Voor het eerst in negen jaar kan Arsenal FC nog eens een trofee pakken: op zaterdag 17 mei staat het in de finale van de FA Cup tegenover Hull City. Of dat met Thomas Vermaelen (28) in de basisploeg zal zijn, is nog maar de vraag. Onze landgenoot kan ook dit seizoen weer niet zijn stempel drukken bij de Gunners. Door een stressfractuur miste hij de competitiestart en knieproblemen hielden hem ook vlak na de winterstop enkele weken aan de kant. Ondertussen werkten Per Mertesacker en ...

Voor het eerst in negen jaar kan Arsenal FC nog eens een trofee pakken: op zaterdag 17 mei staat het in de finale van de FA Cup tegenover Hull City. Of dat met Thomas Vermaelen (28) in de basisploeg zal zijn, is nog maar de vraag. Onze landgenoot kan ook dit seizoen weer niet zijn stempel drukken bij de Gunners. Door een stressfractuur miste hij de competitiestart en knieproblemen hielden hem ook vlak na de winterstop enkele weken aan de kant. Ondertussen werkten Per Mertesacker en Laurent Koscielny zich op tot het vaste verdedigersduo centraal achterin. "Centraal is Vermaelen slechts derde keuze en als linksback - waar hij dit seizoen zijn beste prestaties neerzette - moet hij Kieran Gibbs voor zich dulden", weet John Cross, al ruim tien jaar Arsenalwatcher voor The Daily Mirror. De Rode Duivel mocht in de FA Cup dan wel opdraven in de kwartfinale (4-1-winst tegen Everton) en de halve finale (1-1 en winst na strafschoppen tegen Wigan), maar start de finale wellicht op de bank. "Intrinsiek zijn Koscielny en Mertesacker niet zo veel beter, maar ze vormen het beste duo. Met Vermaelen centraal was het dit seizoen toch telkens wat minder stabiel achterin", is Cross duidelijk in zijn analyse. Toch ligt de Belg door zijn professionele attitude op training nog steeds in een hoge lade bij Arsène Wenger. Van een vertrek kan volgens de Franse coach dan ook geen sprake zijn. Bij The Daily Mirror denken ze nochtans dat het de beste optie zou zijn voor Vermaelen: "Als hij meer aan spelen wil toekomen, moet hij vertrekken. Maar hij is graag in Londen en bovendien wil Arsenal een bredere kern om volgend seizoen mee te spelen voor de titel." Arsenal vertrekt in de FA Cup als grote favoriet tegen Hull City, dat zich maar nipt kon handhaven in de Premier League. Cross wikt de kansen: "Hull is geen ploeg die zich ingraaft, maar ze missen in de finale wel hun spitsen Nikica Jelavic en Shane Long - allebei tijdens de winterstop ingehaald, maar niet speelgerechtigd in de beker. Een serieuze aderlating." Arsenal klopte Hull City dit seizoen twee keer in de competitie (2-0 en 0-3), ondanks die duidelijke waardeverhoudingen waarschuwt Cross: "In de halve finale tegen Wigan bleek al dat die favorietenstatus verlammend kan werken bij Arsenal. Het winnen van de FA Cup zou voor hen een belangrijke mentale stap zijn. De spelers zeggen het zelf: het wordt tijd dat we een winnaarsmentaliteit kweken." DOOR MATTHIAS STOCKMANS