De gasten in het viersterrenhotel Van der Valk in Bergen weten amper wat hen overkomt wanneer een twintigtal kloeke mannen in een plunje van de République démocratique du Congo de lobby innemen en zich op de knusse fauteuils storten. Het bonte gezelschap grapt en dolt in het Lingala - de officieuze landstaal in Congo - doorspekt met Franse woorden.
...

De gasten in het viersterrenhotel Van der Valk in Bergen weten amper wat hen overkomt wanneer een twintigtal kloeke mannen in een plunje van de République démocratique du Congo de lobby innemen en zich op de knusse fauteuils storten. Het bonte gezelschap grapt en dolt in het Lingala - de officieuze landstaal in Congo - doorspekt met Franse woorden. Tot deze week is Bergen de uitvalsbasis van de Congolese nationale ploeg. Op 14 juni spelen de Léopards in Kinshasa namelijk hun eerste kwalificatiewedstrijd voor de Afrika Cup tegen het nietige Madagascar, nummer 113 op de wereldranglijst. En daarna mogen ook Fabrice N'Sakala (24) en Chancel Mbemba (20) hun vakantie boeken. De twee verdedigers van Anderlecht spelen intussen al twee jaar samen in het Vanden Stockstadion, maar ze waren niet meteen voorbestemd om elkaar tegen het lijf te lopen bij de nationale ploeg. N'Sakala groeide op in een verpauperde buurt in de Parijse voorstad Le Blanc Mesnil. Terwijl Mbemba een echte Kinois is - een inwoner van de Congolese hoofdstad Kinshasa. Grootgebracht in de wijk Limete-Mososo in het post-Mobututijdperk. Voor Mbemba was spelen voor RDC een logische keuze, N'Sakala moest overtuigd worden. Twintig jaar geleden was het ondenkbaar dat Congo tot in Frankrijk zou speuren naar potentiële internationals. De globalisering van het voetbal zette alle wetmatigheden op hun kop. Bij hun Congolese makkers probeert het schalkse duo het matige seizoen van Anderlecht door te spoelen. "Als je de ambitie had om de titel te winnen en slechts als derde eindigt, dan heb je een slecht seizoen gedraaid", vertelt N'Sakala. "Op een aantal vlakken hebben we gezondigd. Denk maar aan de stilstaande fases. Uiteindelijk heeft dat ons de titel gekost." Chancel Mbemba: "Dat is een goedkoop excuus. Het is ver gekomen als één speler de titelkansen van een topclub als Anderlecht kan hypothekeren. Ik ben vooral kwaad omdat ik zo lang aan de kant heb gestaan. Toen ik begin februari terugkwam van de Afrika Cup vroeg ik om de eerstkomende wedstrijd tegen KV Mechelen over te slaan. De trainer heeft dat geweigerd. Ik ben toen over mijn toeren gegaan en ben geblesseerd geraakt. Had Anderlecht mij een week extra rust gegeven, dan was ik vroeger fit geweest." Fabrice N'Sakala: "Ik wijt dat aan de groepsdynamiek, die gaandeweg veranderd is. Sommige spelers kregen meer verantwoordelijkheid, jongeren schoven op in de hiërarchie. En dat had gevolgen voor de onderlinge relaties." Mbemba: "Leiders waren er genoeg, maar we misten spelers met een onvoorwaardelijke liefde voor de club. De kameraadschap was ook ver te zoeken en dat vertaalde zich op het veld. De affiniteit die je hebt met een ploegmaat bepaalt of je die extra meter voor hem zal lopen." N'Sakala: "Met de finish in zicht misten we dat soort voetballers. Wij trokken als verdediger vaak op zelfmoordmissie. We stapten uit om een actie af te breken, maar niemand nam onze plaats in. De dag erna stond jouw naam wel in het vet in de krant, terwijl je enkel het foutje van je ploegmaat probeerde goed te maken. Als je daar telkens voor wordt afgestraft, dan doe je het de volgende keer niet meer." Mbemba: "Gent heeft zijn titel niet gestolen, maar Depoitre, Milicevic en Gershon zijn geen uitzonderlijke voetballers, hoor. Ze hebben bewezen dat je met wilskracht en clubliefde veel kan bereiken. Moest er viriel