulte Waregem play-off 1 haalde, was coach Francky Dury vaak moedeloos en radeloos. De reden: na een 23 op 39 (59%) sprokkelde Essevee in de zeventien resterende competitiematchen nog slechts 20 punten (39%), gevolgd door een 5 op 30 in de eindronde. Dury's conclusie achteraf: 'We verdienden play-off 1, maar hadden te weinig spelers die het vereiste niveau haalden. Er moet kwaliteit bij.' Dat lukte: onder de (voorlopig) zeven nieuwkomers enkele vertrouwde gezichten, meer leidersfiguren en meer Belgen, die het rood-groene schip weer een stabielere koers moeten doen varen. Met het kompas opnieuw in dezelfde richting: play-off 1. Hét pijnpunt in de vorige campagne: in 40 matchen liefst 73 tegengoals. Dury vond, ondanks 21 verschillende verdedigingen, nooit het slot op de deur. Zelfs Bossut bleef ver onder zijn niveau, waardoor die voor het eerst onder Dury op de bank belandde en tien matchen zijn plaats moest ruimen voor Steppe. Beiden begonnen op gelijke voet aan de voorbereiding, maar allicht geeft Dury een zeer scherpe Bossut weer de voorkeur. Voor zich krijgt die met Derijck (overgekomen van ADO Den Haag) de intelligente, positioneel sterke leider die vorig seizoen ontbrak. De toen wisselvallige Baudry (centraal links) kan er wel bij varen, al zoekt Zulte Waregem nog naar een nieuwe centrale verdediger. Nog meer leiderschap vond Essevee bij De fauw, die na twee jaar Club terugkeerde, en allicht weer zijn vertrouwde rechtsachterpositie zal innemen. Tenzij Dury hem naast Derijck posteert, waardoor Dalsgaard (out in de voorbereiding met een blessure aan de adductoren) weer in de ploeg komt, al bleek die vorig seizoen veeleer een rechtervleugel dan een rechtsback. Op links krijgt Verboom concurrentie van de eveneens teruggekeerde Hamalainen. Verboom denkt meer offensief (vorig seizoen 3 goals, 4 assists en 5 voorassists), maar liet defensief toen veel steken vallen. Ook hij heeft zijn concentratie aangescherpt. Wegens te veel balverlies en een te zwakke omschakeling op het middenveld vorig seizoen zocht Dury naar meer balvastheid en volume. Hij vond die in Lerager, een Deen met een groot loopvermogen, als ideale verbinding tussen verdediging en aanval. Hij miste wel een groot deel van de voorbereiding met een barst in de ruggenwervel, waardoor Lepoint voorlopig op de acht blijft. (Veel) minder grote actieradius, maar vorig seizoen 10 keer gescoord. Naast hem is Meïté op de 'zes' incontournabel. Sinds afgelopen winter gehuurd van Lille, moest zich daarna wat aanpassen, maar maakt steeds meer indruk: een blok graniet, zeer duelsterk, simpel en direct voetballend. Essikal, de revelatie van vorig seizoen en lang out na een hersenschudding, belandt zo allicht weer op de bank. Op de tien wordt Kaya (15 assists en 7 voorassists vorig seizoen) allicht weer de man van de laatste pass, al was die lang out na een zware operatie aan de amandelen. Andere mogelijkheden zijn Coopman (gehuurd van Club) of Vetokele (als 9,5 in de rug van Leye), waardoor Dury Kaya ook op links kan zetten. In afwachting van een nieuwe vleugelspeler speelde daar in de voorbereiding de teruggekeerde Naessens, mislukt bij KV Mechelen en Antwerp maar vertrouwd met het systeem-Dury. Op rechts toonde Cordaro zich al opvallend scherp. Ook de explosieve Vetokele is op die positie, net als Dalsgaard en Naessens, een optie. Met 20 goals, 5 assists en 4 voorassists - goed voor een voet in 29 van de 62 goals vorig seizoen - was Leye beter dan ooit. Ook dit seizoen weer de totempaal waar de aanvallende patronen van Dury op afgestemd zijn. Alternatieven zijn Vetokele of Naessens - de jonge Benteke wordt (misschien) verhuurd. Op twee/drie versterkingen na is Essevees kern compleet én al goed gerodeerd. Kan van een vrij makkelijke competitiestart (Eupen, Waasland-Beveren) gebruikmaken om de alweer duidelijke POI-ambitie meteen kracht bij te zetten. Met een betere defensie en nog meer kwaliteit voorin kan/zal Zulte Waregem misschien zelfs meer punten halen dan vorig seizoen (43), maar of dat volstaat voor POI, zal afhangen van de concurrentie. DOOR JONAS CRETEUR