Kristof Eeckhout. Zo heet de man die de spelerscarrière van Tom Van den Abbeele twintig jaar geleden aan flarden trapte en hem destijds richting trainersvak duwde. Van den Abbeele blaast even. Of is het naar adem happen? Alsof hij de spelfase die voorgoed zijn leven veranderde opnieuw intens beleeft. 'Ik zal het nooit vergeten: het was een zaterdagavondwedstrijd in vierde klasse tegen Rapide Lebbeke. Ik speelde op dat moment voor Eendracht Meldert. Volgens mij stonden we vijf minuten voor tijd 3-0 voor. En toen was er die zware fout met een dubbele beenbreuk tot gevolg. Eeckhout is zich enkele weken nadien samen met de voorzitter komen verontschuldigen, maar op zich heb je daar niets meer aan. Het had nooit mogen gebeuren. Mijn carrière was voorbij. Ik ben gedurende twee jaar van de ene operatie naar de andere operatie gesukkeld, maar ik heb nooit meer mijn beste niveau gehaald. Ik ben dan maar aan mijn trainerscursus begonnen. Zonder die blessure was ik wellicht tot mijn 35e blijven voetballen. Maar oké, diezelfde blessure ligt wellicht aan de basis van waar ik nu sta.'
...

Kristof Eeckhout. Zo heet de man die de spelerscarrière van Tom Van den Abbeele twintig jaar geleden aan flarden trapte en hem destijds richting trainersvak duwde. Van den Abbeele blaast even. Of is het naar adem happen? Alsof hij de spelfase die voorgoed zijn leven veranderde opnieuw intens beleeft. 'Ik zal het nooit vergeten: het was een zaterdagavondwedstrijd in vierde klasse tegen Rapide Lebbeke. Ik speelde op dat moment voor Eendracht Meldert. Volgens mij stonden we vijf minuten voor tijd 3-0 voor. En toen was er die zware fout met een dubbele beenbreuk tot gevolg. Eeckhout is zich enkele weken nadien samen met de voorzitter komen verontschuldigen, maar op zich heb je daar niets meer aan. Het had nooit mogen gebeuren. Mijn carrière was voorbij. Ik ben gedurende twee jaar van de ene operatie naar de andere operatie gesukkeld, maar ik heb nooit meer mijn beste niveau gehaald. Ik ben dan maar aan mijn trainerscursus begonnen. Zonder die blessure was ik wellicht tot mijn 35e blijven voetballen. Maar oké, diezelfde blessure ligt wellicht aan de basis van waar ik nu sta.' Het zijn drukke dagen voor Van den Abbeele. De ingeweken Balegemnaar is aan zijn eerste transferperiode toe en moet een half dozijn huurspelers die vorig seizoen op Stayen rondliepen, één voor één vervangen. 'Op dit moment ben ik twenty-four seven bezig met voetbal. Mijn vrouw heeft het een paar weken geleden eens berekend: ik zat aan honderd werkuren.' Een zomervakantie zit er dus niet in? Tom VAN DEN ABBEELE: 'Er is een gezinsvakantie gepland in Italië tijdens de laatste twee weken van juli. We vertrekken sowieso, maar of het voor mij vakantie zal zijn, weet ik nog niet. Ik zal beschikbaar en telefonisch bereikbaar zijn. Ik vermoed dat ik ook vanop een terrasje in Italië kan bellen en de administratie regelen.' Er zal dus geen foto van jou opduiken met een nieuwe speler zoals gebruikelijk is bij een transfer? VAN DEN ABBEELE: 'Ik hoop de meeste transfers tegen dan afgerond te hebben - een aantal zit nog in de pipeline. Maar ik hoor dat onze supporters ongeduldig aan het worden zijn. Mag ik de situatie eens schetsen? Vorig seizoen hebben we lang meegedaan voor een play-off 1-ticket en we hebben nipt naast de eerste plaats in play-off 2 gegrepen. Er stond dus iets, maar onze kern bestond wel uit zes of zeven huurspelers. Onze Japanse vrienden hebben een filosofie waar ik volledig achter sta: zo weinig mogelijk spelers op huurbasis aantrekken. Om sportieve en bedrijfsmatige redenen. Wij willen jongens definitief vastleggen en een financiële meerwaarde creëren.' Je hebt al een aantal transfers gerealiseerd: Acolatse, De Bruyn en onbekende jongens als Nazon, Thallyson en Sankhon. Je kunt toch niet uitsluiten dat sommigen een pure gok zijn? VAN DEN ABBEELE: 'Gokken is iets voor Chinezen. Japanners gaan heel beredeneerd te werk. ( lacht) Maar ik weet waar je naartoe wilt. De transfers die we doen of nog zullen doen, zijn niet voor in de breedte. We zullen maximaal zeven nieuwe spelers halen en daarvan