gevoetbald worden, dan trokken ze hun voetje niet terug. Wanneer je de spelers van Gent opgefokt in de spelerstunnel zag staan, wist je dat ze gedurende negentig minuten als gekken voor hun club zouden lopen. Bij ons was dat minder het geval." N'Sakala: "Ik voelde mij niet altijd goed in mijn vel. Tijdens de winterstage in Spanje, een paar weken nadat ik mijn comeback had gemaakt, moest ik net als iedereen drie trainingen per dag verteren. Ik klaagde meermaals over kniepijn bij de medische staf. Weet je wat ik te horen kreeg? Dat ik te weinig sliep. Om zot van te worden. Ik ken mijn lichaam: ik kon geen drie sessies aan met een knie waarmee ik niet zo lang geleden nog op de operatietafel had gelegen." N'Sakala: "Gemiddeld gaf ik twee voorzetten per wedstrijd. Aan wie kon ik de bal kwijt? Doorgaans stond Mitrovic als enige in de zestien. Zelfs David Beckham zou in die omstandigheden geen voorzet trappen. Na een nederlaag wisten we op voorhand welke spelers geviseerd zouden worden. Meestal waren Conte en ik de zondebokken." Mbemba: "Daarom lees ik geen kranten. Je kan niet elk weekend goed spelen. Ik kan heel makkelijk relativeren: als de scheids affluit, dan ben ik al met de volgende wedstrijd bezig." N'Sakala: "Ik heb Chancel alleszins nog nooit nerveus gezien. Hij kan wel eens vervelend uit de hoek komen. Maar zichzelf opjagen, doet hij nooit." N'Sakala: "In Europa worden jeugdvoetballers veel te vroeg met druk opgezadeld. Vroeger deed ik graag aan freestylevoetbal met mijn vrienden. We deelden daarna onze filmpjes op Facebook. Na een slechte training, werd ik soms op de vingers getikt omdat ik te veel tijd zou steken in dat freestylevoetbal. Daarom benijd ik jonge voetballers in Afrika een beetje: zij kunnen ongestoord hun gang gaan." Mbemba: "Ik had niet de mogelijkheid om mij in te schrijven in zo'n centre de formation. Rond 2005 moest ik stoppen met school en daarop heb ik besloten mij uitsluitend op het voetbal te concentreren. Mijn dagelijkse programma bestond uit loopoefeningen en techniektrainingen. 's Morgens sloeg ik het ontbijt over om zo vroeg mogelijk aan mijn oefensessie te beginnen. Ik leefde van dag tot dag. Soms kreeg ik wat geld toegestopt om een wijktoernooi te spelen. Een profcarrière? Daar heb ik geen moment aan gedacht." N'Sakala: "Ik weet ook wat het woord miserie betekent. Net als Chancel had ik het niet breed vroeger. Tielemans en Praet zijn heel snel in de watten gelegd bij Anderlecht, wij hebben moeten knokken. Een voorbeeld: tijdens mijn opleiding bij Troyes zat ik het hele jaar door op internaat. De zeldzame keren dat ik naar huis ging, kon ik mij zelfs de leeftijd van mijn zus niet herinneren." Mbemba: "Als ik straks naar een andere competitie overstap, blijft mijn gezin ook in Parijs wonen. Kijk, voetbal is alles voor mij. Twee jaar geleden was ik gewoon Chancel. Ik zat toen bij de beloften van Anderlecht en ik keek met veel ontzag naar spelers van de A-kern die handtekeningen uitdeelden. Nu ben ik degene aan wie jonge kinderen een krabbel vragen." N'Sakala: "De carrière van Chancel heeft een hoge vlucht genomen. Op mijn iPad heb ik een foto bewaard van mijn eerste wedstrijd bij de beloften tegen Club Brugge in 2013. Op dat plaatje staan onder anderen Chancel, Anthony (Vanden Borre, nvdr), Frank (Acheampong, nvdr) en Jordan Lukaku. Ik denk niet dat Anderlecht ooit nog zo'n ploeg zal kunnen opstellen bij de U21." N'Sakala: "Vanop mijn balkon heb ik een perfect uitzicht op het parkeerterrein van het Westland Shopping Center van Anderlecht. Ik zag Chancel regelmatig sprintjes trekken. Wat een uitslover! Kon hij niet wachten op de training van de dag erop? Toch kan ik hem begrijpen. In Frankrijk was ik na elke