Na 26 jaar speelde Saint-Etienne vorige week eindelijk nog eens echt Europees voetbal. In iets meer dan een kwarteeuw ging de club, die in de jaren zeventig voor memorabele spektakelwedstrijden zorgde op het Europese toneel, door een diep dal: een zwartgeldschandaal, drie degradaties en vergeefse pogingen van een hele reeks trainers en voorzitters om sportief en bestuurlijk de ploeg weer op de rails te krijgen. In 2004 dwongen Les Verts onder leiding van Frédéric Antonetti, de huidige trainer van Nice, toch weer de promotie af naar de elite. Onder leiding van Elie Baup speelde de club in 2005 Intertoto en het ambitieuze voorzittersduo Bernard Caïazzo- Roland Romeyer begon da...

Na 26 jaar speelde Saint-Etienne vorige week eindelijk nog eens echt Europees voetbal. In iets meer dan een kwarteeuw ging de club, die in de jaren zeventig voor memorabele spektakelwedstrijden zorgde op het Europese toneel, door een diep dal: een zwartgeldschandaal, drie degradaties en vergeefse pogingen van een hele reeks trainers en voorzitters om sportief en bestuurlijk de ploeg weer op de rails te krijgen. In 2004 dwongen Les Verts onder leiding van Frédéric Antonetti, de huidige trainer van Nice, toch weer de promotie af naar de elite. Onder leiding van Elie Baup speelde de club in 2005 Intertoto en het ambitieuze voorzittersduo Bernard Caïazzo- Roland Romeyer begon daarop plannen te smeden om weer een team uit te bouwen dat ook Europees enige uitstraling zou hebben. Vorige week boekte Saint-Etienne bij zijn echte terugkeer op het Europese toneel dan een 1-2-zege in de UEFA Cup op het veld van het Israëlische Hapoel Tel Aviv. Toch wekte dat niet overdreven veel enthousiasme los. Volgens voorzitter Caïazzo omdat de affiche niet echt tot de verbeelding sprak en omdat het team in een lastige periode zit met elke drie dagen een belangrijke wedstrijd. "Voor ons was het echt wel tijd om die wedstrijd te kunnen spelen, want de terugkeer van de ploeg op het Europese toneel zorgde toch wel voor de nodige heisa in de media", vertelde middenvelder Geoffrey Dernis. "Misschien hebben we daardoor in de competitie de concentratie wat laten verslappen." In de competitie lijkt Saint-Etienne inderdaad nog op zoek naar zichzelf. Bovendien blijken de spitsen vooral uit op persoonlijk succes. Tijdens het duel tegen Caen stak Ilan niet weg dat hij het bijzonder moeilijk had met het individualisme van Bafetimbi Gomis, maar dat kan ook een uiting zijn van de algemene ontevredenheid in de kleedkamer nadat Gomis afgelopen zomer een forse salarisverhoging kreeg. Ook de aanstelling van Luc Sonor, de vroegere verdediger van Monaco, als adjunct-trainer, zorgde voor opschudding. Oud-speler en analist Jean-Michel Larquéverklaarde daarover dat "Sonor een onruststoker is, die als voetballer weinig heeft klaargemaakt en in zijn trainerscarrière al enkele keren heeft bewezen niet erg competent te zijn." Johan Micoud (35), de middenvelder van Bordeaux, kreeg geen contractverlenging en kondigde aan dat hij een punt zet achter zijn actieve spelerscarrière. Alle Franse ploegen wonnen in de UEFA Cup hun wedstrijd. Rennes en Nancy wonnen thuis van Twente en Motherwell, PSG en Saint-Etienne gingen winnen bij Kayserispor en Hapoel Tel Aviv. Cris, de verdediger van Lyon die al sinds enkele jaren onbetwistbare titularis is, heeft het moeilijk met de huidige kritiek op zijn prestaties en met de roep om Jean-Alain Boumsong in de ploeg te brengen en een vast centraal duo te doen vormen met Mathieu Bodmer. John Mensah, de Ghanese verdediger van Lyon, werd bij een wegcontrole aangehouden door de Franse politie omdat hij - wellicht omdat hij niet goed Frans spreekt - niet precies deed wat de politiemensen hem opdroegen. Kevin Mirallas moet bij zijn nieuwe club Saint-Etienne omwille van een verrekking in de rechterbil drie weken langs de kant blijven. Hij heeft dus nog altijd geen enkele wedstrijd met zijn nieuwe club gespeeld. Eden Hazard, de Belgische middenvelder van Rijsel, kwam tegen Auxerre in de 73ste minuut in het veld en scoorde in de 89ste minuut met zijn allereerste competitiegoal de gelijkmaker, waarna zijn teamgenoot Tulio De Melo in de toegevoegde tijd Rijsel nog de drie punten bezorgde. Hatem Ben Arfa, de middenvelder van Marseille, heeft het moeilijk om zich op te dringen bij zijn nieuwe club. Dat zou niet alleen te wijten zijn aan kleine blessures, maar ook aan zijn moeilijke karakter. Zo zou hij het volgens radiozender RMC op training aan de stok hebben gekregen met zijn teamgenoot Modeste Mbami. STéPHANE VANDE VELDE