moeten er minstens vier titularis worden. Wij hebben niet de luxe om een speler te nemen om de hoop te vullen.' Het wordt zo te zien een kosmopolitische kern. VAN DEN ABBEELE: 'We spiegelen ons aan de Red Bullgroep. Leipzig en Salzburg zaten beide in de kwartfinales van de Europa League met een ploeg die gemiddeld 22 of 23 jaar oud was en waarvan de spelers acht verschillende nationaliteiten hadden. Het gaat om talent en kwaliteit. We moeten onze horizon verruimen en dan zullen we zien dat er elders ook veel potentieel rondloopt. Wij denken in België te vaak dat we het voetbal hebben uitgevonden. Misschien heeft het te maken met de prestaties van ons nationaal elftal. Maar in andere landen zitten ze ook niet stil. Ik heb onlangs gesproken met de voormalige technisch directeur van Armenië en die zijn ook goed bezig.' Je hebt een dure titel gekregen op Stayen: general manager of sports. VAN DEN ABBEELE: 'Ik vind het vooral een lange titel. (lacht) In se ben ik verantwoordelijk voor het sportieve departement. Dat wil zeggen: het eerste elftal én de jeugd vanaf de U7. Met de jeugd zijn we iets unieks aan het opbouwen. We willen vanaf de U13 met acht fulltime trainers werken en er is een structuur in aantocht waarbij altijd zeven trainers tegelijk op het veld staan om de spelers te begeleiden. Ik zeg maar iets: de vier trainers van de U13, U14, U15 en U16 zullen van 16 uur tot 18 uur op het veld staan met de U13 en U14. Van 18 uur tot 20 uur zullen ze de U15 en U16 trainen. Tel daar een keeperstrainer, een performance coach en een academy manager bij en je komt aan zeven man voor twee leeftijdscategorieën. Je kunt dus groepjes samenstellen op basis van kwaliteit, positie of noden en tegelijk gerichter gaan werken. Het is ook de bedoeling om meer en beter te trainen. Het aantal trainingsuren wordt verdubbeld van 7,5 uur per week naar minstens 14 uur.' Hoe gaat dat in de praktijk in zijn werk gaan? Zal een trainer tijdens de week zijn spelers bij wijze van spreken moeten afgeven? VAN DEN ABBEELE: 'Ik zie het niet als iets uit handen geven. De insteek is anders: je bent niet langer verantwoordelijk voor een elftal, maar wel voor de doorstroming van spelers. We zetten hoog in op de winning mentality, maar alles staat in het teken van de ontwikkeling van een individu. Geloof mij: het is niet eenvoudig om het juiste profiel te vinden. Onze trainers moeten vanaf nu teamspelers zijn. Ze moeten af van de gedachte: dat is mijn groepje en daar ga ik nu een jaar mee aan de slag.' Hoe komt het dat Brugge en Gent, twee clubs waar jij voor gewerkt hebt bij de jeugd, niet tot de vaststelling zijn gekomen dat je met voltijdse werkkrachten de werking kunt verbeteren? VAN DEN ABBEELE: 'Ik wil de beschikbare middelen in mensen steken, andere clubs investeren liever in randverschijnselen. Een extra veld, extra materiaal, mooiere faciliteiten, et cetera... Als een jeugdspeler een bubbelbad wil of betere douches, dan mag hij wat mij betreft naar Genk, Anderlecht of Standard gaan. In de toekomst moet een jongen die een goede vorming wil krijgen en wil doorgroeien naar eerste eerste klasse voor STVV kiezen. Wil dat zeggen dat wij helemaal geen belang hechten aan de infrastructuur? Natuurlijk niet. Op termijn willen we spelers ook een betere accommodatie aanbieden. Maar voor mij is het prioritair dat het geld gespendeerd wordt om de juiste mensen op het trainingsveld te krijgen.' Het is bij de topclubs dus een kwestie van niet willen? VAN DEN ABBEELE: 'Ze hebben véél meer middelen dan STVV. Zelfs met de inbreng van de Japanners komen we lang niet aan de budgetten van de top vijf. Ons jeugdbudget zit ver onder het miljoen. Toen ik bij Club Brugge werkte, bedroeg de begroting al meer dan een miljoen euro. Ik kan mij goed voorstellen dat ze dat bedrag intussen serieus hebben opgetrokken.' STVV is met Marc Brys aan zijn vijfde trainer toe in twee jaar. Wordt het geen tijd om sportieve stabiliteit te creëren? VAN DEN ABBEELE: 'Klopt. Ik hoop en ik geloof dat we met Marc Brys voor de komende drie jaar stabiliteit hebben gevonden. Brys is de juiste man op de juiste