Eigenlijk horen ze gewoon altijd op het hoogste niveau te spelen, West Ham. De ploeg heeft een goeie jeugdacademie, traditie en trouwe supporters. Gemiddeld dertigduizend bezoekers hadden ze in de League Championship. Maar financieel wanbeleid in de race om in Londen de grote drie (Arsenal, Tottenham en Chelsea) bij te houden leidde twee jaar terug naar een afgang. Om de schuldenput te dempen moesten de beste jongeren worden verkocht. Dat waren er een pak : de huidige internationals RioFerdinand, FrankLampard, Joe Cole, Jermaine Defoe, Michael Carrick en Glen Johns...

Eigenlijk horen ze gewoon altijd op het hoogste niveau te spelen, West Ham. De ploeg heeft een goeie jeugdacademie, traditie en trouwe supporters. Gemiddeld dertigduizend bezoekers hadden ze in de League Championship. Maar financieel wanbeleid in de race om in Londen de grote drie (Arsenal, Tottenham en Chelsea) bij te houden leidde twee jaar terug naar een afgang. Om de schuldenput te dempen moesten de beste jongeren worden verkocht. Dat waren er een pak : de huidige internationals RioFerdinand, FrankLampard, Joe Cole, Jermaine Defoe, Michael Carrick en Glen Johnson. Maar de val naar tweede kon zo niet langer worden vermeden, ook al deed ex-boegbeeld Trevor Brooking op het einde nog alles wat in zijn macht lag. Vorig seizoen leek lang een directe terugkeer in de maak. De Hammers finishten vierde, bereikten de finale van de play-offs voor het derde promotieticket. Maar toen stuitten ze daarbij op Crystal Palace, de ploeg die met veel minder achterban en onderbouw uiteindelijk maar een jaar standhield op het hoogste niveau. Voor de supporters volgde een tweede seizoen in het vagevuur. Het werd een jaar vol frustratie. Met Teddy Sheringham (39) hadden ze wel een held. De oud-international maakte twintig goals en werd speler van het jaar. Verder viel er weinig te genieten. Manager AlanPardew kocht en verkocht (25 spelers gingen, 24 kwamen), veranderde en vond nooit een topritme. De ploeg had een overwinning op de laatste speeldag tegen Watford nodig om zich als zesde in de play-offs te hijsen. Voor Pardew was de opgave eenvoudig : twee keer winnen of buiten. Dat de club inmiddels zijn schuld van 75 miljoen euro ongeveer had gehalveerd, daar namen de fans geen genoegen mee. Het geluk was aan Pardews zijde. Eerst werd Ipswich, dat in de reguliere competitie dertien punten meer haalde, geëlimineerd. In de finale werd Preston North End met 1-0 geklopt. Held van de eindronde was BobbyZamora. Speelde voor Tottenham, maakte daar weinig brokken, kende een moeilijk seizoen met veel kritiek, ook van de fans, maar is nu de held. Hij hield tijdens de finale in Cardiff zelfs Sheringham negentig minuten op de invallersbank. Wat kan West Ham nu op het hoogste niveau ? Voorzitter Terence Brown wil zijn manager dertig miljoen euro geven voor transfers en beloofde dat de nieuwe generatie jonge sterren wél zal blijven. Maar de statistieken zijn tegen de Hammers. Van de laatste dertien ploegen die via de eindronde promoveerden, waren er acht die onmiddellijk weer zakten. (PTK) Chelsea werd door de FA zwaar beboet voor het benaderen van Ashley Cole, zonder dat Arsenal daar wat van afwist. Chelsea moet 450.000 euro betalen, José Mourinho 300.000 euro en Cole 150.000 euro. Cole wil bij het gerecht in beroep gaan tegen die straf. Tottenham schorstte afgelopen weekend tijdelijk technisch directeur Frank Arnesen, omdat Chelsea hem illegaal benaderde. Nike legde druk op Manchester United. De Amerikanen hebben er een contract van dertien jaar, dat 450 miljoen waard is en eisen nu succes. Graeme Le Saux (Southampton) stopt na achttien jaar met voetballen. Michael Owen zorgde met drie goals voor de 3-2-winst tegen Colombia, tijdens een oefenduel in de Verenigde Staten. Owen maakte nu 32 goals in 70 interlands en ging Alan Shearer voorbij op de eeuwige ranglijst. Bobby Charlton leidt de Engelse statistieken met 49 doelpunten, eentje meer dan Gary Lineker. Edwin van der Sar (34) verlaat Ful-ham. Hij tekende voor twee jaar bij Manchester United. (PTK) PTK