Rafa Benítez liet vorige week weten dat hij "honderd procent zeker" is dat de Argentijnse middenvelder Javier Mascherano (25), die het hof wordt gemaakt door onder andere Barcelona, bij Liverpool blijft. De Spaanse manager gaf aan dat hij na het vertrek van Xabi Alonso naar Real Madrid het zich niet kan veroorloven om een nieuwe sleutelfiguur in dat compartiment te verliezen.
...

Rafa Benítez liet vorige week weten dat hij "honderd procent zeker" is dat de Argentijnse middenvelder Javier Mascherano (25), die het hof wordt gemaakt door onder andere Barcelona, bij Liverpool blijft. De Spaanse manager gaf aan dat hij na het vertrek van Xabi Alonso naar Real Madrid het zich niet kan veroorloven om een nieuwe sleutelfiguur in dat compartiment te verliezen. Mascherano, in het bezit van een contract tot 2012, kan bij de Reds zelfs een nieuwe verbintenis tekenen tot 2014. Als hij akkoord gaat, dan kan de Zuid-Amerikaan met aanvoerder Steven Gerrard en Fernando Torres tot de topverdieners gaan behoren op Anfield Road. Er is sprake van een wekelijkse vergoeding van 100.000 pond, terwijl de Argentijnse international nu slechts de helft van dat vorstelijke bedrag opstrijkt. "We slagen er zo in om de centrale as van ons team te behouden", zegt Benítez, waarmee hij doelt op Dirk Kuijt, Daniel Agger, Gerrard en Torres. "Onze belangrijkste spelers liggen nu voor langere tijd onder contract. Zij beseffen dat we vorig seizoen grote vooruitgang boekten. Nu is het tijd voor de volgende stap. We kunnen de toekomst met vertrouwen tegemoet zien. Met Torres hebben we een van de beste spitsen ter wereld in huis. Gezien zijn leeftijd kan hij, net als veel anderen, nóg beter worden." De woorden van Benítez waren nog niet koud, of de melding kwam dat Agger een nieuwe rugoperatie moet ondergaan en zes weken out is. De 24-jarige Deense centrale verdediger herstelde immers nog niet volledig van een eerdere ingreep in november en miste daardoor ook de eerste twee competitieduels. Liverpool anticipeerde meteen met de aanwerving van de Griekse international Sotirios Kyrgiakos (30), die van AEK Athene werd overgenomen, omdat ook Martin Skrtel niet volledig fit is. "Hij is een geroutineerde speler, die eerder ervaring opdeed in het Britse voetbal bij Glasgow Rangers", stelde Benítez. "Hij is goed in de lucht, sterk in de duels en speelt altijd op het randje." De Ierse international Damien Duff (30), een aanvaller, komt na twaalf jaar opnieuw onder de hoede van manager Roy Hodgson. Hij geraakte weg bij tweedeklasser Newcastle en moet Fulham behoeden voor degradatie. Duff tekende voor drie jaar. Van West Bromwich Albion werd linkermiddenvelder Jonathan Greening (30) overgenomen. De Kameroense verdediger Benoît Assou-Ekotto (25) verlengde bij Tottenham tot 2013. De Spaanse rechtsback Michel Salgado (33), transfervrij na zijn vertrek bij Real Madrid, tekende tot 2011 bij Blackburn Rovers Chelsea won de strijd om het Servische talent Nemanja Matic (21), die voor twee miljoen euro werd weggehaald bij MFK Kosice. De linksvoetige middenvelder, fysiek heel sterk, kreeg een contract voor vier seizoenen, maar wordt vermoedelijk uitgeleend. Linkerverdediger Ashley Cole (28) verlengde met vier jaar en krijgt een weekloon van bijna 140.000 euro. Manchester United verloor met Rio Ferdinand (spierscheur lies, nog zeker een maand out, ook voor WK-kwalificatieduel op 9 september tegen Kroatië) de sterkhouder van de verdediging. Wayne Rooney (23) maakte tegen Wigan zijn 100e en 101e doelpunt (in 242 officiële duels), de 21e speler die deze kaap passeert. Burnley versterkte zich met de Kameroense verdediger André Bikey (24). De twintigvoudige international werd weggehaald bij Lokomotiv Moskou, kostte anderhalf miljoen en kreeg een driejarige overeenkomst. Hull City kan minstens acht tot negen maanden niet rekenen op aanvoerder Ian Ashbee (32). De middenvelder onderging in de VS een knieoperatie. Wigan nam de Franse middenvelder Mohamed Diamé (22) over van Rayo Vallecano. Everton huurt de Argentijnse middenvelder Ever Banega (21) van Valencia. Verdediger Joleon Lescott (27) trekt dan toch naar Man. City. FRéDéRIC VANHEULE