Precies een jaar geleden bezong Stijn Devolder op deze pagina's zijn liefde voor de Ronde van Vlaanderen. De West-Vlaming sprak openlijk over zijn jaarlijkse, haast rituele voorbereiding op Vlaanderens Mooiste. Centraal daarin stond zijn tweevoudige verkenning van het parcours: eerst op de dag van Milaan-Sanremo in het gezelschap van ploegmaats, de dag nadien helemaal in zijn eentje.
...

Precies een jaar geleden bezong Stijn Devolder op deze pagina's zijn liefde voor de Ronde van Vlaanderen. De West-Vlaming sprak openlijk over zijn jaarlijkse, haast rituele voorbereiding op Vlaanderens Mooiste. Centraal daarin stond zijn tweevoudige verkenning van het parcours: eerst op de dag van Milaan-Sanremo in het gezelschap van ploegmaats, de dag nadien helemaal in zijn eentje. Opmerkelijk genoeg gooide de tweevoudige winnaar het dit jaar over een andere boeg. De voorbije weken trok Devolder zich voor twee stages terug in de Sierra Nevada, Zuid-Spanje. "Niet vanzelfsprekend voor de familieman en huismus die hij is", weet Dieter Verleyen, Devolders verzorger én schoonbroer. "De jongste twee maanden was Stijn alles samen slechts een week thuis." Devolder getroost zich die opoffering niet zomaar. Verleden jaar legde hij ook al op de flanken van de Sierra Nevada de basis voor zijn successen in de Ronde van België en het nationaal kampioenschap. "Onze berg, zo noemt hij de Sierra Nevada", zegt Verleyen. "Hij haalt veel rendement uit die oefenkampen en voelt er zich goed. Hij heeft daar alle trainingsfaciliteiten en wordt er niet afgeleid." Verleyen is de enige die na Parijs-Nice met eigen ogen mocht zien hoe de kopman van Vacansoleil-DCM zich op 2320 meter hoogte in Spanje klaarstoomde voor de Vlaamse wielerhoogmis. "Stijn trainde er extreem veel: om de twee dagen een lange duurtraining en tussendoor dagen van telkens drie tot vier uur, dikwijls op de rollen. De zondag voor Dwars door Vlaanderen trainde hij nog meer dan acht uur en stonden 238 km en 5300 hoogtemeters op zijn tellertje." In Dwars door Vlaanderen kon Devolder meteen volop meekoersen, hoewel hij pas daags voordien weer in België geland was. Die aangename verrassing verleidde hem tot de uitspraak dat het tijd was om te oogsten. In de E3 van Harelbeke kwam hij echter niet verder dan de vijftigste plaats, op ruim vier minuten van de Zwitserse pletwals Fabian Cancellara. "Stijn zat er maar stilletjes bij zaterdagavond", geeft Verleyen toe. "Maar ergens is het normaal dat hij vroeg of laat de weerbots van die hoogtestage moest voelen." In 2008 en 2009, toen Devolder de Ronde won, twijfelden er vooraf ook velen aan zijn paraatheid, herinnert Verleyen zich. "Maar de zondag zelf stond hij er. Doordat Stijn veel op duur en bergop getraind heeft, had hij vorige week nog niet die tempowisselingen in de benen. In de Driedaagse van De Panne-Koksijde ( die gisteren/dinsdag van start ging, nvdr) kan Stijn dat noodzakelijke koersritme opdoen. Hij gelooft erin." Maar toch, is de winnaar van de Ronde niet al op voorhand gekend, zoals Devolders ploegmaat Bjorn Leukemans zich na de E3 hardop afvroeg? "Ik denk nooit dat Cancellara zomaar Devolder uit het wiel zal rijden", weerlegt Verleyen. "En in een eventuele sprint wil ik het nog weleens zien. In de Ruta del Sol begin dit jaar werd Stijn vierde in een massaspurt. Cancellara en Devolder samen naar de finish in Meerbeke. Zou dat geen prachtig scenario zijn?" DOOR BENEDICT VANCLOOSTER