Vorig seizoen noemde José Mourinho Chelsea nog een "klein paardje" in de wedloop naar de titel, maar dit seizoen heeft hij geen excuses meer. Slaagt de Portugese succescoach er niet in The Blues nu een prijs te bezorgen, dan zou het al zijn derde seizoen zonder trofee zijn - ook zijn laatste jaar bij Real Madrid leverde immers niks op. Het zou toch een smet zijn op zijn aureool van "Special One". Mourinho legde zelf de lat al erg hoog op het einde van vorig seizoen, toen Chelsea in de competitie als derde eindigde na Manchester City en Liverpool en in de halve finales van de Champions League uitgeschakeld werd door Atlético Madrid. Op de uitreiking midden mei van de trofee van Speler van het Jaar van Ch...

Vorig seizoen noemde José Mourinho Chelsea nog een "klein paardje" in de wedloop naar de titel, maar dit seizoen heeft hij geen excuses meer. Slaagt de Portugese succescoach er niet in The Blues nu een prijs te bezorgen, dan zou het al zijn derde seizoen zonder trofee zijn - ook zijn laatste jaar bij Real Madrid leverde immers niks op. Het zou toch een smet zijn op zijn aureool van "Special One". Mourinho legde zelf de lat al erg hoog op het einde van vorig seizoen, toen Chelsea in de competitie als derde eindigde na Manchester City en Liverpool en in de halve finales van de Champions League uitgeschakeld werd door Atlético Madrid. Op de uitreiking midden mei van de trofee van Speler van het Jaar van Chelsea - laureaat: Eden Hazard - nam de coach de microfoon ter hand en sprak de volgende woorden: "Ik denk dat we er volgend seizoen vanaf dag een zullen staan en dat we zonder angst kunnen zeggen dat we niet zullen strijden voor de titel, maar dat we hem gewoon gaan winnen." Dag een komt nu erg dichtbij, want op maandag 18 augustus beginnen The Blues aan een nieuwe jaargang met een uitwedstrijd bij promovendus Burnley. In vergelijking met vorig seizoen is vooral het aanvallende compartiment van Chelsea versterkt. Samuel Eto'o en Demba Ba vertrokken, maar Diego Costa - en in mindere mate: Didier Drogba - kwam in de plaats. De Spaanse goalgetter is het door Mourinho gewenste breekijzer om gesloten verdedigingen te ontmantelen. Want daar wrong het schoentje toch voornamelijk vorig seizoen: op negen wedstrijden van het einde stond Chelsea nog aan de leiding in de Premier League, maar vervolgens kon het niet winnen van Aston Villa, Crystal Palace, Sunderland en Norwich. In 21 procent van zijn Premier Leaguewedstrijden konden The Blues overigens de nul niet van het scorebord halen. Om aan dat euvel te verhelpen, wordt ook gerekend op de creatieve impulsen van aanwinst Cesc Fàbregas, die het vertrek van Frank Lampard moet doen vergeten. Verwacht wordt dat de Spanjaard op het middenveld een tandem zal vormen met de Servische loper Nemanja Matic. Wie het middenveld verder zal bevolken, is nog koffiedik kijken, maar er is in ieder geval keuze te over: Oscar, Ramires, Willian, Marco van Ginkel, Mohamed Salah, Marko Marin,... Mogelijkheden genoeg dus voor de 4-3-3 die Mourinho vermoedelijk voor ogen heeft. Daarin is in de voorste linie zeker ook plaats voor Eden Hazard, maar Mourinho maakte onze landgenoot al wel duidelijk dat hij dit seizoen nóg beslissender moet zijn. Achteraan zou de komst van de Braziliaanse linksachter Filipe Luis van Atlético Madrid kunnen betekenen dat César Azpilicueta, vorig seizoen een vaste waarde op die post, naar de andere kant verhuist. Dat betekent niet noodzakelijk dat ouwe getrouwe Branislav Ivanovic bankzitter wordt, want die kan ook centraal depanneren mocht de 33-jarige John Terry de tand des tijds beginnen te voelen. Gary Cahill is sowieso een certitude centraal achterin en met Kurt Zouma haalde de club een beloftevolle back-up bij Saint-Etienne. Wie er straks tegen Burnley tussen de palen zal staan, is voorlopig nog een groot vraagteken. Dat Mourinho er geen punt van maakt om clubmonumenten op de bank te zetten, bewees hij al bij Real Madrid, maar tot nu toe lijkt weinig erop te wijzen dat er sleet zit op de 32-jarige Petr Cech. Volgens ingewijden is de Tsjechische keeper een van de vertrouwelingen van Mourinho en verloren ze, ook toen de coach bij Inter en Real Madrid zat, nooit het contact. Thibaut Courtois staat dus voor een moeilijke opdracht. ?DOOR STEVE VAN HERPE