training bekaf. Als je dan in België met een lager regime traint, dan snakt je lichaam na een tijdje naar hardere trainingen." Mbemba: "Ik wil niets aan het toeval overlaten." N'Sakala: "In de kleedkamer zitten we dicht bij elkaar en als we stoom moeten afblazen, spreken we met elkaar in het Lingala. Kabasele - we noemen hem le capitaine - en Defour zijn ook nooit veraf. We proberen er sfeer in te brengen. Chancel is de meest discrete van de groep. Hij houdt zijn privéleven voor iedereen verborgen, ook zijn ploegmaats van de Congolese nationale ploeg kennen hem nauwelijks." Mbemba: "De aanvoerder van Congo, Youssouf Mulumbu, gaf mij de opdracht om Fabrice over de streep te trekken. Elke dag viel ik hem lastig met een preek over Congo. Tot hij het beu was. Ik heb zelfs met de vader van Fabrice gesproken. Maar hij had twijfels over de manier waarop de voetbalbond georganiseerd is. Op stage in Dubai heeft Fabrice voor het eerst van de sfeer kunnen proeven en het beviel hem." Mbemba: "Ik heb Fabrice gewaarschuwd: in Congo valt geen geld te rapen. Als je voor een Afrikaans land voetbalt, dan moet je je hart laten spreken." N'Sakala: "Congo was lang iets abstracts voor mij. In Frankrijk telt maar één elftal: les Bleus. Je wordt bijna gebrainwasht om voor de Franse nationale ploeg te spelen. Wist ik veel dat ik ook voor Congo kon kiezen. Dat vertelt men je niet in de opleidingscentra." N'Sakala: "Het heeft geen zin om jaren te wachten op die ene selectie en daarna niet meer opgeroepen te worden. Ik wil niet met spijt terugkijken op mijn carrière. Maar ik kan begrijpen dat Paul-José Mpoku zijn keuze nog even uitstelt. De wedstrijd tegen Madagascar is een officiële wedstrijd. Als hij speelt, dan is zijn kans om ooit het shirt van de Rode Duivels te dragen helemaal verkeken." Mbemba: "Fabrice mag er dan Congolees uitzien, maar hij is gewoon een westerling. (schatert) Je kan jezelf geen Congolees noemen als je nog niet in Kinshasa bent geweest. De ontvangst zal euh... heet zijn." N'Sakala: "Zodra ik uit het vliegtuig zal stappen, mag ik mij een echte Zaïrois noemen. Kudi (Nicaise Kudimbana, nvdr) heeft mij al een paar pittige anekdotes verteld over Kinshasa. Wel, ik ben niet op mijn gemak. Congolese supporters kunnen blijkbaar heel fanatiek zijn. Van Congolezen hier in België heb ik trouwens al de raad gekregen om mijn haar te knippen." N'Sakala: "Als Yannick Bolasie in vorm is, zijn we tot veel in staat. Hij speelt 'slechts'bij Crystal Palace, maar hij is onze sterpeler." Mbemba: "Hij kan spectaculaire dingen met een bal doen. Op training hou ik mij normaal in, maar als ik tegen Bolasie sta wil ik niet belachelijk worden gemaakt." N'Sakala: "We sparen elkaar niet op training. Ik heb al een paar keer een training moeten staken met een bloedneus. Bij een Europese club staan er dan vijf kinés klaar om het bloeden te stelpen. Hier kijkt de enige dokter even naar je neus, geeft jou iets om te drinken en dan moet je maken dat je zo snel mogelijk op dat veld staat." Mbemba: "Met die fameuze 9-0-nederlaag tegen Joegoslavië, niet? En tegen Brazilië was er die fase waarbij een Congolese verdediger uit de muur loopt en de bal gewoon wegtrapt. Dat beeld is de wereld rondgegaan." N'Sakala: "Het wordt tijd dat we dat uit het collectieve geheugen wissen. Slagen we erin ons te plaatsen voor het WK van 2018 in Rusland, dan zal Kinshasa volgebouwd worden met standbeelden van ons." ?DOOR ALAIN ELIASY - FOTO'S BELGAIMAGE / DAVID STOCKMAN"Leiders waren er genoeg, maar we misten spelers met een onvoorwaardelijke liefde voor de club." Chancel Mbemba "Bij Congo sparen we elkaar niet op training. Ik heb al een paar keer een training moeten staken met een bloedneus." Fabrice N'Sakala