Meer dan 137.000 kilometer reisde Thomas Pieters (23) in zijn tweede jaar als professioneel golfer. Daarin was het zijn ambitie om vooral regelmatiger te worden in zijn prestaties. Met nu al 17 cuts gehaald tegenover 10 vorig jaar, mag de Nijlenaar die missie als geslaagd beschouwen. Meer zelfs: met de KLM Open en de Czech Masters behaalde hij in september zijn eerste twee toernooizeges in de European Tour. Die progressie is hoofdzakelijk te danken aan zijn verbeterde korte spel en ...

Meer dan 137.000 kilometer reisde Thomas Pieters (23) in zijn tweede jaar als professioneel golfer. Daarin was het zijn ambitie om vooral regelmatiger te worden in zijn prestaties. Met nu al 17 cuts gehaald tegenover 10 vorig jaar, mag de Nijlenaar die missie als geslaagd beschouwen. Meer zelfs: met de KLM Open en de Czech Masters behaalde hij in september zijn eerste twee toernooizeges in de European Tour. Die progressie is hoofdzakelijk te danken aan zijn verbeterde korte spel en putting, een hardhitter was hij immers al. De topprestaties kwamen er net op het juiste moment: Pieters beleefde een rotzomer, waarin hij enkele toernooien diende af te zeggen vanwege familiale redenen. 'Zijn grootvader, met wie hij heel close was, werd ziek', preciseert Lieselotte Pieters, zus en manager van Thomas. 'Gedurende drie maanden stond zijn hoofd helemaal niet naar golf. In augustus is grootvader gestorven. Pas daarna kreeg hij weer wat zin om te trainen. Die zeges in Nederland en Tsjechië gaven de drive om zich te herpakken.' Door die knappe reeks klom de jonge Belg meteen op in de rankings: hij dook de top 100 van de wereld in en plaatste zich ook bij de eerste dertig in de Race to Dubai, het regelmatigheidscriterium van de European Tour (te vergelijken met de FedEx Cup in de Amerikaanse PGA Tour). De Race to Dubai, waarin Rory McIlroy de ranglijst aanvoert, kent zijn apotheose dit weekend in de Golfstaat. Enkel de dertig regelmatigste spelers uit de European Tour mogen deelnemen. De vorige twee edities werden gewonnen door de Zweed Henrik Stenson. Buiten een aardige som prijzengeld (1 miljoen euro voor de winnaar), levert een goeie score daar ook een ticket op voor deelname aan The Open in juli. Dat is de oudste en meest prestigieuze major in de golfsport. 'Deze laatste weken van het seizoen staat er veel op het spel', beseft ook Lieselotte Pieters. 'Na Dubai vliegt Thomas wellicht door naar Zuid-Afrika, voor eigenlijk al een eerste toernooi van het volgende seizoen. Presteert hij in Dubai en Zuid-Afrika goed, dan krijgt hij uitzicht op deelname aan een aantal grote toernooien. Al zal volgend jaar in grote mate toegespitst zijn op de Olympische Spelen in Rio.' Terwijl het eerste jaar met grote vraagtekens aangevat werd, schonk dit tweede seizoen als pro de nodige mentale rust, concludeert Lieselotte, die tijdens deze belangrijke weken haar broer bewust wat afschermt van de media. DOOR MATTHIAS STOCKMANS