Erik Paartalu is een 31-jarige Australiër met roots in Estland. Hij komt uit voor Bengaluru FC, een club in de Indiase Super League. Twee weken geleden stond een wedstrijd in de AFC Cup, de Aziatische versie van de Europa League, op het programma tegen het Noord-Koreaanse Pyongyang 4.25 SC. Bengaluru had de heenwedstrijd met 3-0 gewonnen. Paartalu was in eerste instantie niet erg happig op de terugmatch. 'De Australische regering had mensen net afgeraden om naar Noord-Korea te...

Erik Paartalu is een 31-jarige Australiër met roots in Estland. Hij komt uit voor Bengaluru FC, een club in de Indiase Super League. Twee weken geleden stond een wedstrijd in de AFC Cup, de Aziatische versie van de Europa League, op het programma tegen het Noord-Koreaanse Pyongyang 4.25 SC. Bengaluru had de heenwedstrijd met 3-0 gewonnen. Paartalu was in eerste instantie niet erg happig op de terugmatch. 'De Australische regering had mensen net afgeraden om naar Noord-Korea te reizen, vanwege de dreiging van een nucleaire oorlog', vertelde hij aan de BBC. Maar de Aziatische voetbalbond AFC had vooraf een delegatie gestuurd en die zei dat de kust veilig was. Bij aankomst van het team bleken heel wat reistassen - met daarin voetbalschoenen en ander materiaal - verloren gegaan. Een aantal spelers moest in het hotel nieuwe schoenen kopen van een verkoper die per paar 150 tot 200 dollar vroeg. 'Het was goedkope kwaliteit, sommige waren in de verkeerde maat. Maar toen we terug in het hotel kwamen van de eerste trainingssessie, was al ons materiaal plotseling terug daar.' Het hotel verlaten kon niet zonder een begeleider. 'De mensen waren wel heel vriendelijk. Iedereen moest een badge dragen met de vlag van het land of een foto van de heersende familie. Veel interactie was er niet, maar als je 'hallo' zei, zegden ze wel 'hallo' terug en lachten ze. Dat ze reageerden, was voor mij een eyeopener.' Het team mocht het land pas verlaten twee dagen na de wedstrijd, die op 0-0 eindigde. Op de ochtend van hun vertrek werden ze echter wakker met het nieuws dat Noord-Korea nog een raket had afgeschoten die over Japan gevlogen was. Paartalu: 'Een kerel in het hotel vertelde ons dat als we buiten hadden gestaan om 6 uur 's morgens, we de raket over ons hotel hadden kunnen zien vliegen.' Al bij al was de Australische middenvelder aangenaam verrast door het land. 'Noord-Korea is heel mooi, met blauwe lucht, planten en bloemen, veel groen en boerderijen. Je voelt er je helemaal niet ongemakkelijk.' Toch blijft hij achter met een wrang gevoel: 'De gedachte dat dat land straks misschien weggeveegd wordt en dat al die mensen moeten afzien, vind ik triest. Ik hoop dat het niet gebeurt.' Hij sluit af met: 'Na de match kreeg ik een knuffel van hun spits. Hij zei 'congratulations' met een glimlach op zijn gezicht. Sport brengt mensen echt samen, dat is het mooie van voetbal.' STEVE VAN HERPE