De Britse krant The Telegraph stuurde een reporter naar Japan om er eens langs te gaan bij Vissel Kobe. De Japanse ploeg herbergt immers nogal wat vedetten op retour. Naast Thomas Vermaelen lopen ook Lukas Podolski, David Villa én Andrés Iniesta er rond. De ambities van Vissel Kobe, dat gecoacht wordt door ex-Bayernspeler Thorsten Fink, zijn er dan ook niet naast: het wil de beste en grootste club in Azië worden.
...

De Britse krant The Telegraph stuurde een reporter naar Japan om er eens langs te gaan bij Vissel Kobe. De Japanse ploeg herbergt immers nogal wat vedetten op retour. Naast Thomas Vermaelen lopen ook Lukas Podolski, David Villa én Andrés Iniesta er rond. De ambities van Vissel Kobe, dat gecoacht wordt door ex-Bayernspeler Thorsten Fink, zijn er dan ook niet naast: het wil de beste en grootste club in Azië worden. Voetbal is nog steeds slechts de tweede, misschien zelfs derde, sport in Japan (na baseball en sumoworstelen), maar Vermaelen vindt het land een aanrader. 'Het was heel gemakkelijk om me aan de cultuur aan te passen', zegt hij in The Telegraph. 'De mensen zijn heel vriendelijk en hulpvaardig als je nieuw bent. Ik ben ook al in andere landen geweest en het is niet zo gemakkelijk als je de taal niet spreekt.' De Belgische international, die in juli naar Japan verhuisde, wacht nog op de komst van zijn vrouw Polly en de kinderen. 'Ze zouden hier begin december moeten zijn', zegt hij. 'Het is moeilijk geweest om een huis te vinden dus hebben we beslist om de kinderen nog een paar maanden in Barcelona naar school te laten gaan.' Als het over het voetbalniveau in de Japanse J-League gaat, is Vermaelen aangenaam verrast. 'Technisch is het heel goed, heel snel. Op tactisch vlak is het misschien nog niet zo ontwikkeld. Een kerel als Iniesta steekt er hier nog altijd boven uit. Kevin De Bruyne zei me onlangs nog dat hij hier met City was komen spelen tegen, ik dacht, Yokohama. Hij was onder de indruk.' Vermaelen omschrijft zichzelf nog steeds als een Arsenalfan, hoewel hij nu niemand meer kent bij de ploeg. 'De jaren bij Arsenal waren waarschijnlijk de beste van mijn carrière', blikt hij terug. 'Ik startte er ook meteen heel goed. Dan is het gemakkelijker om daar verder op te bouwen. Bij Barcelona was het het tegenovergestelde. Ik kwam er geblesseerd aan en ik was er pas voor een eerste keer bij in de laatste wedstrijd van het seizoen. Maar toch zou ik er niks aan willen veranderen. Ik won prijzen en voetbalde er met de beste spelers ter wereld. En als ik speelde, deed ik het goed.' Vermaelen tekende een contract bij Vissel Kobe voor 2,5 jaar en het is zijn bedoeling om dat uit te doen. Hij denkt ook niet dat hij daardoor zijn plaats bij de nationale ploeg zal verliezen. 'Ik heb er met Roberto (Martínez, nvdr) over gesproken en hij steunt me. Ik weet niet of ik het WK in Qatar ga halen. Dan ben ik al 37. Ik ga zolang voetballen als ik kan.'