plaats op het juiste moment. We willen samen dit project van drie jaar afhandelen en de ambities waarmaken. Het opzet is duidelijk: binnen de drie jaar play-off 1 halen. Kan dat in het eerste jaar? Top. Dan hebben we fantastisch werk geleverd.' Er deden verschillende ronkende namen de ronde. Kun je begrijpen dat sommige supporters ontgoocheld zijn dat het 'maar' Marc Brys werd? VAN DEN ABBEELE: 'We hebben met heel wat trainers gesproken, maar we hadden het beste gevoel bij Marc Brys. De Japanse cultuur is er een van hard werken en Brys beantwoordt aan dat profiel. Tijdens het interview was een van onze vragen: stel een weekschema op met een match op zaterdag. Dan zie je dat er bij Marc dubbel zoveel getraind wordt dan bij andere coaches. Dat sloeg aan. Wij moeten de kloof met de topclubs proberen te dichten door keihard te werken.' Hoever waren jullie gevorderd met Vercauteren en Daum? VAN DEN ABBEELE: ' Frankie Vercauteren gaf aan dat hij gedurende een maand in Rusland zou zitten en dat hij ons voorstel daarna zou bekijken. Wij wilden heel snel een antwoord krijgen en dus was hij geen optie. Met Christoph Daum hebben we een boeiend gesprek gehad. Hij heeft een zekere indruk achtergelaten... Maar ik had het gevoel dat wij hem moesten motiveren om voor ons project te kiezen. En dat vonden wij vreemd.' Hoe groot was jouw invloed op het vertrek van Jonas De Roeck? VAN DEN ABBEELE: 'Verwaarloosbaar. Laten we zeggen dat de timing slecht was. De positie van Jonas was intern al langer een issue, maar de beslissing om afscheid te nemen werd pas gecommuniceerd toen ik al op post was. Ik heb niets tegen Jonas en ik hoop dat het omgekeerde ook het geval is.' Kon jij de beslissing niet meer terugdraaien? VAN DEN ABBEELE: 'Neen.' De Roeck had nu evengoed bij jullie beloftetrainer kunnen zijn. VAN DEN ABBEELE: 'Dat is hem ook aangeboden. ( denkt na) In zijn hoofd moet Jonas het gezien hebben als een degradatie. Ik kan hem wel volgen in zijn redenering: als je kans krijgt om bij Anderlecht te werken, zelfs als beloftetrainer, dan doe je dat gewoon.' Hoeveel mensen heb jou gek verklaard dat je een functie hebt laten liggen bij PSV? VAN DEN ABBEELE: ( lacht) 'PSV vond het jammer en ik vond het ook jammer dat we geen vervolg konden breien aan onze samenwerking. Maar bij STVV heb ik een droomfunctie te pakken. Die opportuniteit kon ik niet laten liggen.' Wat hadden ze jou concreet voorgesteld bij PSV? VAN DEN ABBEELE: 'Ik zou verantwoordelijk zijn voor de scouting in België en Frankrijk. PSV heeft plannen om meer te gaan scouten in Frankrijk en meer bepaald in de regio Parijs. Ik heb destijds een hele analyse gemaakt van het Franse voetbal. En wat bleek? Tachtig procent van alle Franse profvoetballers komt uit Parijs en omstreken. Tachtig procent! Daar wil PSV nu hard op inzetten.' Veel mensen zouden voor het project van PSV gekozen hebben. VAN DEN ABBEELE: 'Omdat een topclub als PSV veel meer uitstraling heeft dan STVV. Ik had de keuze: doorgaan als scout en de technische cel adviseren of zelf in de technische cel zetelen en het bestuur adviseren. Het werd het tweede. Ik sta een stap hoger in de hiërarchie en dat zal in de toekomst zeker deuren openen.' Je komt van héél ver. Acht jaar geleden was je nog trainer bij Eizeringen in tweede provinciale. VAN DEN ABBEELE: 'In die periode heb ik in de kleedkamer ooit gezegd dat het mijn ambitie was om trainer te worden van Barcelona... Er zijn een aantal zaken gebeurd en ik heb er mijn conclusies uit getrokken. Weet je hoe het zit? Clubs kiezen meestal voor ex-spelers uit eerste klasse. Als je niet tot dat een selecte clubje behoort, is het verdorie moeilijk om ergens binnen te geraken. Op een bepaald moment wist ik: trainer worden in eerste klasse is geen realistisch doel meer. Ik heb mijn pijlen dan maar gericht op het scouten van spelers en dat bleek een goede zet. Ik heb bij een aantal mooie clubs mogen werken en nu krijg ik een kans bij STVV. Ik wil mij hier volledig in smijten en iets neerzetten over een periode van een aantal jaar. Zeg nooit nooit, maar in principe is het trainerschap voor mij gedaan.'