Het was een hele stap voor de twintiger Ben Bird: van islamhater tot moslim. En toch gebeurde dat heel natuurlijk, zo vertelde hij aan The Guardian. 'Ik kan helemaal mezelf zijn, dat heb ik geleerd van Mohamed Salah. Ik ben nog altijd dezelfde Ben, maar omdat ik de geloofsbelijdenis heb afgelegd, ben ik een moslim.'
...

Het was een hele stap voor de twintiger Ben Bird: van islamhater tot moslim. En toch gebeurde dat heel natuurlijk, zo vertelde hij aan The Guardian. 'Ik kan helemaal mezelf zijn, dat heb ik geleerd van Mohamed Salah. Ik ben nog altijd dezelfde Ben, maar omdat ik de geloofsbelijdenis heb afgelegd, ben ik een moslim.' 'Volgens mij geloven mijn vrienden dat nog niet echt, ' gaat Bird verder, 'want ze merken geen verschil aan mij. Ik denk wel dat ik nu beter van inborst ben. Alleen op matchdagen probeer ik te veranderen. Normaal is dat naar de pub, gokje wagen, na de wedstrijd terug naar de pub en merken dat je een pak geld kwijt bent.Bird had een heel vertekend beeld van de islam, vertelt hij. Het grensde zelfs aan haat. 'Ik dacht dat het geloof en de mensen achterlijk waren. Daar schaam ik me nu wel voor. Ik denk dat ik op het einde van de middelbare school gewoon iemand nodig had om de schuld te geven voor mijn tegenslagen. De moslims hadden de boter gegeten en ik kwam al snel in contact met rechts georiënteerde websites. Ze probeerden mij te beïnvloeden met propaganda en zo.' Vreselijke ideeën, geeft hij toe, maar hij ventileerde ze nooit rechtstreeks tegenover moslims. Persoonlijk kende hij er namelijk... geen. De ommekeer kwam er toen hij Middle Eastern Studies ging volgen aan de University of Leeds. 'We moesten een scriptie schrijven en ik wou iets aparts doen. Mijn dyslexiebegeleider suggereerde Mo Salahs liedje, dat de fans van Liverpool zingen. Het onderwerp werd uiteindelijk: 'Mohamed Salah, een gave van Allah. Brengen de prestaties van Mohamed Salah een discussie op gang die islamofobie in de media en de politiek tegengaat?' In het liedje komt de regel voor: ' If he scores another few then I'll be a Muslim too.' Dat nam ik letterlijk ter harte.' De universiteit stelde hem ook in de gelegenheid om studenten uit Saudi- Arabië te ontmoeten. 'Ik dacht dat daar slechte mensen woonden met kromzwaarden, maar het zijn de liefste mensen die ik ooit ontmoet heb. Het beeld dat ik had van Arabische landen, veranderde compleet. Mo Salah was de eerste moslim met wie ik me echt verbonden voelde. De manier waarop hij leeft en met de mensen spreekt... Toen Egyptische studenten over mijn scriptie hoorden, vertelde ze uren over wat hij voor zijn land heeft gedaan. Een van hen zei dat Salah toont wat het betekent om de islam juist te volgen. Mij toonde hij dat je moslim kunt zijn en toch 'gewoon', als dat het juiste woord is.'