Kampioen zal hij niet worden, maar Rafael Benítez is met zijn Liverpool wel nog verwikkeld in een strijd om de titel van vicekampioen. Het gaat dus steeds beter met Liverpool, dat vorig seizoen nog strandde op de vijfde plaats, maar wel in een historische finale winnaar werd van de Champions League. Maar het werk is zeker nog niet af, onlangs wipte Benfica de Reds Europees en in de competitie gingen alle toppers op verplaatsing verloren. En dus gaf Benítez vorige week te kennen dat hij op het punt stond zijn contract tot 2010 open te breken. Niet nadat, zo wisten de kwaliteitsbladen, hij wel een keer had gepolst of de club waar hij ooit speelde en later zijn trainerscarrière startte - Real Madrid - geen bel...

Kampioen zal hij niet worden, maar Rafael Benítez is met zijn Liverpool wel nog verwikkeld in een strijd om de titel van vicekampioen. Het gaat dus steeds beter met Liverpool, dat vorig seizoen nog strandde op de vijfde plaats, maar wel in een historische finale winnaar werd van de Champions League. Maar het werk is zeker nog niet af, onlangs wipte Benfica de Reds Europees en in de competitie gingen alle toppers op verplaatsing verloren. En dus gaf Benítez vorige week te kennen dat hij op het punt stond zijn contract tot 2010 open te breken. Niet nadat, zo wisten de kwaliteitsbladen, hij wel een keer had gepolst of de club waar hij ooit speelde en later zijn trainerscarrière startte - Real Madrid - geen belangstelling had voor een terugkeer. Neen dus. En dus loofde de Spanjaard vorige week de 'stabiliteit' die het werken op Anfield zo leuk maakt. Stabiliteit die de Koninklijke niet direct heeft. In Liverpool zal Benítez de komende vier jaar veel geld verdienen. Een kleine vier miljoen euro per seizoen, schat de Britse pers. Hij zal ook een slordige dertig miljoen euro mogen spenderen op de transfermarkt, want in de nationale competitie wil Liverpool volgend jaar Chelsea tot de eindstreep de duvel aandoen. Een van zijn belangrijkste spelers wordt dan Xabi Alonso. Hij stond op het verlanglijstje van Real, maar de centrale middenvelder liet weten zijn toekomst op Anfield te zien. Daar zal komend seizoen nog meer Spaans worden gesproken dan nu. De nieuwe linksachter van de Reds heet Aurélio, komende zomer einde contract bij Valencia. Eerder al legde Liverpool Mark Gonzalez vast, een Chileense winger, en Gabriel Paletta, een jonge Argentijnse verdediger. Omdat Liverpool in de laatste vier wedstrijden in de Champions League geen doel trof, hield Steven Gerrard een opgemerkt pleidooi voor de terugkeer van Michael Owen, vorige zomer voor 25 miljoen euro door Newcastle weggehaald bij Real. Maar de kans lijkt klein dat Benítez, die Owen vorig jaar al niet terughaalde, alsnog achter de Engelse international zal gaan om zijn aanvoerder ter wille te zijn. Thierry Henry zag zich verplicht om zaterdag alle berichten die hem aan Barcelona linkten officieel te ontkennen in het wedstrijdboekje. Henry, nog onder contract tot 2007, zegt dat de Spaanse pers maar schrijft zonder dat het steek houdt. Henry onderhandelt al een tijdje met Arsenal over een nieuw contract, maar vorige week meldden de Spaanse kranten dat hij mondeling rond was met Barcelona. Diezelfde Spaanse kranten wisten ook dat Arsenal, dat een trekpleister nodig heeft om het nieuwe stadion vol te laten lopen, David Beck- ham zou aantrekken. Ook dat ontkende de club officieel. FA Cup. Deze week stonden de kwartfinales op het programma. Topper is vandaag (woensdag) het duel tussen Chelsea en Newcastle. Vorige week plaatsten West Ham (2-1 tegen Bolton) en Man. City (2-1 tegen Aston Villa) zich als laatste voor die duels. Beide ploegen stonden maandagavond alweer tegenover mekaar. Gisteren was er Birmingham-Liverpool, morgen Charlton-Middlesbrough. Stuart Pearce tekende voor twee jaar als manager van Man. City. Pearce is ook een van de kandidaat-bondscoaches. Op nummer één voor de book- makers staat Martin O'Neill, nu werkloos. Vorige week werd ook gepraat met Alan Curbishley (Charlton), maar die conversatie liep volgens de pers niet te best. Sven-Goran Eriksson maakt zijn WK-selectie op 8 mei al bekend. Om blessures op te vangen neemt Eriksson tot begin juni wel drie man extra mee op stage. Johan Boskamp praat morgen (donderdag) met de clubleiding over zijn toekomst bij Stoke City. Boskamp leeft al maanden in onmin met zijn assistent en directeur voetbalzaken. PTK